9 choses que vous ne savez peut-être pas sur l'Oregon Trail

9 choses que vous ne savez peut-être pas sur l'Oregon Trail

1. L'Oregon Trail n'a pas suivi un seul chemin défini.

Alors que la plupart des émigrants à destination de l'Oregon empruntaient une route passant par des points de repère du Missouri, du Kansas, du Nebraska, du Wyoming, de l'Idaho et de l'Oregon, il n'y a jamais eu qu'un seul ensemble d'ornières de wagon menant vers l'ouest. Les pionniers s'étendent souvent sur plusieurs kilomètres à travers les plaines pour chasser, trouver des zones de pâturage pour leurs animaux et éviter les nuages ​​de poussière étouffants soulevés par d'autres trains de wagons. Au fil des années, les colons entreprenants ont également tracé des dizaines de nouveaux sentiers, ou coupures, qui ont permis aux voyageurs de contourner les points d'arrêt et d'atteindre leur destination plus rapidement. Ces raccourcis étaient particulièrement populaires dans le Wyoming, où le réseau de voies alternatives serpentait sur plus de cent milles au nord et au sud.

2. Deux missionnaires protestants ont effectué l'une des premières traversées en chariot du sentier.

Les explorateurs frontaliers et les trappeurs de fourrures ont tracé les contours approximatifs de l'Oregon Trail au début du XIXe siècle, mais la route était initialement considérée comme trop exigeante pour les femmes, les enfants ou les chariots couverts. Cela a changé en 1836, lorsque les missionnaires jeunes mariés Marcus et Narcissa Whitman ont emmené un petit groupe de chariots de Saint-Louis à la vallée de Walla Walla pour servir les Indiens Cayuse. Narcissa, 28 ans, est devenue la première femme blanche à traverser les montagnes Rocheuses, et ses lettres colorées à la maison ont ensuite été publiées dans les journaux de l'Est, convainquant de nombreux pionniers potentiels qu'il était possible pour leurs familles de survivre au voyage vers l'ouest. Pourtant, ce n'est qu'en 1843 que le barrage pionnier a finalement éclaté. Cette année-là, Marcus a aidé à diriger le premier grand train de wagons d'environ 1 000 colons le long du sentier de l'Oregon, un exode maintenant connu sous le nom de «Grande migration». Le trafic a rapidement monté en flèche et, à la fin des années 1840 et au début des années 1850, plus de 50 000 personnes utilisaient le sentier chaque année.

3. L'emblématique wagon Conestoga était rarement utilisé sur l'Oregon Trail.

Les représentations populaires de l'Oregon Trail incluent souvent des trains de wagons Conestoga en forme de bateau rebondissant le long de la prairie. Mais alors que le Conestoga était une partie indispensable du commerce et des voyages à l'Est, il était beaucoup trop grand et encombrant pour survivre au terrain accidenté de la frontière. La plupart des pionniers ont plutôt abordé le sentier dans des wagons plus petits qui sont connus sous le nom de « goélettes des prairies » en raison de la façon dont leurs couvertures en toile ressemblaient à une voile de navire. Ces véhicules comprenaient généralement un lit en bois d'environ quatre pieds de large et dix pieds de long. Lorsqu'ils étaient tirés par des attelages de bœufs ou de mules, ils pouvaient se frayer un chemin vers l'Oregon Country à un rythme d'environ 15 à 20 milles par jour. Ils pouvaient même être calfeutrés avec du goudron et flottés sur des rivières et des ruisseaux impraticables. Les goélettes des Prairies étaient capables de transporter plus d'une tonne de marchandises et de passagers, mais leurs petits lits et l'absence de suspension rendaient la conduite notoirement cahoteuse. Dans cet esprit, les colons préféraient généralement monter à cheval ou marcher le long de leurs chariots à pied.

4. Le sentier était jonché de fournitures jetées.

À mesure que le trafic sur l'Oregon Trail augmentait, une industrie animée de postes de commerce frontaliers a surgi pour fournir de la nourriture et de l'équipement pour le transport de cinq mois. Dans des points de départ populaires comme Independence, dans le Missouri, des marchands sans scrupules ont fait une tuerie en incitant des familles de pionniers effrayées à acheter plus de provisions qu'elles n'en avaient réellement besoin. La surcharge a signifié que de nombreuses sections du sentier sont devenues des tas de déchets remplis de barils de nourriture et de pièces de wagon jetés. Des goélettes des prairies en panne et des animaux de trait morts jonchaient également les routes, et il n'était pas rare de voir des objets personnels comme des livres, des vêtements et même des meubles. Fort Laramie dans le Wyoming est finalement devenu connu sous le nom de « Camp Sacrifice » pour sa réputation de dépotoir de l'Oregon Trail. Au cours de la ruée vers l'or de 1849, les pionniers auraient abandonné 20 000 livres de bacon à l'extérieur de ses murs.

