Robert Goddard

Robert Goddard

Robert H. L'une de ses premières idées qui deviendra réalité pratique était un vaisseau spatial à plusieurs étages.

Une carrière avec Clark U.

Goddard est diplômé de l'Institut polytechnique de Worcester en 1908, puis est passé à l'Université Clark à Worcester. Il obtint un doctorat en physique à Clark en 1911 et commença aussitôt à y enseigner la physique.

Au cours de ses études à Clark en 1909, Goddard a commencé à faire des calculs détaillés concernant les moteurs de fusée à carburant liquide. Il croyait qu'une combinaison d'hydrogène liquide et d'oxygène liquide constituerait un propulseur idéal. Goddard a affiné cette théorie et d'autres entre 1912 et 1913 tout en faisant des recherches et en enseignant à l'Université de Princeton. Il a maintenu des dossiers de recherche scrupuleux, dont la plupart survivent.

Un futur génie des brevets

Dès 1914, Goddard avait obtenu des brevets pour des composants de fusée actuellement courants tels que les fusées à plusieurs étages, les chambres de combustion, les systèmes d'alimentation en propergol et les tuyères d'échappement. Goddard a également commencé des essais en vol près de Worcester, en utilisant des fusées propulsées par la poudre. Certains d'entre eux ont atteint 500 pieds d'altitude. Il a demandé des fonds pour des essais de fusées à la Smithsonian Institution en 1916 et a reçu une subvention de 5 000 $ de l'institution en janvier 1917.

Travailler dans l'effort de guerre

Lorsque les États-Unis sont entrés dans la Première Guerre mondiale le 6 avril, Goddard est allé travailler pour l'armée pour concevoir des fusées qui aideraient à l'effort de guerre. Les travaux, menés en Californie, ont donné un petit lance-roquettes à main semblable au futur bazooka. Bien que les fusées soient prêtes pour une production immédiate, l'armée n'en a jamais commandé, étant donné que la Première Guerre mondiale a pris fin quelques jours seulement après que Goddard les ait démontrées avec succès. Goddard est retourné à l'Université Clark à la fin de la guerre.

Spéculation à long terme

En 1919, Goddard publia "A Method Of Reaching Extreme Altitudes", qui contenait un échantillon détaillé de ses recherches à ce jour. Il comprenait également des spéculations sur les vols spatiaux. Considéré aujourd'hui comme son œuvre la plus savante, il était à l'époque à peine compris et fondamentalement ignoré par les autres scientifiques. De nombreux médias se sont moqués de son travail et ont qualifié Goddard de "l'homme de la lune", en raison de ses réflexions sur les voyages vers le plus proche voisin de la Terre. De telles réactions ont bouleversé Goddard, qui a choisi de poursuivre ses recherches sur les fusées dans un endroit plus isolé. Néanmoins, il a accepté des invitations à faire des recherches sur les fusées pour l'armée.

Une relation avec l'armée L'U.S. Navy Bureau of Ordnance Indian Head Powder Factory dans le Maryland a employé Goddard de 1920 à 1923. Là, il a aidé au développement et aux tests de roquettes perforantes et de grenades sous-marines propulsées par fusée. À l'époque, Goddard a déterminé qu'une composition d'oxygène liquide et d'essence étaient les seuls carburants pratiques pour le développement continu des moteurs de fusée à carburant liquide.

Après avoir terminé son travail pour la Marine, Goddard est retourné à Worcester, où il s'est concentré sur le raffinement des carburants de fusée solides et liquides. Il a également commencé à concevoir et à tester des gadgets de stabilité et de guidage de fusée.

En 1924, Goddard avait développé et testé une pompe à oxygène liquide et un moteur fonctionnels. Cependant, l'unité était trop petite pour être utilisée dans une fusée de travail. Néanmoins, il a pu planifier des recherches plus élaborées.

Goddard a lancé une fusée de 10 pieds à partir d'un châssis de sept pieds le 16 mars 1926. La fusée a atteint une hauteur impressionnante de 41 pieds à une vitesse moyenne de 60 mph. Il est resté dans les airs pendant seulement 2,5 secondes et a parcouru une distance de 184 pieds. Bien que ce vol n'ait pas rivalisé avec les performances des fusées propulsées par la poudre à canon des années passées, il reste un événement important dans l'histoire des fusées : alimentée par une combinaison d'oxygène liquide et d'essence, la fusée a été la première à être lancée à l'aide de carburant liquide.

La construction de nouvelles fusées prêtes au vol a commencé le 3 septembre 1927. Celles-ci comportaient des composants interchangeables et un système d'injection de carburant plus sophistiqué. Le quatrième lancement d'une fusée à carburant liquide a eu lieu le 17 juillet 1929. Plus complexe que les trois premiers, la fusée était équipée d'un baromètre, d'un thermomètre et d'une caméra pour enregistrer leurs lectures pendant le vol. La fusée a atteint 90 pieds dans un vol de 18,5 secondes qui a atteint une distance de 171 pieds. Grâce à un parachute, sa charge utile scientifique a été récupérée intacte.

Cependant, le lancement était si fort et visible qu'il a attiré l'attention du public. De nombreux habitants pensaient qu'un avion s'était écrasé à proximité. Les pompiers locaux ont rapidement interdit à Goddard d'effectuer d'autres lancements sur le site d'Auburn.

La touche Midas de Lindbergh

Charles Lindbergh a rendu visite à Goddard pour la première fois le 23 novembre 1929. L'icône de l'aviation avait lu les récits du travail de Goddard et avait conclu que les fusées possédaient un grand potentiel. Lindbergh a aligné des fonds pour les projets de Goddard, qui comprenaient une subvention de 50 000 $ à l'Université Clark du Fonds Daniel Guggenheim pour la promotion de l'aéronautique.

