Bataille de l'île Beecher - Histoire

Bataille de l'île Beecher - Histoire

À Beecher's Island dans le comté de Yuma, Colorado, 50 éclaireurs étaient entourés de 600 Indiens, dont des Cheyenne, des Sioux et des Arapahoes, tous dirigés par le chef Norman Rose. Les éclaireurs ont réussi à tenir jusqu'au 27 octobre lorsque des renforts de la 10e cavalerie dirigés par le capitaine Louis Carpenter sont arrivés. La cavalerie a vaincu les Indiens et tué le chef Rose au combat.

La bataille de l'île Beecher est également connue sous le nom de bataille d'Arikaree Fork. Le contexte de la bataille est familier ; au fur et à mesure que le chemin de fer transcontinental se déplaçait vers l'ouest, il traversait certaines des meilleures terres à bisons. Les Indiens Cheyenne et Arapaho ont mené des raids au cours de cette période dans l'ouest du Kansas. Le général Philip Sheridan commandait l'armée dans la région et utilisa les 7e et 10e de cavalerie pour patrouiller dans la région. Malheureusement Sheridan n'avait pas assez d'hommes sous son commandement pour couvrir la zone sous son commandement et il autorisa le recrutement de frontaliers pour devenir des éclaireurs pour rechercher et trouver les Indiens d'Amérique. Un groupe de 48 hommes a été recruté et équipé de fusils Spencer Repeating.

Le 10 septembre 1868, la nouvelle parvint à Fort Wallace que des Indiens d'Amérique avaient attaqué un train de marchandises près de la tête de ligne, à 13 milles à l'est de Fort Wallace. Les éclaireurs sont partis et ont suivi une piste des Indiens d'Amérique en retraite dans le Colorado, ce qui est maintenant le comté de Yuma. Les éclaireurs se sont rendu compte qu'ils étaient confrontés à une force plus importante qu'ils ne l'étaient, mais ils ont continué. Les hommes ont campé pour la soirée près de « Dry Fork of the Republican River ». Les Indiens ont tenté une attaque surprise à l'aube mais ont été repérés avant qu'ils ne puissent attaquer, le chef des éclaireurs, le colonel Forsyth, tirant sur un Indien qui s'approchait dans la lumière de l'aube. Prévenus par les coups de feu, les éclaireurs étaient prêts à attaquer des centaines d'Indiens. Ils se sont abrités sur un banc de sable au milieu de l'Airkree. Les Indiens ont été surpris par la puissance de feu des fusils à répétition et ont abandonné leurs plans pour un assaut direct au lieu de cela, ils ont décidé de mener une guerre d'usure contre les éclaireurs en infériorité numérique. Le leader indien Roman Nose a été abattu et est mort cette nuit-là de ses blessures. Un certain nombre de scouts ont également été tués et blessés. Le lendemain matin, il était clair que la seule issue pour les éclaireurs était d'obtenir de l'aide - deux hommes se sont dirigés vers la sortie. Il leur a fallu quatre jours pour atteindre Fort Wallace. Trois différentes unités de cavalerie se sont dirigées pour soulager les éclaireurs. Le 25 septembre, ils atteignirent les éclaireurs assiégés et battirent rapidement les Indiens d'Amérique. Cinq des éclaireurs sont morts ainsi que d'innombrables Indiens d'Amérique


Le héros ou la chèvre de Beecher Island ?

George « Sandy » Forsyth était un officier de cavalerie dur, dur, courageux et agressif. Il était également têtu envers une faute et prêt à pousser ses hommes aux limites de leur endurance. Forsyth a compilé un record de combat impressionnant pendant la guerre civile, mais c'est en tant que combattant indien qu'il a acquis sa renommée et est devenu le « héros de l'île Beecher ». À bien des égards, Forsyth était un héros, mais certains de ses actes héroïques ont eu lieu à cause des tactiques têtues qui l'ont placé, lui et ses hommes, dans des situations désespérées.

La célèbre charge du légendaire guerrier Cheyenne du Nord Roman Nose à travers la rivière Arickaree contre les éclaireurs du major George A. Forsyth retranchés sur l'île Beecher a non seulement échoué mais a entraîné sa mort, car il a été mortellement blessé dans l'escarmouche que les Indiens ont nommé le combat où Roman Nose était Tué.
Rufus F Zogbaum, True West Archives

Né à Muncey, en Pennsylvanie, en 1837, Forsyth, jeune homme, s'installe à Chicago, où il suit une formation d'avocat. Il s'est porté volontaire pour combattre pour l'Union en 1861 et a servi avec distinction tout au long de la guerre de Sécession, atteignant le grade permanent de major et le grade de brigadier général breveté. Forsyth a mené des troupes de cavalerie dans de nombreuses batailles sanglantes et acharnées. Au cours de la guerre, il a contracté la fièvre typhoïde et a été grièvement blessé à la bataille de Brandy Station. Il a mis fin à la guerre en tant que membre de l'état-major du général Phillip Sheridan. L'association de Forsyth avec Sheridan propulserait le reste de sa carrière militaire.

Après la guerre, Forsyth a d'abord été chargé d'une série de tâches administratives et de reconstruction, qui ne faisaient pas appel à son désir d'action et d'aventure. La chance de Forsyth de retourner au combat est survenue après que Sheridan a été nommé commandant du département du Missouri, un travail qui a rendu le général responsable de la sécurité en pacifiant les Indiens du Kansas, du Colorado, du Nouveau-Mexique, du Missouri, de l'Illinois et du territoire indien.

Une série de raids indiens de 1868 dans l'ouest du Kansas déclencha les événements qui allaient conduire à l'initiation de Forsyth en tant que combattant indien. Sheridan ordonna à Forsyth de prendre le commandement d'un groupe de 50 éclaireurs volontaires et de trouver et d'attaquer les raiders indiens.

Le 17 septembre 1868, les éclaireurs de Forsyth ont résisté à une attaque frontale d'environ 900 Cheyenne, Sioux et Dog Soldiers. Les hommes de Forsyth ont tué au moins 32 Indiens, dont le célèbre guerrier Cheyenne du Nord, Roman Nose, et en ont blessé bien d'autres. Les éclaireurs ont également subi de graves pertes, avec six tués et 18 blessés. Forsyth lui-même a reçu une balle dans la cuisse droite, touché à nouveau par une balle qui lui a brisé la jambe gauche et également touché à la tête, souffrant d'une fracture du crâne qui a fait tomber un petit morceau de son crâne. Malgré ses blessures, il continua à se battre avec bravoure et garda le commandement des éclaireurs pendant la bataille.

Il ne faisait aucun doute que Forsyth et ses éclaireurs se sont battus courageusement contre vents et marées. La question est de savoir s'ils auraient dû être piégés et attaqués en premier lieu ?

Les éclaireurs ont d'abord retrouvé la piste des forces indiennes près de Sheridan, au Kansas, où un groupe de raid avait attaqué un groupe de routiers, tuant deux d'entre eux et chassant une grande partie du stock des routiers. Le groupe de raid était estimé à environ 25 guerriers, et Forsyth mena ses hommes à la poursuite des maraudeurs.

L'un des derniers commandements sur le terrain du lieutenant-colonel George Forsyth était à Fort Cummings, dans le sud-ouest du Nouveau-Mexique, où il commandait le 4e de cavalerie en action, avec des résultats mitigés, contre les Apaches. Toutes les images True West Archives, sauf indication contraire

Au cours des jours suivants, la piste des raiders indiens est devenue difficile à suivre. Les éclaireurs ont continué à essayer de retrouver la piste pendant que Forsyth conduisait ses hommes durement, parcourant 25 à 40 milles par jour, parfois sans eau. Finalement, les éclaireurs ont repris la piste, qui a maintenant commencé à s'élargir, indiquant une grande bande d'Indiens, bien supérieure en nombre aux éclaireurs. Certains des éclaireurs expérimentés ont averti Forsyth qu'ils faisaient maintenant face à une force importante, mais il a insisté pour que les troupes continuent. Plus tard, il a déclaré : « J'avais décidé de trouver et d'attaquer les Indiens, quelles que soient les chances. »

Les scouts avaient un autre problème sérieux. Ils manquaient dangereusement de fournitures. Ils n'étaient ravitaillés que depuis une semaine, et ils suivaient les Indiens depuis six jours. Au début de leur campagne, ils avaient pu compléter leurs provisions en tuant du gibier, mais la présence de la grande bande d'Indiens avait chassé le gibier des environs.

Lorsque les éclaireurs ont été attaqués le sixième jour, ils ont campé près d'un affluent de la rivière Arikaree dans l'est du Colorado. Les éclaireurs prirent position sur une île de la rivière qui, à cette époque de l'année, était presque à sec. L'île est devenue connue sous le nom d'île Beecher, du nom du lieutenant Frederick Beecher, qui a été tué au combat. L'attaque indienne initiale a chassé les mules des scouts avec les maigres réserves de nourriture restantes des scouts et toutes leurs fournitures médicales.