5. Les attaques indiennes étaient relativement rares sur l'Oregon Trail.

Contrairement aux descriptions des romans à dix sous et des westerns hollywoodiens, les attaques des Indiens des Plaines n'étaient pas le plus grand danger auquel étaient confrontés les colons en direction de l'ouest. Alors que les trains de pionniers encerclaient leurs wagons la nuit, c'était principalement pour empêcher leurs animaux de trait de s'éloigner, et non pour se protéger d'une embuscade. Les Indiens étaient plus susceptibles d'être des alliés et des partenaires commerciaux que des adversaires, et de nombreux premiers trains de wagons utilisaient les guides de piste Pawnee et Shoshone. Les rencontres hostiles ont augmenté dans les années qui ont suivi le début de la guerre civile, mais les statistiques montrent qu'environ 400 colons ont été tués par des indigènes entre 1840 et 1860. Les menaces les plus pressantes étaient le choléra et d'autres maladies, qui étaient responsables de la grande majorité des 20 000 décès survenus le long de l'Oregon Trail.

6. Les pionniers ont laissé derrière eux des graffitis sur des « roches de registre » le long du sentier.

En plus de peindre des messages et des devises sur leurs toiles de wagons, les pionniers ont également développé une tradition consistant à graver leurs noms, villes natales et dates de passage sur certains des monuments de pierre qu'ils ont rencontrés au cours de leur voyage vers l'ouest. L'un des livres d'or les plus remarquables des Prairies était Independence Rock, un affleurement de granit de 128 pieds de haut dans le Wyoming surnommé «Le registre du désert». Des milliers de voyageurs ont laissé leur empreinte sur le rocher en campant le long de la rivière Sweetwater à proximité. Les plus pressés payaient parfois même quelques dollars aux tailleurs de pierre pour graver leurs messages à leur place. En plus d'Independence Rock, les pionniers ont également laissé des signatures sur Register Cliff et Names Hill, deux autres sites du Wyoming.

7. La plupart des pionniers de l'Oregon Trail ne se sont pas installés en Oregon.

Seuls environ 80 000 des 400 000 émigrants estimés de l'Oregon Trail ont effectivement terminé leur voyage dans la vallée de Willamette, en Oregon. Du reste, la grande majorité s'est détachée de la route principale dans le Wyoming ou l'Idaho et a emprunté des sentiers séparés menant à la Californie et à l'Utah. Le California Trail a finalement été parcouru par quelque 250 000 colons, pour la plupart des prospecteurs cherchant à s'enrichir dans les champs aurifères. La route de l'Utah, quant à elle, a transporté environ 70 000 pèlerins mormons vers les terres entourant Salt Lake City.

8. L'un des pionniers les plus célèbres du sentier a fait la traversée en wagon, en train, en automobile et en avion.

Un voyage sur le sentier de l'Oregon était plus que suffisant pour la plupart des pionniers, mais Ezra Meeker, originaire de l'Ohio, a finalement fait le voyage une demi-douzaine de fois en utilisant presque tous les moyens de transport disponibles. L'odyssée inhabituelle a commencé en 1906, lorsque l'homme de 76 ans a sauté derrière les rênes d'un wagon couvert et a retracé les étapes de son premier voyage de pionnier 54 ans auparavant. Meeker craignait que l'héritage de l'Oregon Trail ne soit oublié, alors il s'est fréquemment arrêté pour donner des conférences sur son histoire et installer des « marqueurs Meeker » faits maison sur des sites pionniers. Le voyage a fait de lui une célébrité nationale. Des foules se sont rassemblées pour marquer son arrivée dans les grandes villes, et il a finalement piloté son chariot jusqu'à Washington, DC pour une réunion avec le président Theodore Roosevelt. Meeker a parcouru plusieurs fois le sentier de l'Oregon en wagon, en train et en automobile. Sa dernière traversée a eu lieu à l'âge de 94 ans, lorsqu'il a effectué le voyage dans un biplan piloté par le célèbre pilote Oakley Kelly.