Après avoir décidé de lancer son premier effort à plein temps pour construire et tester des fusées, Goddard a déménagé au Ranch Mescalero près de Roswell, Nouveau-Mexique, en juillet 1930. Le déménagement a été initialement payé par la subvention Guggenheim.

Le premier lancement de Roswell a eu lieu le 30 décembre 1930. La fusée mesurait 11 pieds de long sur 12 pouces de large et pesait 33,5 livres sans charge utile. Le test a impressionné les témoins alors que la fusée a atteint 2 000 pieds et une vitesse maximale de 500 mph. La fusée avait utilisé un nouveau réservoir sous pression pour injecter de l'oxygène liquide et de l'essence dans sa chambre de combustion.

En juin 1932, la bourse Guggenheim est annulée de manière péremptoire, en raison des effets de la Grande Dépression. Goddard a dû retourner à l'Université Clark en septembre 1932. Une subvention de la Smithsonian Institution lui a permis de continuer les tests en laboratoire, mais pas les tests en vol, alors qu'il était à nouveau professeur à Clark. Goddard a gagné de l'argent supplémentaire de la nouvelle fondation Daniel et Florence Guggenheim en septembre 1933. La nouvelle source de financement a également permis d'autres essais de fusées à Roswell, qui ont démarré en septembre 1934.

Au cours des années qui ont précédé la Seconde Guerre mondiale, Goddard a permis aux responsables militaires de revoir ses recherches. Le 28 mai 1940, lui et Harry F. Guggenheim se sont réunis avec un comité de responsables de l'armée et de la marine à Washington, D.C. Goddard a présenté un rapport complet décrivant ses progrès dans les fusées à combustible solide et liquide. Les représentants de l'armée ont rejeté le concept de roquettes à longue portée. La Marine a exprimé un intérêt mineur pour les fusées à carburant liquide. Goddard a ensuite résumé ces réponses comme négatives. Le manque d'intérêt militaire pour les fusées avait déconcerté Goddard pendant des années, mais il s'est rendu compte que seul le gouvernement avait les poches assez profondes pour financer une recherche efficace.

Lors de la réunion, une proposition a été avancée pour appliquer les progrès réalisés par Goddard dans l'utilisation de fusées à carburant liquide pour fournir un décollage assisté pour les bombardiers lourds et autres aéronefs. Bien que l'armée soit intéressée, ils refusé financement jusqu'à ce que Goddard puisse produire son propre modèle de travail d'une fusée d'aide au décollage.

À l'aube de la Seconde Guerre mondiale, Goddard s'est rendu compte qu'il manquait de temps dans ses efforts pour réaliser des progrès significatifs dans le domaine des fusées. Il avait cependant suscité l'intérêt du général de brigade George H. Brett de la division du matériel de l'Air Corps, avec qui lui et Guggenheim avaient rencontré le 27 juillet 1940.

De novembre 1939 à octobre 1941, Goddard a mené sa série finale et la plus sophistiquée d'essais de fusées à Roswell. Il a effectué son dernier lancement de fusée le 8 mai 1941. Alors que la guerre se profilait, il a de nouveau offert son expertise à l'armée américaine.

Pendant ce temps, les attitudes militaires ont changé lorsqu'il est devenu évident que l'entrée en guerre des États-Unis était pratiquement inévitable. Le décollage assisté par fusée est devenu connu sous le nom de "Jet-Assisted-Take-Off", c'est-à-dire "JATO".

En septembre 1941, une équipe dirigée par Goddard a commencé à travailler sous contrat avec le Navy Bureau of Aeronautics et l'Army Air Corps. En juillet 1942, Goddard a mis en place des opérations à la station expérimentale d'ingénierie navale à Annapolis, dans le Maryland. Il y resta à plein temps jusqu'en juillet 1945. Pendant cette période, Goddard supervisa le développement d'une unité JATO à carburant liquide pour les hydravions. Il a également pu atteindre un objectif de longue date consistant à effectuer un grand nombre d'essais de moteurs de fusée à poussée variable, un processus vital dans le développement de JATO.

Mort et bravo

Goddard est décédé à Baltimore, Maryland, le 10 août 1945. Après tout ce qu'il avait accompli avec des fusées, Goddard n'a jamais vu les fruits de son travail. Son travail est resté généralement négligé jusqu'à des années plus tard, quand il a été reconnu que beaucoup de ses principes étaient utilisés dans les fusées modernes.

Ses recherches ont attiré l'attention en 1948 lorsque son livre "Rocket Development: Liquid-Fuel Rocket Research, 1929-1941" a été publié à titre posthume. Il faisait suite à un livre précédent de Goddard, "Liquid-Propellant Rocket Development", publié en 1936 et relatant ses recherches de 1919 à 1935.

En 1959, Goddard a été honoré à titre posthume par le Congrès américain et a reçu le premier Louis W. Hill Space Transportation Award. Cette année-là également, la NASA a nommé le Goddard Space Flight Center à Greenbelt, dans le Maryland, en son honneur. En 1960, le regretté scientifique a reçu la médaille Langley de la Smithsonian Institution.

La justification a été gagnée pour Goddard en 1960 lorsque le gouvernement américain a accepté de payer à sa veuve, Esther C. Goddard, et à la Fondation Guggenheim un règlement d'un million de dollars. Il avait été déterminé que plus de 200 brevets accordés à Goddard, alors détenus par ses héritiers, avaient été appliqués à des programmes de missiles et de fusées américains.


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