Après une journée de combats acharnés et quelques jours supplémentaires de tirs incessants, les éclaireurs étaient bloqués sur l'île avec pratiquement aucune nourriture et aucun matériel médical. Au début, ils mangeaient leurs chevaux, qui avaient été tués par les Indiens dans les premières heures du combat. Cependant, les corps des chevaux ont rapidement commencé à se gâter au soleil et sont devenus rances et immangeables. Sans chevaux et avec des Indiens toujours à proximité, les éclaireurs ne pouvaient pas voyager loin pour chercher de la nourriture. Les hommes ont commencé à mourir de faim et de nombreux blessés ont souffert d'infections, de douleurs et de complications dues à des blessures graves. Enfin, huit jours après la bataille, les éclaireurs sont secourus par une colonne de secours.

La bataille de l'île Beecher et son « héros » ont été salués par Sheridan, qui a proclamé une grande victoire. La presse a adoré l'histoire et la bataille a été décrite comme un affrontement classique entre des pionniers intrépides et une horde de sauvages sauvages. Mais les éclaireurs auraient-ils dû être là ? Forsyth avait conduit ses hommes dans un piège, sans nourriture ni fournitures médicales adéquates. Il savait qu'il était en infériorité numérique, mais il a insisté imprudemment malgré les avertissements.

Après la guerre civile, le général Philip Sheridan s'est appuyé sur ses officiers supérieurs préférés, dont le major George A. "Sandy" Forsyth, pour assurer la paix dans les guerres de l'Inde occidentale, une décision aux résultats mitigés, comme l'illustre le commandement raté de Forsyth. à l'île Beecher.

Une partie du problème de Forsyth à conduire ses hommes dans un piège était son dédain pour l'ennemi. Il n'avait jamais affronté les Indiens au combat et les considérait comme une race inférieure et peu sophistiquée. Cette attitude, associée à la personnalité agressive et têtue de Forsyth, a permis à la bataille de se dérouler aux conditions de l'ennemi, et seuls le courage et l'adresse au tir des éclaireurs ont évité le désastre.

Plus tard, en 1882, l'attitude de Forsyth envers les Indiens avait changé, mais pas son agressivité impulsive. Ayant largement récupéré de ses blessures et maintenant lieutenant-colonel, Forsyth a été placé aux commandes de Fort Cummings dans le sud-ouest du Nouveau-Mexique. Le travail de Forsyth consistait à protéger la région des Apaches renégats qui traversaient fréquemment la frontière du Mexique ou quittaient la réserve et effectuaient des raids contre les mineurs, les éleveurs et les colons. Forsyth en était venu à voir les Indiens différemment, décrivant les Apaches comme « cruels, rusés, méfiants, prompts à flairer le danger, également actifs pour découvrir un endroit faible ou exposé à sa portée, infatigables lorsqu'ils sont poursuivis, patients dans la défaite et impitoyables dans succès, en cherchant toujours le maximum de gain au minimum de risque.

En avril 1882, Forsyth apprit qu'une bande d'Apaches s'était glissée de l'autre côté de la frontière et avait persuadé ou contraint des Apaches auparavant amis près de l'Agence de San Carlos en Arizona à les raccompagner au Mexique. Alors que ces Indiens se dirigeaient vers le sud en direction de la frontière, ils ont attaqué et volé des chevaux, des moutons et des mules.

Forsyth était déterminé à attraper et à attaquer les Apaches avant qu'ils ne pénètrent au Mexique. A la tête de six troupes de cavalerie, il se lance à la poursuite des Indiens. Le troisième jour de la campagne, Forsyth avait déployé sept éclaireurs indiens sous le commandement du lieutenant D.N. McDonald pour récupérer la piste des Apaches. Les éclaireurs ont été pris en embuscade et piégés par les Apaches. Quatre éclaireurs ont été tués, mais McDonald a pu envoyer un éclaireur pour informer Forsyth.

En apprenant la situation difficile de McDonald's, Forsyth a galopé tout son commandement à 16 miles à travers le désert pour le soulager. Un acte honorable, mais tueur pour les chevaux et brutal pour les hommes.

L'aquarelle dramatique de 1885 de Frederic Remington, Bataille de l'île Beecher, 1868, était basée sur des récits de première main de la bataille du colonel George Forsyth.

McDonald a réussi à échapper à l'embuscade et à rejoindre Forsyth, qui a chargé avec impétuosité dans Horseshoe Canyon. Dans le canyon, les Apaches occupaient les hauteurs. Ils étaient fortifiés par des rochers et situés à des centaines de pieds au-dessus des cavaliers. Bien que Forsyth était dans une position intenable, il a appuyé le combat, envoyant des soldats grimper sur les rochers, essayant de flanquer les Apaches.

Les Apaches ont fait pleuvoir le feu sur la cavalerie, alors que les Apaches se sont lentement retirés et se sont échappés par le bord du canyon, où ils ont poursuivi leur élan vers le Mexique. Après s'être regroupé, Forsyth a repris sa chasse. Les soldats ont eu la chance de n'encourir que trois tués et environ huit blessés. Les Apaches n'ont subi que des pertes légères.

Une fois de plus, Forsyth avait placé son commandement dans une position dangereuse et avait poussé ses hommes à bout. À la fin de la poursuite et du combat, les soldats et les chevaux de Forsyth avaient parcouru 78 milles, 16 au galop, par temps extrêmement chaud, et avaient passé 40 heures sans eau, à l'exception d'environ une pinte à une petite source à Horseshoe Canyon.

Beecher Island est sur la rivière Arickaree dans le centre-est du Colorado, à 85 miles de Fort Wallace dans l'ouest du Kansas.

Bien que Forsyth n'ait jamais rattrapé les Apaches, il a aidé à les conduire au Mexique, où ils ont été anéantis par l'armée mexicaine.

Après avoir atteint le grade de colonel, Forsyth a finalement été forcé de quitter l'armée en raison de dettes personnelles ruineuses qui ont entravé sa capacité à servir efficacement.

L'histoire se souvient surtout de Forsyth comme du « héros de l'île Beecher ». Il était certainement un brave soldat, mais pas nécessairement un grand chef.

Kent F. Frates est un avocat et auteur d'Oklahoma City. Un ancien contributeur de Véritable Ouest, il a écrit quatre livres de non-fiction, dont le primé Les cas les plus notoires de l'Oklahoma.

Quelques jours après que l'expédition de secours du lieutenant-colonel Louis Carpenter ait sauvé les éclaireurs de Forsyth, un membre de son commandement a dessiné cette carte unique du site de la bataille de l'île Beecher.
J.J. Carte tourbée avec l'aimable autorisation de Roy B. Young Collection Jack Stilwell (à droite) a fait faire son portrait avec son collègue scout James N. Jones, à Fort Sill, territoire indien, vers 1874. Six ans plus tôt, Stilwell et son collègue scout, Pierre Trudeau, se sont échappés miraculeusement de la bataille de l'île Beecher retour à Fort Wallace pour les renforts qui ont sauvé les éclaireurs frontaliers assiégés de Forsyth.

Les braves sont seuls

Des scouts courageux et des soldats Buffalo à la rescousse

À la fin du premier jour de la bataille de l'île Beecher, les éclaireurs avaient réussi à repousser les Indiens attaquants, mais Forsyth se rendit compte que son commandement était dans des circonstances périlleuses. Ils étaient complètement encerclés par les Indiens, tous les chevaux des éclaireurs avaient été tués et ils étaient sans nourriture ni fournitures médicales.

Forsyth a décidé d'envoyer des messagers à Fort Wallace, à environ 85 miles de là. S.E. « Jack » Stilwell et Pierre Trudeau ont été choisis parmi les scouts qui se sont portés volontaires. Stilwell n'avait que 19 ans, mais il savait lire une carte, et Trudeau était un pionnier expérimenté. Stilwell, qui fut plus tard connu sous le nom de « Comanche Jack », deviendra un éclaireur de l'armée, un policier, un maréchal américain adjoint, un commissaire américain, un avocat et un juge. Vers minuit, Stilwell et Trudeau se glissent hors du camp. Ils avaient coupé le haut de leurs bottes et les avaient façonnés en mocassins de fortune et, dans un premier temps, ils marchaient à reculons pour ne pas laisser de traces qui pourraient plus tard alerter les Indiens. Leur seule nourriture était un morceau de viande de cheval crue et, ils s'enveloppaient dans des couvertures pour chevaux dans l'espoir de ressembler à des Indiens s'ils étaient détectés dans l'obscurité.