9. Les ornières des roues des wagons de l'Oregon Trail sont encore visibles aujourd'hui.

Au moment où les derniers trains de wagons ont traversé dans les années 1880, la migration massive sur l'Oregon Trail avait laissé une marque indélébile sur la frontière américaine. Des décennies de trafic de goélettes des Prairies ont découpé certaines sections du sentier, laissant des empreintes dans la pierre et usant tellement les prairies que rien n'y pousse à ce jour. Ces ornières de wagons pionniers sont encore visibles dans les six États qui englobaient autrefois le sentier.


Le voyage

Les estimations du nombre d'émigrants qui ont fait le voyage vers l'ouest sur le sentier de l'Oregon varient. Peut-être qu'environ 300 000 à 400 000 personnes l'ont utilisé à son apogée du milieu des années 1840 à la fin des années 1860, et peut-être un demi-million l'ont traversé au total, couvrant une moyenne de 15 à 20 miles (24 à 32 km) par jour la plupart ont terminé leur voyage en quatre à cinq mois. En grande partie, le voyage a été effectué par des chariots tirés par des équipes d'animaux de trait. Certaines personnes n'avaient pas de chariots et montaient à cheval, tandis que d'autres se dirigeaient vers l'ouest avec des charrettes à bras, des charrettes à animaux ou même une voiture occasionnelle.

Il y avait de nombreuses raisons pour lesquelles les voyageurs se sont arrachés à leurs racines et ont tenté un voyage si long et périlleux. Le sentiment s'était développé aux États-Unis au cours des premières décennies du 19e siècle que l'expansion américaine à travers le continent nord-américain était préordonnée. L'Occident signifiait l'avenir, l'Orient, le passé.

Certes, la notion de Manifest Destiny (inventée dans les années 1840) - qu'une telle expansion était même divinement ordonnée - a joué son rôle, de même que l'attrait pour les agriculteurs de la plaine fertile et bien arrosée de la vallée de la Willamette ou, pour les prospecteurs, la possibilité de le frapper riche dans les champs aurifères de Californie et d'ailleurs. Beaucoup fuyaient les difficultés économiques, surtout après la grave panique de la fin des années 1830, tandis que d'autres, après 1860, cherchaient à échapper à la guerre de Sécession. Pourtant, pour bon nombre de personnes, se rendre dans l'Oregon n'était que la dernière manifestation de l'instinct de pionnier que leurs parents et grands-parents avaient suivi avant eux.

Quelle que soit la raison pour laquelle ces individus intrépides ont fait le voyage, le voyage par voie terrestre avait tendance à être l'expérience déterminante de leur vie. De plus, leurs voyages ont affecté la vie des milliers de personnes qui les ont suivis, car la colonisation de l'Ouest américain a été ouverte par ces pionniers, et ce sont eux qui ont ouvert la voie pour façonner et unifier le pays.


Dix Wel Mel Ti a essayé d'aider la soirée Donner

La Donner Party est peut-être le chapitre le plus connu de l'Oregon Trail, et c'est un chapitre qui n'a pas encore été complètement écrit. Pendant des décennies, c'était un peu un mystère où se trouvait le camp final de Donner Party. L'emplacement général du camp d'Alder Creek était connu depuis longtemps, mais ce n'est qu'en 2012 que les archéologues ont trouvé l'emplacement exact du camp de la fête. Ce qu'ils ont trouvé était assez incroyable : les membres du Donner Party n'avaient pas été seuls et d'autres avaient essayé de les aider. Parmi les ossements trouvés sur le site figuraient des lapins et des cerfs, mais selon tous les témoignages de première main du Donner Party, ces animaux n'ont pas été mangés par les voyageurs. À court de munitions, les membres du groupe auraient eu la force d'aller chasser de toute façon.

Les archéologues ont également examiné à nouveau certaines des histoires qui ont longtemps été transmises à travers l'histoire d'une tribu amérindienne locale, les Wel Mel Ti. Ces histoires décrivent un groupe de voyageurs affamés pendant les longs mois d'hiver. Le Wel Mel Ti a essayé d'aider ces voyageurs, laissant tout, des lapins aux pommes de terre, au bord de leur campement. Ils parlent également d'un cerf que la tribu a essayé d'amener aux voyageurs, mais quand ils se sont approchés du groupe de colons affamés et terrifiés, ils ont été abattus. Les Wel Mel Ti ont continué à observer le groupe pendant leurs voyages de chasse. Un jour, la tribu a vu les voyageurs manger les restes de ceux qui étaient morts. Après cela, les Wel Mel Ti ont évité de s'approcher du camp, craignant pour leur propre vie.


Neuf endroits où vous pouvez encore voir les traces de roues du sentier de l'Oregon

Tout enfant des années 1980 connaît le squelette de base de l'Oregon Trail, des célébrations garanties par la vue de Chimney Rock aux dangers de diriger un attelage de bœufs à un rythme épuisant avec de maigres rations. Mais même les joueurs dévoués du jeu vidéo classique, qui a eu 45 ans cette année, ne savent peut-être pas que des reliques du sentier lui-même sont encore gravées dans les paysages des États-Unis.

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Le sentier lui-même, dont les 2 170 milles, ont été bravés par plus de 400 000 personnes entre 1840 et 1880. Alourdis par les chariots et leurs biens personnels, les pionniers qui ont osé parcourir le sentier de l'Oregon ont lentement aidé à construire la moitié ouest des États-Unis. Le sentier a commencé à Independence, dans le Missouri, et s'est poursuivi jusqu'à la vallée de Willamette dans l'Oregon, où les pionniers pouvaient décider de rester sur place ou de continuer vers le nord ou le sud et s'installer.

Au fur et à mesure que l'Oregon Trail évoluait, des milliers de wagons creusaient des ornières dans le sol qui servaient de route ad hoc pour les colons qui suivaient. Mais ils n'ont pas suivi un seul chemin solide. Au contraire, les roues de chariot ont laissé des ornières à travers le pays alors que les pionniers trouvaient divers raccourcis et itinéraires plus faciles en cours de route. Beaucoup de ces ornières existent encore aujourd'hui, bien que certaines d'entre elles soient en danger de destruction alors que les municipalités s'efforcent d'étendre des alimentations électriques plus grandes et de meilleure qualité à travers la région.

Alors calfeutrez ces wagons et préparez-vous à traverser la rivière à gué. Suivez ce voyage des temps modernes, en vous arrêtant pour voir des vestiges de sentiers le long du chemin, sans avoir à vous soucier de la fièvre typhoïde ou de la dysenterie.

Traversée du pont rouge (Kansas City, Missouri)

Ces ornières ne sont pas si évidentes pour un œil non averti – le site est une rigole ou un sentier creux érodé dans la colline, causé par des roues de chariot mouillées sortant de la Big Blue River. C'était la première fois que les pionniers de la traversée de la rivière tombaient sur le sentier qu'ils devaient souvent camper ici et attendre que la rivière atteigne la bonne hauteur pour traverser.

Alcôve Printemps (Blue Rapids, Kansas)

Les formations rocheuses uniques, la cascade et la source naturelle de cet endroit étaient le point d'arrêt préféré des pionniers après avoir traversé la Big Blue River. Beaucoup voulaient laisser leur empreinte et graver leurs noms dans les rochers autour de la source, y compris Edwin Bryant, membre du célèbre Donner-Reed Party. Selon Bryant, son groupe a en fait nommé la région « Alcove Springs » et a gravé le nom dans les rochers et les troncs d'arbres environnants.

Colline de Californie (Brulé, Nebraska)

Les pionniers ont dû faire face à une lourde montée sur California Hill après avoir traversé la rivière South Platte. Juste après avoir atteint l'autre côté de l'eau, les wagons ont dû parcourir 240 pieds en un peu plus d'un mile et demi, laissant de profondes ornières sur la colline qui sont encore visibles aujourd'hui. Presque tout le monde sur le sentier de l'Oregon a dû emprunter cette route, et California Hill a été la première montée majeure qu'ils ont rencontrée sur le sentier.

Station Rock Creek (Fairbury, Nebraska)

Des ornières immaculées s'étendent sur 1 600 pieds à travers la campagne ici à Rock Creek Station. L'endroit a été initialement établi comme un arrêt de ravitaillement et est finalement devenu une station Pony Express. Un pont à péage construit spécifiquement pour les pionniers traversait un ruisseau ici avant le pont, les voyageurs devaient abaisser leurs wagons dans le ruisseau et les hisser. Le pont a résolu le problème, permettant aux colons d'éviter les charges lourdes tout en payant à 50 cents pour traverser au niveau de la route, le péage était basé sur la taille de la charge et la capacité de payer.