Stilwell et Trudeau n'ont pu parcourir que trois milles la première nuit avant le lever du soleil. Pendant la journée, ils se cachaient dans un ravin couvert d'herbes hautes. Pendant trois jours, ils ont voyagé la nuit et se sont cachés le jour, toujours avec des Indiens à proximité. La troisième nuit, ils étaient près du camp principal des Indiens et, sans autre abri disponible, se sont cachés dans les carcasses de buffles morts.

Finalement, après quatre jours, les éclaireurs épuisés, les pieds recouverts d'épingles de cactus, atteignirent une étape à l'ouest de Fort Wallace, probablement à Cheyenne Wells. De là, ils se sont rendus à Fort Wallace sur la scène depuis Denver, atteignant le fort le lendemain.

Le capitaine Henry C. Bankhead, commandant du fort Wallace, envoya immédiatement des courriers pour trouver la compagnie H du 10e de cavalerie, les célèbres Buffalo Soldiers, qui, sous le commandement du capitaine Louis H. Carpenter, patrouillaient à l'ouest de Fort Wallace. Carpenter a immédiatement commencé une marche forcée vers l'île Beecher. Bankhead et une autre colonne de secours quittèrent Fort Wallace le lendemain guidés par Stilwell.

Après que Stilwell et Trudeau eurent quitté l'île, Forsyth craignait que les deux éclaireurs n'y parviennent pas, alors il envoya deux autres paires d'éclaireurs. Les deux premiers n'ont pas pu traverser les Indiens et ont fait demi-tour. Les éclaireurs Jack Donovan et Allison Pliey se sont rendus à Fort Wallace après le départ de Bankhead. Donovan se précipita vers l'ouest, localisa les troupes de Carpenter et les guida vers l'île.

Le 25 septembre, huit jours après le début de la bataille, la compagnie H arriva à Beecher Island. Le commandement de Bankhead a atteint l'île le lendemain avec plus de nourriture et de fournitures médicales. Les secours sont arrivés juste à temps pour soigner les blessés et sauver les éclaireurs affamés.

Lorsque la colonne de secours est arrivée, Forsyth, bien que abattu, a essayé de montrer un manque d'inquiétude en s'asseyant et en lisant une copie de Charles Dickens Oliver Twist.

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La bataille de l'île Beecher

Pendant la guerre de Sécession, l'expansion vers l'ouest s'est ralentie. Les tribus indiennes des plaines ont profité de l'accalmie et ont formé des alliances avec d'anciennes tribus ennemies. Ensemble, ils ont juré d'arrêter la migration des Blancs. Les Indiens ont attaqué les nouveaux colons et les équipes de chemin de fer avec une vengeance sauvage jamais vue avant la guerre civile.

L'armée régulière avait du mal à mobiliser et à poursuivre les raids indiens. Une grande force de soldats et la force de soutien requise ne pouvaient tout simplement pas se déplacer assez vite pour attraper les raiders. Le général Sheridan a autorisé la formation d'une force de frappe spéciale. Un groupe bien armé de 50 frontaliers civils sous le commandement d'officiers de l'armée régulière a été formé. Les scouts ont reçu des fusils à répétition Spencer à sept coups, des revolvers Colt à six coups, des couvertures, du matériel pour chevaux et d'autres fournitures.

Le major George A. Forsyth de l'état-major du général Sheridan a été nommé responsable. Forsyth faisait partie du personnel de Sheridan depuis la dernière année de la guerre civile. En fait, le major George Forsyth a fait le célèbre trajet jusqu'à Winchester avec Sheridan. Forsyth avait été breveté colonel pour bravoure pendant la guerre de Sécession, ce qui lui donnait droit au titre mais pas à la solde.

Le commandant en second était le lieutenant Fred H. Beecher. Beecher avait également des antécédents de guerre civile, ayant subi une blessure à la jambe à Gettysburg qui l'a laissé boiter. Le chirurgien affecté au groupe scout était le Dr J. H. Mooers, ancien major et chirurgien de l'armée de l'Union. Beaucoup de scouts civils avaient été au service de l'Union ou de la Confédération. Le scout William H. H. McCall avait été brigadier général breveté dans l'armée de l'Union. À l'exception d'un, tous les scouts avaient une expérience militaire ou frontalière.

Forsyth a récupéré 30 scouts à Fort. Harker et s'est rendu à Fort. Hays. À Fort. Hays, il a engagé 20 autres hommes pour terminer son attribution de 50 scouts. Parmi les scouts se trouvait un ancien scout et interprète de l'armée nommé Sharpe Grover. Grover avait épousé une femme sioux et vécu quelque temps avec les Indiens. Il se remettait encore d'une blessure au dos qu'il avait reçue un mois plus tôt lors d'un combat avec des Indiens hostiles.

Les scouts ont voyagé vers l'ouest et le nord jusqu'à Beaver Creek et ont trouvé de très vieux signes d'un grand groupe d'Indiens. Comme le panneau était vieux, ils sont retournés à Fort. Wallace et Sheridan City, la fin temporaire du Kansas Pacific Railroad, alors en construction. Ils sont arrivés à Fort. Wallace le soir du 5 septembre et a découvert qu'un train de wagons avait été attaqué. Deux coéquipiers avaient été tués. Les coéquipiers survivants ont estimé le groupe de raid à environ 20 personnes.

Forsyth tira des rations et partit en grève à la lumière du jour le 6 septembre, pour traquer les Indiens. Les raiders indiens se sont divisés en petits groupes pour déjouer les tentatives de les suivre. Grover et Forsyth ont suspecté le mouvement, ont choisi une piste et ont continué à suivre. Ils perdraient la piste et tourneraient autour de la zone jusqu'à ce qu'ils la retrouvent. Le processus a pris plusieurs jours. Ils ont traversé la fourche sud du républicain à proximité de la frontière entre l'État du Kansas et du Colorado. Du côté nord de la rivière, ils ont trouvé des signes d'un nombre beaucoup plus important. En fait, ils savaient qu'ils avaient trouvé un gros village en mouvement.

Le 16 septembre, ils se sont arrêtés tôt pour camper dans une grande vallée ouverte du côté sud de la rivière Arikaree, un affluent de la rivière Republican. La vallée avait une bonne herbe pour les chevaux et les mules de bât, et le ruisseau avait de l'eau douce. Il y avait une petite île dans le ruisseau près du camp. Forsyth décrivit plus tard l'île comme mesurant environ soixante mètres de long et trente mètres de large. Il était couvert d'herbe et de broussailles. Un petit peuplier isolé poussait à l'extrémité amont. L'île était d'environ trois à quatre pieds plus haute que le lit du ruisseau.

J'ai pris cette photo lors d'un survol de la région de l'île Beecher vers l'ouest il y a environ 20 ans. L'île aurait été juste après l'extrémité gauche du pont moderne. Sur la droite se trouve le terrain de l'Association. Au moment de la bataille, il n'y avait pas d'arbres à l'exception du peuplier isolé de l'île. Les inondations ont changé cela et ont détruit l'île.

Les scouts n'avaient pas vu d'Indien, mais soupçonnaient qu'ils étaient surveillés. Ils étaient en effet surveillés. A une courte distance en amont, au détour d'un virage, les Indiens tendent une embuscade.

En s'arrêtant tôt, les scouts s'étaient involontairement sauvés. Les Indiens frustrés sont retournés à leur camp et ont envisagé leur prochain mouvement. La grande force indienne, estimée plus tard entre 500 et 1 000 hommes, était composée de Cheyenne du Nord et du Sud, de Sioux et d'Arapahoe. Pendant que les chefs débattaient du prochain mouvement, un groupe de jeunes braves soucieux de s'en prendre aux Blancs détestés et de démontrer leurs talents de guerrier, ont élaboré leurs propres plans.

Un petit groupe d'Indiens à cheval a frappé juste à la lumière du jour, secouant des peaux sèches et criant pour tenter de faire fuir les chevaux. Cependant, grâce à leur expérience et leur savoir-faire militaire, les scouts avaient leurs montures bien sécurisées et de nombreux scouts étaient prêts à affronter les ennuis. Seuls six chevaux ont été perdus.

Forsyth a ordonné aux hommes de sécuriser leurs montures, de tenir bon et de riposter. Après une courte escarmouche, les Indiens battent en retraite. Il fut bientôt évident qu'une force plus importante se rassemblait autour du champ de bataille. Les Indiens étaient en vue, en amont, de l'autre côté de la rivière et sur la plaine herbeuse en face. Seule la vallée en aval, par laquelle les scouts sont arrivés la nuit précédente, a été laissée ouverte lorsque les Indiens se sont rapprochés. Forsyth, Grover et McCall l'ont reconnue pour ce qu'elle était. Un piège! Forsyth a ordonné aux scouts de se retirer sur l'île, d'attacher leurs chevaux et de commencer à creuser des fosses à fusil.