Les ornières de Guernesey (Guernesey, Wyoming)

Les pistes de Guernesey sont parmi les vestiges les plus impressionnants de l'histoire de l'Oregon Trail. Presque tous les pionniers devaient passer par le même endroit ici, en passant sur du grès tendre. Au fil du temps, chaque wagon a usé un peu plus la roche. et plus. et plus. Les ornières ont finalement atteint une profondeur de cinq pieds et les visiteurs peuvent les traverser pour une véritable expérience pionnière. Au sud de Guernesey se trouve Register Cliff, où de nombreux pionniers ont gravé leur nom dans la roche pour documenter leur passage.

Rocher de l'Indépendance (Casper, Wyoming)

De nombreux pionniers passant par Independence Rock se sont arrêtés ici pour graver leurs noms dans le granit, ce qui lui a valu le titre de l'un des "registres du désert", donné par le père Peter J. DeSmet en 1840. Le monument a été baptisé Independence. Rock en 1830, lorsque William Sublette est passé avec son train de wagons, notant qu'il y était arrivé le 4 juillet, si les trains de wagons n'y arrivaient pas à ce moment-là, ils n'auraient probablement pas atteint leur destination finale avant l'hiver.

Grande Colline (Montpellier, Idaho)

Jusqu'en 1852, lorsque la coupure de McAuley Road a été incendiée, les pionniers ont dû relever le défi de Big Hill. La montée la plus longue et la plus raide du sentier de l'Oregon, la colline avait une descente encore plus dangereuse. Des pistes sont toujours visibles en montant la colline et sont également visibles en redescendant, dans la vallée de la rivière Bear. Ils sont mieux vus un peu plus loin de l'autoroute, de près, vous ne voyez pas l'ampleur de ce que les pionniers ont enduré sur cette partie du sentier.

Plat de la vertu (Baker City, Oregon)

Juste en dessous de l'actuel centre d'interprétation du sentier historique national de l'Oregon sur Flagstaff Hill, où les pionniers ont eu un premier aperçu de la Baker Valley, sept milles d'ornières de wagons sont visibles sur le sol. Ce site a ce qui pourrait être les premières voies de dépassement à l'ouest, certaines des ornières sont parallèles les unes aux autres, ce qui implique que certains wagons ont dépassé d'autres plus lentement afin d'arriver à Powder River en premier.

Gorges du fleuve Columbia (Biggs Junction, Oregon)

Le long de l'autoroute ici, un panneau historique de l'Oregon Trail se trouve sur une falaise à côté de l'un des derniers ensembles d'ornières de wagons le long de la route vers Columbia. Ceux-ci s'étendent jusqu'à une colline sur le côté de la route et longent la falaise sur environ un mile, menant à une vue impressionnante sur le fleuve Columbia.


9 choses que vous ne savez peut-être pas sur l'Oregon Trail - HISTOIRE

Vous avez peut-être déjà joué à un jeu informatique appelé Oregon Trail. Croyez-le ou non, l'Oregon Trail était un véritable sentier utilisé par les colons se déplaçant vers l'ouest à travers les États-Unis. Ils ont parcouru ce sentier très accidenté à l'aide de bœufs, de mulets et de chariots couverts. Beaucoup cherchaient un terrain et un endroit pour appeler leur maison. Mais à quoi ressemblait vraiment l'Oregon Trail ?

1. Le premier point sur l'Oregon Trail était Independence, Missouri. Oregon City, Oregon était l'endroit où il s'est terminé. Il s'étendait sur plus de 2 000 milles.

2. Les Américains n'étaient pas les premiers à utiliser l'Oregon Trail. Au lieu de cela, les Amérindiens avaient utilisé ces sentiers pendant des années.

3. Des milliers de personnes ont déplacé toute leur famille et leurs biens sur ce sentier des années 1840 aux années 1860.

4. Les trappeurs de fourrures ou d'autres personnes connaissant bien le territoire menaient souvent le voyage le long du sentier pour les trains de chariots.