Les Indiens étaient à la fois surpris et furieux de la manœuvre. Il leur a fallu du temps pour se regrouper et organiser leur attaque. Pendant ce temps, les scouts ont distribué des munitions et ont continué à creuser des fosses à fusils dans le sable. Deux scouts ont été tués et plusieurs ont été blessés par des tireurs d'élite indiens. Forsyth a été le premier à être blessé, prenant une balle dans sa cuisse droite alors qu'il dirigeait les fortifications. Il recevrait deux autres blessures plus tard. Les scouts flétrissaient le feu des fusils arrêtant la première charge. Les Indiens se sont regroupés et ont changé de tactique.

Les Indiens n'étaient pas prêts à attaquer un ennemi retranché avec sept fusils à répétition. Selon George Bent, le fils instruit du commerçant de fourrures William Bent et de sa femme Owl Woman, une Cheyenne du Sud et fille d'un Cheyenne Medicine Man, les Indiens étaient armés d'arcs et de flèches, de lances, de divers mousquets et de fusils ramassés sur d'autres champs de bataille.

*Note sur George Bent
George et son frère Charles étaient dans une académie militaire à Saint-Louis lorsque la guerre civile a commencé. George s'est enrôlé dans l'armée confédérée à l'âge de 17 ans et a combattu à Wilson’s Creek, Pea Ridge et d'autres batailles avant sa capture. Il a été repéré dans le camp de prisonniers de Saint-Louis. Des membres de la famille Bent et des amis politiques de son père ont obtenu sa libération. Il est allé à Westport, a rejoint un train de wagons et est rentré chez lui à Bent’s Fort. Il a dit qu'il n'était pas rentré chez lui depuis 10 ans. Une fois là-bas, George Bent a embrassé l'héritage indien de sa mère et a vécu le reste de sa vie avec les Cheyenne.

Il y avait deux hommes blancs renégats présents avec les Indiens à Beecher's Island. Beaucoup prétendront plus tard que George était également dans le combat de l'île Beecher. Il était dans d'autres combats, mais il n'a jamais admis être à Beecher's Island. Cependant, il a pu donner une bonne description de la bataille du point de vue des Indiens. À mon avis, Forsyth et Bent donnent les récits les plus fiables de la bataille. D'autres écrivains de l'époque semblent utiliser le style de roman de bravade dime qui était courant à cette époque.

Les Indiens se sont regroupés et se sont préparés à une charge à part entière pour envahir l'île. Roman Nose, un chef de guerre soldat Cheyenne Dog, a été persuadé de mener la charge. Il avait refusé de se joindre au combat auparavant parce que la nuit précédente, il avait involontairement violé un tabou. En tant qu'invité dans la loge d'un chef sioux, on lui avait servi un morceau de viande tiré du feu par une fourchette en fer. Il croyait que le fer tirerait des balles.

Les Indiens ont posté des fusils sur les rives pour garder les scouts dans leurs fosses à fusils. Une force montée de plusieurs centaines d'Indiens dirigée par Roman Nose et un autre chef s'est approchée dans une charge tête baissée du côté en aval de l'île. Ils avaient de nouveau l'intention de courir à fond sur les scouts. Les fusiliers retranchés abattirent calmement ligne après ligne les Indiens qui chargeaient. A la dernière seconde, la charge se brisa et contourna les deux côtés de l'île. Roman Nose et son cheval ont tous deux été abattus à ce moment-là. L'autre chef indien avait été tué au début de la charge. Jack Stillwell, 19 ans, a été crédité du meurtre de Roman Nose.

Les Indiens se regroupèrent et chargèrent à nouveau avec de lourdes pertes. À ce moment-là, le lieutenant Beecher avait été tué et cinq autres scouts étaient morts avec le Dr Mooers mortellement blessé. Quatorze autres scouts ont également été blessés. Tous les chevaux avaient été tués par les Indiens. Les scouts n'avaient plus de rations et ont ensuite dû manger de la viande de cheval et un coyote qui s'était approché de trop près.

Forsyth se prépara à envoyer les scouts Stillwell et Trudeau à pied à Fort Wallace pour obtenir de l'aide. Le voyage de 110 milles leur a pris quatre jours et quatre nuits. Le 19 septembre, il apparaissait que les Indiens se retiraient. Forsyth a envoyé deux autres hommes après la tombée de la nuit avec une dépêche à Fort. Wallace. Ces scouts, Donovan et Pliey, ont frappé le sud et après deux jours ont croisé le Fort. Route de Wallace à Denver. Ils ont rapidement pris contact le long de la route avec le colonel Carpenter du dixième calvaire et sa troupe de « Buffalo Soldiers », comme les troupes afro-américaines étaient appelées par les Indiens. Le colonel envoya un messager à Fort. Wallace et se mit immédiatement à aider les scouts.

Les scouts ont passé un total de neuf jours sur l'île. Sur 51 scouts, 5 ont été tués et 15 blessés. L'île a été nommée en l'honneur du lieutenant Beecher tombé au combat. Il a été déterminé plus tard que 75 Indiens avaient été tués et des centaines blessés. Des années plus tard, un Indien Sioux, parlant à Forsyth, a confirmé le nombre de tués à 75. L'Indien a ensuite ouvert sa chemise et a montré les cicatrices de ses propres blessures de la bataille de l'île Beecher.

L'île Beecher. Ma mère l'a visité avant moi et je m'y suis rendu plusieurs fois le long du Sundown Trail.

À l'ouest de l'emplacement de l'île. Le bluff en arrière-plan est mentionné par Forsyth comme celui où les squaws et les enfants se sont réunis pour encourager les guerriers.

*Note technique : Les armes des scouts ont été appelées fusils et le prochain écrivain les appellera carabines. Forsyth a appelé les fusils d'épaule des Scouts. Il a également dit qu'ils les avaient en bandoulière sur le dos & #8230 Les fusils à canon plus long avaient des supports de sangle, les carabines ont des anneaux de selle. Je prends Forsyth au mot sur ce coup-là. De plus, en comparant la balle de mousquet de ma mère, j'ai utilisé le calibre .52 pour comparer avec les Spencer, car c'est la taille réelle de la balle. Normalement, ils désignent le Spencer par la taille de la douille de calibre .56. J'ai pensé que je devrais expliquer, avant d'être appelé.

Les informations relatives à l'article ci-dessus ont été obtenues auprès de :

Les commentaires historiques de ma famille et les traditions locales. Lettres et papiers de George A. Forsyth de la Collection de manuscrits, Bibliothèque Stephen H. Hart, Société historique du Colorado, Denver CO et Archives de l'État du Colorado. L'histoire du soldat, par George A. Forsyth, publié par D. Appleton and Company, 1900. The Beecher Island Battle Ground Memorial Association.

Combats et combattants indiens
Cyrus Townsend Brady 1904
Réédité en 1971 par l'University of Nebraska Press, Lincoln, Nebraska

La vie de George Bent : Écrit à partir de ses lettres
George E. Hyde 1968
University of Oklahoma Press, Norman, Oklahoma


LA CARABINE SPENCER AU COMBAT DE L'ÎLE BEECHER’S (Remasterisé)

À la fin de la guerre civile, la carabine à répétition Spencer à chargement par la culasse a bénéficié d'une vague de popularité. Le général James Harrison Wilson a fait l'éloge de l'arme à feu. « La carabine Spencer est sans aucun doute la meilleure arme à feu jamais mise entre les mains du soldat » écrit-il dans un document qui finira par faire partie des archives officielles du syndicat et des armées du CSA. Il a poursuivi en disant qu'il "devrait être fourni pour toutes les commandes, toutes les autres armes sont mauvaises en comparaison". des éloges en effet mais est-ce vraiment justifié ?

La carabine est tombée entre les mains de la cavalerie de l'Union en octobre 1863. La carabine a été recommandée car les officiers de l'artillerie jugeaient le fusil trop lourd pour les troupes montées. la rife combinait deux caractéristiques hautement souhaitables, le tir répété et le chargement par la culasse. deux avantages énormes à une époque dominée par les chargeurs par la bouche. Sept cartouches de calibre .52 à percussion annulaire ont été insérées dans un canal percé à travers la crosse. L'utilisateur a inséré un tube de magasin à ressort sur les cartouches pour fournir la pression nécessaire pour alimenter les cartouches, une à la fois dans le récepteur lorsque le levier a été activé. Le fait de pousser le levier/la gâchette vers l'avant a déplacé des pièces à l'intérieur du récepteur pour éjecter les douilles tirées et a fait tomber le bloc de culasse et a permis au chargeur d'alimenter une cartouche. Déplacer le levier vers l'arrière a soulevé le bloc de culasse et a introduit la cartouche dans la chambre. l'utilisateur devait alors armer le marteau manuellement pour tirer. Une cartouche supplémentaire pourrait être chambrée pour donner à la carabine une capacité totale de 8 cartouches.