5. La plupart des familles se sont aventurées sur le sentier avec seulement un wagon couvert de 10 pieds de long sur 4 pieds de large et de 2 pieds de profondeur fait de bois et de fer, et quelques bœufs ou quelques mules pour tirer le lourd wagon. Les chevaux ont trop mangé pour faire le long voyage.

6. Un seul de ces wagons pouvait peser plus de 2 000 livres !

7. La nourriture était la chose la plus importante que les familles emportaient avec elles sur le sentier. Les aliments courants que ces personnes mangeaient comprenaient le café, le bacon, les haricots, le riz, la farine et les craquelins. Ils pourraient également chasser le gibier sauvage en cours de route.

8. Quelques outils de ferme simples, des ustensiles de cuisine en fonte et quelques vêtements de rechange étaient à peu près tout ce que la plupart des familles emportaient avec elles en ce qui concerne leurs effets personnels.

9. La piste était très dangereuse. Mais peut-être pas pour les raisons que vous pensez ! La dysenterie et les autochtones n'ont pas vraiment nui à tant de voyageurs. Le choléra était une menace beaucoup plus grande, tout comme le mauvais temps. Il en était de même pour le terrain autour des montagnes Rocheuses escarpées.

10. Au lieu de brûler du bois, de nombreux voyageurs sur le sentier ont brûlé des copeaux de bison, le fumier séché du bison américain.

11. Pour terminer le parcours, il fallait généralement environ cinq mois.

12. En parcourant ce sentier, la plupart des enfants le long du voyage n'allaient pas à l'école.

13. Après la construction du chemin de fer transcontinental, l'Oregon Trail est devenu un moyen obsolète de voyager vers l'ouest des États-Unis.

14. Dans certains endroits à l'ouest, vous pouvez encore voir les ornières des roues des chariots enfoncées dans le sol à cause de cet exode massif vers l'ouest.


Tout ce que vous pensiez avoir appris en jouant à 'Oregon Trail' est faux

Une fin différente, et peut-être plus historiquement précise, de l'Oregon Trail.

SFGate / MECC / Oregon Trail Voir plus Voir moins

Depuis la création du jeu "Oregon Trail" en 1971, plus de 65 millions d'exemplaires ont été vendus, et il est considéré comme le jeu éducatif le plus largement distribué de tous les temps. Même 48 ans plus tard, des adultes nostalgiques continuent de parcourir Internet à la recherche de versions d'Oregon Trail pouvant être lues dans un navigateur.

4 sur 29 Acheter une photo Le match de l'Oregon Trail à High Scores Arcade, samedi 16 juin 2018, à Hayward, Californie Santiago Mejia / The Chronicle Voir plus Voir moins

5 of 29 Buy Photo Les gens jouent encore au jeu aujourd'hui. Le copropriétaire de High Scores Arcade, Shawn Livernoche, pose avec le nouveau jeu d'arcade Oregon Trail, le samedi 16 juin 2018, à Hayward, en Californie, Santiago Mejia/The Chronicle 2018

Les joueurs de l'Oregon Trail pourraient atteindre une rivière et être confrontés à une décision difficile : calfeutrer le chariot en le faisant flotter sur la rivière comme un bateau, ou traverser la rivière à gué en utilisant des bœufs pour traverser des eaux apparemment peu profondes ? Les deux pourraient entraîner une catastrophe : les membres du groupe du joueur pourraient se noyer, et leurs fournitures et leur bétail pourraient également s'envoler.

8 sur 29 Acheter une photo De gauche à droite : Sam Bahman, Megan Livernoche, Shawn Livernoche et Jonathan Williams avec le nouveau jeu Oregon Trail à High Scores Arcade, le samedi 16 juin 2018, à Hayward, Californie Santiago Mejia/The Chronicle Afficher plus Afficher Moins

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13 sur 29 Acheter une photo De gauche à droite : Sebastian Gross, 7 ans, joue au match de l'Oregon Trail alors que Jonathan Williams, Joanne Gross, Annleah Moore, 6 ans et Robert Moore regardent et attendent un tour à High Scores Arcade, le samedi 16 juin 2018 , à Hayward, Californie Santiago Mejia/The Chronicle Voir plus Voir moins

Une copie du jeu informatique Oregon Trail est vue à Washington, DC, le 23 août 2017.

Le Washington Post/Le Washington Post/Getty Images Voir plus Voir moins

Dixon Ford pose avec des bœufs Zeus et Thor lors d'une reconstitution « Oregon Trail » en 2006 à Alcove Springs. Il les a élevés et entraînés lui-même à partir de veaux, en utilisant des techniques qu'il a apprises de son grand-père Mormon Pioneer.

Une reconstitution de 2007 de l'Oregon Trail dans le nord-est du Kansas.

Une reconstitution du sentier de l'Oregon au parc historique national Scotts Bluff, dans le Nebraska.

Une reconstitution de 2007 de l'Oregon Trail dans le nord-est du Kansas.

Une reconstitution de 2007 de l'Oregon Trail dans le nord-est du Kansas.

Dans la Bay Area, certains revivent leur nostalgie de « l'Oregon Trail » en visitant le Video Game Museum d'Oakland. Il est disponible pour jouer dans une variété de formats.

Le musée d'art et de divertissement d'Oakland Voir plus Voir moins

John Wayne dans l'art cinématographique pour le film de 1936 "The Oregon Trail".

Archiver des photos/Getty Images Afficher plus Afficher moins

Une tombe est vue près de Tygh, Oregon sur Barlow Road. Lee Kreutzer a déclaré qu'il s'agissait d'une version alternative de l'Oregon Trail qui contournait le mont Hood. Les gens ont choisi de le descendre au lieu de flotter sur le fleuve Columbia.

« À Echo Meadows, les visiteurs peuvent marcher dans une profonde rigole de l'Oregon Trail », a déclaré Lee Kreutzer. La zone est entretenue par le Bureau of Land Management à Echo, Oregon.

Mourir de dysenterie ou de choléra ? Calfeutrer un chariot ou traverser la rivière à gué ? Les conséquences ont été désastreuses, mais dans "Oregon Trail", le choix a été laissé à votre moi désireux de faire 10 ans.

Depuis la création du jeu en 1971, plus de 65 millions d'exemplaires ont été vendus et il est considéré comme le jeu éducatif le plus largement distribué de tous les temps. Même 48 ans plus tard, les adultes nostalgiques parcourent toujours Internet à la recherche de versions de « Oregon Trail » pouvant être lues dans un navigateur.

Ici, dans la Bay Area, certains se rendent même au Video Game Museum d'Oakland pour jouer. C'est l'un des seuls musées de la côte ouest où les visiteurs peuvent découvrir leurs jeux préférés d'antan. Le directeur de l'exploitation, Kyle Dean, a déclaré que Oregon Trail est l'un des jeux les plus demandés dans l'établissement à but non lucratif.

"Il y a beaucoup de nostalgie autour de ça. C'était de facto la chose que vous vouliez faire dans le laboratoire informatique", a-t-il expliqué.

Et bien sûr, si vous ne jouiez pas à "Oregon Trail" à l'école primaire, vous amélioreriez votre vitesse de frappe avec des jeux comme Mavis Beacon ou feriez exploser des équations de multiplication avec un laser dans Math Blaster.

Mais "Oregon Trail" avait quelque chose de plus à offrir.

"Les enfants l'ont apprécié parce que cela leur a donné le contrôle d'un scénario, ce qui peut être très attrayant pour un enfant de 10 ans", a déclaré Dean.

"Cela impliquait des thèmes qui semblaient historiquement exacts, mais aussi plus matures. Ils ont pu ressentir ce sentiment d'âge adulte et faire des choix, tout en étant immergés en plein milieu du jeu au lieu d'observer l'action."

Mais à quel point le jeu était-il historiquement précis ?

UN EXPERT DU SENTIER Pèse

Lee Kreutzer a été spécialiste des ressources culturelles et archéologue pour la région intermontagneuse du National Park Service pendant plus de 16 ans. Elle est une experte de tout ce qui est réel sur l'Oregon Trail, mais il est intéressant de noter qu'elle n'a jamais été invitée à comparer l'histoire du sentier au jeu.

Alors, bien sûr, je lui ai envoyé un lien pour jouer au jeu & mdash elle y a joué deux fois, et m'a dit qu'une inexactitude particulière était apparue instantanément.

"Les deux fois, tout mon groupe a mordu la poussière avant d'atteindre Fort Kearney", a-t-elle admis. "C'est assez irréaliste et je pense que si vous perdiez des membres de votre famille à ce rythme, vous feriez simplement demi-tour et rentreriez chez vous."