Le premier modèle tirait une cartouche de calibre .52 appelée .56-52. c'était le modèle qui a vu le service dans la guerre civile. Selon les cartouches du monde, cette cartouche n'était qu'une fraction plus puissante que les charges d'usine sans fumée modernes dans le .44-40. Pour une utilisation sportive, la balle était considérée comme à courte portée et n'était pas efficace sur quelque chose de plus gros que le cerf, même lorsqu'elle était tirée à partir du canon de la longueur du fusil. Alors que la plupart des utilisateurs n'avaient que des éloges pour sa robustesse et sa fiabilité pour résister aux tirs et à l'encrassement répétés, son principal défaut allait se révéler.

Au moment où la carabine Spencer est devenue une arme de premier plan de la cavalerie de l'Union, de nombreux combats se sont déroulés à pied. Contre la cavalerie CSA débarquée armée de fusils Enfield, les soldats de l'Union étaient désavantagés. Despite all its good points, the carbine with its short barrel and under powered rim fire round could not deliver a dependable knock out punch. Though it was difficult to see the results of the carbine during the civil war due to many factors including many different arms, the later Indian wars would prove the acid test.

Years later on September 17, 1868 in northeastern Colorado near the Kansas and Nebraska border fifty frontier scouts under Col. George Forsyth defended a brush and grass covered sandy island in the Republican river. The main arm of the men was the Spencer carbine. They faced a Cheyenne force estimated at between 450 and 600 who carried guns and bows and arrows. Even though the force defending the 150 long by 75 wide sand bar had plenty of ammunition, they accounted for only 9 Indians killed. Even firing from firing pits and strong points dug from the sand, many of the defenders were dead or wounded by the middle of the day. Among the defenders killed was Lt. Fredrick H. Beecher, second in command. The Island would later bear his name. -AR

John Hurst, one of the scouts described the battle.”Hardly were we located on the island before the Indians were charging us, not in solid bodies, but singly or in groups of a few warriors. Scouts Armstrong and Barney Day were by my side.. each by a small tree. Jack Stillwell and his party were on the east end of the island and Jack Donovan and others were in the center, all pretty well hidden and shooting whenever the Indians came within close range. Our bullets coming from all directions in this manner seemed to daze the Indians. We were armed with Spencer seven shot repeating rifles and this was another thing that puzzled our foes, who could not determine how we were able to load and fire so rapidly.”

The mounted charges by the Indians never overran the defenders, but the defenders killed only a few of the attacking warriors. Unless shot in the head an enemy would neither be killed nor even receive a mortal wound unless hit within a few yards of the muzzle. the figure of only 9 Indians KIA is reliable as it was well reported by George Bird Grinnell and George Brent. Grinnell was a famed naturalist and studied Indian life. His account of the Beecher Island fight can be found in his book The Fighting Cheyennes. George Bent, left his account in his correspondence.

The Indians killed during the fight were IDed as : Roman Nose, Prairie Bear , Dry Throat, White Thunder, Weasel Bear, Killed by A Bull, Little Man , Black Crow and Old Sioux man. the accounts of their death gives evidence to the inadequate power of the Spencer carbine.

A young scout names Jack Stillwell took up a position a position with several others on the lower east end of the island with several others. They occupied a wash under an overhanging bank in the nearly dry river bed with tall grass and bushes to conceal their position. These scouts shot most of the Indians killed as they rode directly over Stillwell’s foxhole. Their first kill was Weasel Bear who rode almost directly over the rifle pit. The bullet hit the rider at his hip and came out the top of his back. His nephew, White Thunder saw his Uncle fall and went to his aid, When White Thunder was about ten feet from the crouching scouts they shot him through his shoulder, the ball exiting just above his waist. During this this action the main force of scouts fired and took a toll on the Indian ponies causing the attackers to dismount and advance the attack on foot.-AR

Three Indians managed to sneak close to the scouts main position in the center of the island. Doing this they dug themselves a a firing pit in the soft sand. When Prairie Bear and Little Man rose up over the berm, it was their last earthly act as they took shots to the head. The third Indian in the hole, Good Bear, jumped and dodging and running, got away.

, Louis Farley and his son Hudson were considered the best two shots in the scout unit. Louis was lying in the grass with a broken leg when he saw two Indians as they crept along a ridge of sand. Farley shot them both, neatly drilling them with head shots. This is believed by some defenders to have stopped further infiltration of the scout’s position.

Intent on retrieving the their dead and wounded comrades if at all possible, another of White Thunder’s uncles, Two Crows,with a band of friends went down to the river to retrieve the bodies of Weasel Bear and White Thunder. Stillwell and his concealed party of scouts were still watching the grass for approaching enemy, seeing the grass move about unnaturally, they fired and wounded Bear Feathers with a crease along his right shoulder. Another round fired from the group deflected off Two Crows’ shield that he had tied to his back and another round wounded Black Moon and another wounded Turkey Without Feathers in the shoulder. They managed to drag out their dead friend’s body with a rope they tied to him while another of the party was wounded.-AR

Another Indian killed named Killed By A Bull, was shot at was described as “considerable distance” by a Springfield rifle, one of a few scattered among the scout. He was shot while carrying away the body of another Indian killed in the fight.

The death of Roman Nose is well known and worth repeating because it an example of the inadequate performance of the cartridge from the Spencer. He kept a low profile throughout most of the fighting. Believing fully in the power of the medicine in his war bonnet, a single horned affair made for him by a medicine man named White Bull. The power of the bonnet could be rendered ineffective if before the battle he ate food served to him with a metal implement. If he did so, a cleansing ceremony was needed to restore the magic of his bonnet. A squaw served him some pan bread she removed from the pan with an iron fork. There was not enough time to perform the cleansing and being pressured, he joined the fight. Roman Nose went into the battle convinced he would die.-AR

He led a mounted charge of a small band against the scouts and made the same error as did Weasel Bear. Riding over the small group of scout secured under the over hang in the near dry river bank. A Spencer ball hit Roman Nose in the back just above his hips. He did not fall from this mortal wound but returned to his own lines and back to his own people to finally die before sundown.

Having much faith in the power of their medicine, one of the boys who was at the Beecher Island fight changed his name to Bullet Proof as a result of his battle experience that day. Bullet Proof had been shot in the breast and it appeared ( appeared that is) the bullet passed through him exiting his back. According to this fanciful lad, he was able to stop the bleeding and heal the wound by only placing his hand on the ground and rubbing his wounds. If this is his medicine the wounds were very slight indeed. “Had he been hit like Gunga Din where the bullet come and drilled the beggar clean, a stronger remedy surely would have been required” – Tate Most likely the young warrior was hit by a bullet at some distance as he rode toward the island and possible once again as he rode away. Unfortunately for his pals he was overly impressed with his own invincibility and practiced a dubious medicine that got two of his friends killed. Supposedly immune to bullets due to Bullet Proofs methods, two friends were later killed while charging the troopers in the 10th Cav. later.-Tate

As the fight went on and with only a few warriors were killed by the Spencer, the repeating ability of the carbine was of very little value to the defenders on the island. It was not safe to be exposed to enemy fire long enough get off more than one or two shots. Scout Sigmund Schlessinger said of his time in the firefight , “I have often been asked whether I killed any Indians, I don’t know.. I did not consider it safe to watch the result of a shot. Also taking a general observation by suddenly jumping up and as quickly dropping back into my hole, which enabled me to take a shot, or as many as the target warranted, without undue exposure” John Hurst agreed, since twice he shot at mounted Indians but did not see either fall. Seeing an Indian creeping toward him, ” I fired at him but without waiting to see the effect of the shot.” Not leaving themselves exposed long enough to observe the effect of a hit is understandable.

No doubt many more hits were made as accounts vary from sources on both sides of the battle on Beecher’s Island, without any more than 9 killed. One to a Springfield rifles bullet. Other battles and fights from the Indian wars went on to produce reports of Indians shot solid but not dead. One Captain reported knocking a Indian of about 18 off his horse from less than 30 yards. When the Cavalry officer went forward he found this Indian dazed but crawling away still alive. From the known load from the time and the bullets used it is no doubt that the iconic weapon produced less than comforting ballistic performance when one needed to send to the Happy Hunting grounds an enemy as tenacious as the American Indian. Whether due to quality control in ammo, lower velocities than claimed or poor accuracy on the part of the users or the gun, the Spencer carbine seemed to not be the last word on military service rifles its greatest admirers thought to be.

No doubt, another contributing problem is the same thing seen during the Korean War. In that case, it is the M1 carbine and its .30 carbine cartridge that takes the blame. Veterans from the war claiming the M1 carbine round so small in comparison to the full size service cartridge just had to be the problem. When shot at charging communist troops in their thick quilted coats failed to move to the next life, the men, as they always do, blamed the puny round and not marginal hits or misses. Had to be the round not doing it’s job. Blaming the gun and not the shooter is a timeless tradition. With the Cavalry troopers surrounded and in a desperate fight, taking snap shots on moving targets moving through high grass and on horses, while under withering fire,it is easy to come to the conclusion all but the most close range shots were certain. The confirmed dead is testament to that.

This Post uses heavily from the following sources. If you want more about the subject or the rifle and its use in the Indian war the bellow books and articles and recommended. The Tate article providing the

The Accurate Rifle , The Gun With The Powder Puff Punch ,Tate.

The Beecher Island Fight , John Hurst and Sigmund Schlessinger, Vol 15

A Frontier Fight, George Forsyth

The Battle of Beecher Island And The Indian War of 1867-1869


Battle of Beecher's Island - History


"History and Stories of Nebraska"
by Addison Erwin Sheldon

Produced by Connie Snyder


THE BATTLE OF ARICKAREE FORK OR BEECHER ISLAND

On the 17th of September, 1869, was fought the hardest battle between the white men and the plains Indians in the annals of the West. It was fought on the Arickaree fork of the Republican River, a few miles from the southwest corner of Nebraska and not far from the present town of Wray, Colorado, on the Denver line of the Burlington road. Fifty-one scouts and frontiersmen under the command of Lieutenant Geo. A. Forsyth stood off, on a little sandbar in the river, the combined forces of the Northern Cheyennes, Arapahoes and Oglala Sioux for nine days. They lost more than one third their own number in killed and wounded, while the Indian loss was many times as great.

For months these Indians had been murdering the settlers and travelers in western Nebraska and Kansas. Soldiers were sent to pursue them but always arrived on the scene of their action after the Indians were gone, finding nothing but the melancholy duty of burying the murdered citizens. Lieutenant Forsyth raised a company of fifty frontiersmen. Many of them had lost their dearest friends and relatives by the Indians. Some of them were noted scouts. All of them enlisted to fight.

Early in September this little command started from the place of the latest Indian murder near Fort Wallace, Kansas. They struck a trail leading to the Republican River. Following the trail up the Republican River in Nebraska it was joined by other trails and still others until the little party of fifty men was traveling a great beaten road, as wide as the Oregon Trail, made by thousands of Indians and ponies, and with hundreds of camp fires where they stopped at night. It seemed a crazy act to follow so great a trail with so small a party, but the little band had started out to find and fight Indians and kept on.

On the afternoon of September 16th, the Indian signs were very fresh and Lieutenant Forsyth resolved to go into camp early, rest his men and be ready to strike the Indians the next day. An extra number of men were posted on picket duty to prevent surprise. In the earliest gray of the next morning, the men were up and saddling their horses when there came a volley of shots from the pickets followed by the yell and rush of Indians. The savages had expected to find the soldiers asleep and their horses out feeding. Their plan was to stampede the horses and leave the soldiers on foot in the open prairie where they could easily surround them and cut them off. They found their horses saddled, every scout ready with his rifle, and soon retreated out of reach of the white men's bullets. As daylight broke, Grover, the head scout, exclaimed, "Look at the Indians!" The hills on both sides of the little valley swarmed with them. None of the scouts had ever before seen so many hostile Indians in one body.

Lieutenant Forsyth saw the situation at a glance. A few hundred yards away in the middle of the river was a sandbar island having one cottonwood tree and a growth of willows. It was the only cover in the valley. At the word of command the scouts dashed forward through the water to the island. Every man tied his horse strongly to a willow bush and dropping on his knee held his rifle in one hand and dug a hole in the sand with the other. This move was a complete surprise to the Indians. They had expected to eat up the little band at one mouthful. They now saw them making a fort out of the little island. The Indians crowded up to the bank on both sides of the river and filled the air with a storm of bullets and arrows. A number of the scouts were killed and wounded, while the poor horses plunged and struggled in misery until they fell in death.

The fire of the Indians was very hot and accurate. Lieutenant Forsyth had his leg broken by a bullet and his second in command, Lieutenant Frederick H. Beecher, a nephew of Henry Ward Beecher, was killed. Forsyth cut the bullet from his leg, which he bandaged with his own hands, telling his men to be steady, to help each other and to make every shot count. In the course of an hour the men became calmer. They were getting a good cover with sand and dead horses. Every time an Indian showed himself within range a bullet went after him. This discouraged the Indians so much that they drew back, while the scouts took the time to care for the wounded and to throw up more sand.

About noon there was a great gathering of Indians on the hill in sight of the scouts. Warriors came riding in from all parts of the field. Among them was one whom every scout knew at long distance. He was Roman Nose, over six feet tall, the tallest Indian on the plains, and one of their greatest chiefs. It was evident a big plan was under way. The council broke up and the plan appeared. Roman Nose led a body of mounted young men out into the valley. Others joined them. They drew together in a line facing the island with Roman Nose at the head. The plan was now clear. This chosen body of two or three hundred was to charge straight on the island while the rest of the Indians crept up through the grass and fired as fast as they could at the scouts in their sand pits to distract their attention.

Roman Nose gave the signal and his horsemen started for the island. Lieutenant Forsyth had ordered his men not to fire until the first pony reached the river's edge. The scouts were armed with a new gun, the Spencer Seven-shooter Carbine. The Indians knew what a one-shot rifle was, but had never seen one that shot seven times without loading. On came the line of Indians, yelling and whipping their horses. Just at the river's bank the rifles of the scouts flashed from the sand pits and groups of riders fell from their ponies. On they came. Another volley and more Indians fell. Another, and another and another and another, with a steady aim and terrible effect. Roman Nose himself fell dead from his horse and the Indian line broke and scattered. Lieutenant Forsyth turned anxiously to his scout Grover. "Can they do any better than that?" Il a demandé. "I have been on these plains, boy and man, for twenty years and I never saw anything like it," answered the scout. "Then we have got them," replied Forsyth.


Arickaree or Beecher Island Battlefield, 1910

The battle now changed to a siege, while from the hills arose that most harrowing of all sorrowful cries, the wail of the Indian women for their dead. Through many hours this haunted the ears of the men on the island. There were no more attempts to take the island by storm. Starvation was the Indian plan. At the first of the fight the scouts had lost their pack mules with all their provisions. They had nothing but river water and dead horse. Attempts were made after dark to creep through the Indian lines and carry word to the railroad a hundred miles away. One attempt failed. The Indians were too watchful. Another attempt was made, two scouts crept out in the darkness and did not return. Those left on the island could not know whether their messengers were dead or not. They could only hope and watch the line where the sky and prairie met. For a whole week they lay in their sand pits, drank river water and ate horse meat. The hot sun glared from the sky, the smell of the dead filled the air, the flies buzzed and the Indians glided stealthily about the hills. A little charge would have captured the island now, but the Indians had suffered too much to try again. They preferred to starve the scouts.

It was in the forenoon of September 25th, when a dark moving patch appeared far off on the prairie. It grew larger until the watchers saw that it was an ambulance and a column of cavalry. They knew then that the battle and the siege of Beecher Island were over. The Indians fled as the soldiers came near, and soon the starving and wounded were being cared for.

General Custer said that the Arickaree fight was the greatest battle on the plains. At Wounded Knee, South Dakota, lives a tall wise Sioux named Fire Lightning. He was in the Arickaree fight and told me this story one summer afternoon sitting in the shadow of his log house and looking out upon his garden. He said the Indians lost nearly a hundred men in the fight and showed by gestures with his hands how fast the white men fired from their sand pits and how Roman Nose fell from his horse.

  1. Did Lieutenant Forsyth act the part of a wise commander in following such an Indian trail with his small force?
  2. Was it courage or skill or accident which saved his soldiers from destruction?
  3. Was Roman Nose's plan a good one? Why did it fail?
  4. Which would you rather have done -- stayed on the island or crept out to get help?


Battle of Beecher’s Island, 1868

Michael has a BA in History & American Studies and an MSc in American History from the University of Edinburgh. He comes from a proud military family and has spent most of his career as an educator in the Middle East and Asia. Please consider reading our editorial policy to understand how and why we publish the resources we do.

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On the evening of September 16, 1868, scouts out of Fort Hays under Major George A. Forsyth pitched camp on the Arikaree Fork of the Republican River in the Colorado Territory. Forsyth had named Lieutenant Frederick H. Beecher, the nephew of famed New York clergyman Henry Ward Beecher, his second in command. Just as they were getting up the following morning, they were charged by several Cheyenne warriors and forced onto a sandbar in the middle of the stream. Roman Nose, the leader of the raid, was mortally wounded during the fighting and died the next morning. His death took most of the fight out of the Indians and they contented themselves with sniping the scouts' horses until all were dead before withdrawing. Lieutenant Beecher was one of four scouts killed and this engagement became known as the Battle of Beecher's Island.

Roman Nose

Maj. George Forsyth at the head of 50 frontiersmen, in pursuit of raiding Cheyennes, was attacked by a large party of Cheyennes on the morning of September 17, 1868. Forsyth&rsquos party took refuge on a sandbar in the Republican River located in eastern Colorado. The Indians organized several massed charges, only to be blunted each time. By the afternoon of the 17th, more than 600 Indians participated in the assaults, however, the attacks decreased following the death of Roman Nose, one of the leading Cheyennes. Lt. Frederick Beecher, for whom the battle site is named, and 21 other defenders were killed. The remaining defenders were rescued on September 25 when Capt. Louis Carpenter&rsquos company of 10th Cavalry troops came to their aid. A historical marker commemorates the battle, but the original site has washed away.

The Beecher Island Battlefield

The Beecher Island battlefield is in eastern Yuma County, Colorado, where County Road KK crosses the Arikaree River some 16 miles south of Wray and 9 miles north of US Highway 36.

The Forsyth Scouts and the Battle

Fifty civilian scouts, to be under the command of Bvt. Col. George Forsyth of the 9th Cavalry, were recruited at Fort Harker (near Ellsworth, Kansas), Fort Hays and Fort Wallace in late August and early September 1868 to help counter Arapahoe, Cheyenne and Sioux raids on the Kansas Pacific railroad construction camps then near Fort Wallace, Kansas, attacks on travelers on the Solomon and Smoky Hill stage routes to Denver and raids on settlers in western Kansas and southwestern Nebraska. Lt. Fred Beecher, 3rd Infantry, was detailed to the scouts to be second in command.

On September 10th the scouts were dispatched from Fort Wallace to counter an Indian raid near Sheridan, Kansas. From the 11th to the 16th the scouts trailed a small party of raiders north and west to what is now the Beecher Island Battlefield on the Arikaree River where they camped the evening of the 16th.

Sunrise on the morning of the 17th was greeted with the sound of war cries and gunfire when the scouts were attacked. Badly outnumbered, Col. Forsyth directed his men to an nearby island in the river to establish a defensive position. After a sharp two day battle during which Roman Nose, a war leader of the Northern Cheyenne, was killed the fight settled down to a siege with the 50 scouts still dug in on their island surrounded by approximately 750 Cheyenne and Sioux braves. Four scouts were killed on the 17th and 18th Lt. Fred Beecher, Acting Surgeon J.H. Mooers, George W. Culver and William Wilson. About 20 others were wounded including Col. Forsyth who had a head wound, a broken leg and a gunshot wound in the other thigh. With their food exhausted the scouts were soon reduced to a ration of spoiling horse meat and water.

Picture of Beecher's Island from the book, Encyclopedia of Indian Wars, by Gregory F. Michno.

Forsyth dispatched two-man messenger parties to walk to Fort Wallace, some 75 miles southeast of the battlefield, during the nights of the 17th, 18th and 19th. The pair sent on the 18th were forced to return to the island when they couldn't find a way through the Indian picket lines. The other four scouts reached Fort Wallace within an hour of each other on the 22nd. Relief forces were immediately dispatched to the battlefield. The first to arrive was Company H, 10th US Cavalry, which reached Forsyth the morning of the 25th and found the battlefield empty except for debris from the fight and the surviving scouts. Scout Louis Farley died the same day from wounds received on the 17th and was buried on the battlefield along with the other four dead scouts.

By September 30, 1868 everyone was back at Fort Wallace where a sixth scout, Thomas O'Donnell, died November 18, 1868 in the Post Hospital from his wounds and was buried in the Fort Wallace Cemetery. By the end of the year the Forsyth scouts were disbanded.

Two companies of the 5th US Infantry, Fort Wallace, guided by Forsyth's chief scout Abner Grover, returned to the battlefield in December 1868 to recover the remains of the five scouts buried in September. The remains of George W. Culver and Louis Farley were recovered. However, the detail failed to recover the remains of Lt. Beecher, Surgeon Mooers and Scout William Wilson. Scouts Culver and Farley were re-interred in the Fort Wallace Cemetery. When the Fort Wallace military post closed in 1882, their remains were moved to the Fort Leavenworth Post Cemetery.

The Reunions, the Monuments and the Association
1905 Monument

In the late summer of 1898, as the 30th anniversary of the battle approached, Chalmer Smith, who had been a member of one of the relief troops, and James J. Peate, of the Forsyth Scouts, both living at Beverly, Kansas, decided to return to Colorado and see if they could locate the battlefield and island. They invited another of the scouts, Henry Harrison Tucker of Oklahoma, to join them. With the help of Frank and Charles Reeck, who had settled near Beecher in 1876 and remembered all the horse skeletons still on the battlefield, the three veterans placed a sandstone cairn with an engraved slab "Battle of Beecher Island, September 17, 1868," marking the site.

The battle veterans 30th anniversary visit prompted the Vernon and Wray posts of the Grand Army of the Republic (GAR), civil war veterans, to hold a joint meeting at the site in September 1899. At that first meeting it was decided to form a group to create a memorial and park at the battlefield as a place to hold annual reunions of veterans, their families and friends. In the fall of 1899 the Beecher Island Park and Memorial Association was incorporated, with Major William R. Hayes of Denver named as president of a three man board tasked to acquire the battlefield site for a park and raise funds for a monument. In 1900 the Association spent $100 to erect a wooden monument to symbolize the granite column they hoped to place. The Association held reunions in 1900 and again in 1901.

At the 1901 meeting the veterans voted to disband the board of the existing association and form a new one. Out of that meeting the Beecher Island Battle Memorial Association was created with a twelve man board.

In 1902 a bill was introduced in the U.S. Congress to deed 120 acres of Federal land at the site of the battlefield to the Association. A similar bill was introduced in the Colorado State Legislature to deed another 120 acres of adjoining State land. Both bills were approved and the patents issued September 11, 1905.

In August 1903 the Association was again reorganized and reincorporated but retained the 1901 name.

The Colorado and Kansas Legislatures were petitioned to furnish $5,000 each toward building a suitable joint monument on the battlefield. In early 1905 both appropriations were made for $2,500 and in April 1905 the Association asked for bids for a $5,000 monument. The contract was granted in May 1905 to the Denver Marble and Granite Company for the monument that was dedicated at the 1905 Reunion. Many of the surviving scouts attended the dedication.

Early reunions were held entirely in the open or under large canvas tents and lasted almost a week. In 1925 the Colorado Legislature appropriated $15,000 to build the Memorial Association building on the site. The funded design was about 35 feet short of what was thought to be required to seat those attending the reunion so it was decided to erect the brick building with an open end closed by a temporary board wall to allow future expansion. That decision lead to the distinctive brick and board design so evident in photographs.

The 1935 Arikaree flood swept away the original monument. Only a part of the base was recovered and reinstalled as part of the current monument relocated to higher ground in front of the Association building. The engraved marble portion of the current monument still shows water stains from the flood. Since the upper part of the 1905 monument listing the scouts who were wounded and killed in the battle was never recovered and was not recreated, the current monument is missing the names of about half of the scouts.

The Annual Beecher Island Reunions continue to be held on the third weekend of September each year hosted by the Beecher Island Memorial Association.

The Association's mailing address is: Beecher Island Memorial Association, 21776 County Road KK, Wray, CO 80758.


Five Interesting Things About The Battle of Beecher’s Island

Recently I wrote a blog about The Battle of Beecher’s Island. There were some interesting stories about this battle that I did not include. I’ve listed them here.

1) The man the battle was named after had several other family members who were in the public light.

Lieutenant Beecher was the nephew of Abolitionist Henry Ward Beecher. He was also the nephew of Harriet Beecher Stowe, known for writing Uncle Tom’s Cabin. Lt. Beecher’s father was Reverend Charles Beecher, a well-known evangelist of his time. Only a short time before the death of the Lieutenant, the family had lost his two younger sisters in a drowning accident. Beecher’s last words before he expired were of concern for his mother.

2) The indian chief refused to lead his men because he was afraid he would die. After he was talked into leading the second charge, he died. Also he was not a chief.

Roman Nose had initially refused to join the fight at Beecher’s Island because the night before he had unwittingly violated a taboo. As a guest at a Sioux Chief’s lodge, he had been served a piece of meat taken from the fire by an iron fork. He believed that the iron would draw bullets. His men talked him into leading the second charge, where he was shot and killed.

Contrary to many reports, Roman Nose was not a chief. He was a warrior with the reputation of being a fearless battle leader. The Cheyenne had camped outside of Ft. Laramie and Roman Nose observed the soldiers as they drilled. Roman Nose copied many of their tactics. He was a large impressive individual, 6 foot 3 inches tall. His given name was Sautie (the bat). The soldiers nicknamed him “Roman Nose” because of his large hook nose. He took it as a compliment and adopted the name in English and in Cheyenne (Woqini).

3) One solider fought half the battle with an arrowhead in his skull.

Early in the battle, Scout Frank Harrington was struck in the forehead by an arrow. He asked another scout to pull the arrow from his head. The arrow shaft came loose from the arrowhead. They could not dislodge the arrowhead. Harrington fought on with the flint arrow point sticking from his forehead. In the heat of the battle an Indian musket ball struck the arrowhead and dislodged it. Harrington survived and his wound eventually healed.

4) A rattlesnake almost ended a rescue attempt, but was stopped with chewing tobacco.

Forsyth knew they were in a bad spot. He selected Jack Stilwell and an older frontiers man, Pierre Trudeau, to sneak through the Indian lines under the cover of darkness and go to Ft. Wallace for help. The next day they hid in a buffalo wallow to await darkness again. A group of Indians rode near. The two Scouts flattened against the wall of the wallow and waited. The Indians stopped nearby. A large rattlesnake slithered through the grass and dropped into the wallow. It crawled towards the Scouts. Stilwell silently spit a big wad of tobacco juice right onto the snake’s head. The snake made a hasty retreat. Finally the unsuspecting Indians moved on.

5) The youngest fighter was only 16.

Jack Stilwell was 19, but the youngest Scout was a 16-year-old Jewish boy from New York City. He asked to join the Scouts and was turned down at first, but Forsyth relented and let him join them. His name was Sigmund Schlesinger. Forsyth wrote later that he preformed with great bravery. Schlesinger went home to New York City and told the story of The Battle of Beecher’s Island many times.


The Kidder Massacre

About July 1, 1867, Lt. Lyman S. Kidder with ten men of the 2nd U.S. Cavalry, and an Indian guide, were attacked by Indians one mile east of this marker. On July 12 their mutilated bodies were found by Lt. Col. George A. Custer, who ordered the unidentifiable remains buried on the spot in a common grave.

In March, 1868, the bodies were recovered by a detachment from Fort Wallace under command of Lt. Frederick H. Beecher, 3rd U.S. Infantry, who later that year was to die at the Battle of Beecher Island in northeastern Colorado. Kidder s body, identified by a shirt he wore, was taken to St. Paul, Minn., by his father. The others were reburied at Fort Wallace, but in 1886 were removed to Fort Leavenworth military cemetery.

Erected 1969 by Citizens of Tri State Area.

Les sujets. This historical marker is listed in these topic lists: Native Americans &bull Wars, US Indian. A significant historical month for this entry is March 1868.

Emplacement. 39° 31.46′ N, 101° 33.324′ W. Marker is near Goodland, Kansas, in Sherman County. Marker is at the intersection of County Route 28 and 77, on the right when traveling north on County Route 28. Touch for map. Marker is in this post office area: Goodland KS 67735, United States of America. Touchez pour les directions.

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Legends of America

By Charles A. Eastman (Ohiyesa)

The death of Roman Nose (aka Hook Nose) at the Battle of Beecher Island, depicted in book from 1895.

This Cheyenne war chief was a contemporary of Dull Knife. He was not so strong a character as the other, and was inclined to be pompous and boastful but with all this he was a true type of Native American in spirit and bravery.

While Dull Knife was noted in warfare among Indians, Roman Nose made his record against the whites, in defense of territory embracing the Republican and Arickaree rivers. He was killed on the latter river in 1868, in the celebrated battle with General Forsythe.

Save Chief Gall and Washakie in the prime of their manhood, this chief had no peer in bodily perfection and masterful personality. No Greek or Roman gymnast was ever a finer model of physical beauty and power.

He thrilled his men to frenzied action when he came upon the field. It was said of him that he sacrificed more youths by his personal influence in battle than any other leader, being very reckless himself in grand-stand charges. He was killed needlessly in this manner.

Roman Nose always rode an uncommonly fine, spirited horse, and with his war bonnet and other paraphernalia gave a wonderful exhibition. The Indians used to say that the soldiers must gaze at him rather than aim at him, as they so seldom hit him even when running the gantlet before a firing line.

He did a remarkable thing once when on a one-arrow-to-kill buffalo hunt with his brother-in-law. His companion had selected his animal and drew so powerfully on his sinew bowstring that it broke. Roman Nose had killed his own cow and was whipping up close to the other when the misfortune occurred. Both horses were going at full speed and the arrow jerked up in the air. Roman Nose caught it and shot the cow for him.

Another curious story told of him is to the effect that he had an intimate Sioux friend who was courting a Cheyenne girl, but without success. As the wooing of both Sioux and Cheyenne was pretty much all affected in the night time, Roman Nose told his friend to let him do the courting for him. He arranged with the young woman to elope the next night and to spend the honeymoon among his Sioux friends. He then told his friend what to do. The Sioux followed instructions and carried off the Cheyenne maid, and not until morning did she discover her mistake. It is said she never admitted it, and that the two lived happily together to a good old age, so perhaps there was no mistake after all.

Perhaps no other chief attacked more emigrants going west on the Oregon Trail between 1860 and 1868. He once made an attack on a large party of Mormons, and in this instance the Mormons had time to form a corral with their wagons and shelter their women, children, and horses. The men stood outside and met the Indians with well-aimed volleys, but they circled the wagons with whirlwind speed, and whenever a white man fell, it was the signal for Roman Nose to charge and count the “coup.” The hat of one of the dead men was off, and although he had heavy hair and beard, the top of his head was bald from the forehead up. As custom required such a deed to be announced on the spot, the chief yelled at the top of his voice:

“Your Roman Nose has counted the first coup on the longest-faced white man who was ever killed!”

When the Northern Cheyenne under this daring leader attacked a body of scouting troops under the brilliant officer General Forsythe, Roman Nose thought that he had a comparatively easy task. The first onset failed, and the command entrenched itself on a little island. The wily chief thought he could stampede them and urged on his braves with the declaration that the first to reach the island should be entitled to wear a trailing war bonnet. Nevertheless, he was disappointed, and his men received such a warm reception that none succeeded in reaching it. In order to inspire them to desperate deeds he had led them in person, and with him that meant victory or death. According to the army accounts, it was a thrilling moment, and might well have proved disastrous to the Forsythe command, whose leader was wounded and helpless. The danger was acute until Roman Nose fell, and even then his lieutenants were bent upon crossing at any cost, but some of the older chiefs prevailed upon them to withdraw.

Ogalala Sioux at an oasis in the Badlands.

Thus the brilliant war chief of the Cheyenne came to his death. If he had lived until 1876, Sitting Bull would have had another bold ally.

Written by Charles A. Eastman, 1918. Compiled and edited by Kathy Weiser/Legends of America, updated April, 2017.

About the Author: Excerpted from the book Indian Heroes and Great Chieftains, by Charles A. Eastman, 1918. (now in the public domain). Charles A. Eastman earned a medical degree from Boston University School of Medicine in 1890, and then began working for the Office of Indian Affairs later that year. He worked at the Pine Ridge Agency, South Dakota, and was an eyewitness to both events leading up to and following the Wounded Knee Massacre of December 29, 1890. Himself part-Sioux, he knew many of the people about whom he wrote.


 Anniversary of the Battle of Beecher Island & Annual Reunion

On September 17, 1868 a large group of Cheyenne, Arapaho and Lakota warriors attacked 50 United States Army volunteer scouts, under the command of Major George A. Forsyth and Lieutenant Frederick H. Beecher, on the Arickaree River about 18 miles southeast of Wray. The Army scouts were in search of a band of Natives believed to have raided a freight train in Kansas. When attacked, the scouts retreated to a sandbar in the middle of the Arickaree River, and concealed themselves behind the bodies of their horses. Major Forsyth dispatched scouts to walk the 75 miles to Fort Wallace, Kansas for reinforcements four of those scouts made it to Fort Wallace on the 22nd and 23rd. Carpenter Company H and I "Buffalo Soldiers" under the command of Colonel Henry Bankhead Carpenter arrived at the battle site on the morning of September 25 to the relief of the besieged scouts.

Major Forsyth named the sandbar &ldquoBeecher&rsquos Island&rdquo in honor of Lieutenant Beecher, who died during the attack. Three other Army scouts died during the battle, and two more died later from wounds sustained at the fight another 20 scouts were wounded. The number of Native American casualties is in dispute, but a noted Cheyenne warrior known as &ldquoRoman Nose&rdquo almost certainly died at the battle.

In 1898, thirty years after the battle, three surviving members of Forsyth&rsquos scout band came back to Beecher Island to locate the battle site, and erected a sandstone marker memorializing the battle. The next year the local chapters of the Grand Army of the Republic organized the Beecher Island Park and Memorial Association (later the Beecher Island Battle Memorial Association). The Association has held September reunions since 1899.


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