Selon la plupart des chercheurs, a ajouté Kreutzer, 1 colon sur 10 mourrait le long du sentier, ce qui représente environ 65 000 décès et enterrements au total entre 1841 et 1869. S'il était régulièrement espacé le long du sentier, il y aurait une tombe tous les 50 mètres de Missouri à l'Oregon.

Les tombes étaient courantes sur le vrai sentier de l'Oregon, mais leurs gravures n'étaient peut-être pas aussi drôles qu'elles l'étaient dans le jeu.

Mais auraient-ils les moyens de produire de véritables pierres tombales, comme vous le voyez dans Oregon Trail, en cours de route ? Kreutzer dit que c'était probable, surtout si vous aviez un tailleur de pierre ou un forgeron dans votre groupe.

"Vous pourriez leur demander de vous aider à graver quelques mots dans une pierre", a déclaré Kreutzer. Un tas de pierres ou des croix en bois étaient également fréquemment utilisés pour marquer les tombes, bien qu'ils ne durent généralement pas plus de deux ans. En revanche, certaines tombes sont encore debout à ce jour.

La plupart des gens sont morts de dysenterie dans le jeu "Oregon Trail", engendrant un mème moderne qui, selon au moins un historien, n'était pas tout à fait exact.

Contrairement au jeu, qui a engendré un mème sur la mort de dysenterie parce que cela arrive si fréquemment, la plupart des gens sont probablement morts du choléra. Les symptômes étaient similaires, a déclaré Kreutzer, et les maladies se sont propagées de la même manière, généralement par l'eau contaminée. Il en résulta une autre cause fréquente de décès : « le flux sanglant », dont la diarrhée était le principal indicateur. La rougeole était une autre maladie courante.

Certains des autres décès que Kreutzer a décrits comme des accidents carrément anormal. Certaines femmes et enfants attrapaient leurs robes dans les roues des chariots et tombaient en dessous. Certains ont été frappés par la foudre. Les accidents d'armes à feu étaient monnaie courante, tout comme les noyades.

C'est une stratégie courante (lire : raccourci) dans le jeu de choisir de commencer en tant que banquier, plutôt qu'agriculteur ou charpentier. Cela permet généralement aux joueurs de commencer avec plus d'argent pour les fournitures et d'avoir finalement une meilleure chance de survie. Mais Kreutzer a déclaré que la réalité était à l'opposé : quel que soit le niveau de classe, ils avaient tous des probabilités égales de mort accidentelle.

"Les gens n'avaient pas de théorie des germes à l'époque et ils ne comprenaient tout simplement pas comment les maladies se propageaient", a expliqué Kreutzer. "Si un point d'eau était contaminé, ils attraperaient quelque chose s'ils ne faisaient pas bouillir l'eau d'abord. Et je ne connais personne qui l'ait fait à moins de faire du café ou du thé."

Kreutzer a noté qu'il y avait également des personnes travaillant dans de nombreux autres types de métiers non proposés dans le jeu qui ont fait le voyage vers l'Ouest dans la vraie vie. Parmi eux se trouvaient des enseignants, des médecins, des écrivains, des prédicateurs et des missionnaires.

Contrairement au jeu, les banquiers ne se lancent généralement pas dans le voyage. Kreutzer pense qu'ils étaient déjà suffisamment à l'aise financièrement et qu'ils n'auraient pas à prendre le risque. Au lieu de cela, les commerçants et les avocats étaient probablement les travailleurs les plus riches sur la piste. Pourtant, comme le montre le jeu original, les agriculteurs disposaient de plus grandes quantités de fournitures et étaient probablement plus autosuffisants. Ils étaient aussi probablement les plus courants.

"Les gens qui voulaient vraiment aller sur la piste étaient les ouvriers, ceux qui voulaient faire mieux", a-t-elle déclaré.

RIDING SOLO - UN NON-GO?

Au moins au début, jouer à Oregon Trail est une expérience relativement sereine. Votre fête est toute seule, avec rien d'autre que l'armoise numérique à perte de vue. Mais c'est un autre mythe démystifié par Kreutzer.

"D'une part, le sentier de l'Oregon partageait un couloir avec le sentier Gold Rush, qui a commencé en 1849", a-t-elle déclaré. "Il était probable que vous ne feriez pas un kilomètre sans tomber sur un autre wagon." Voyageant avec des bœufs lents, la plupart des colons tentaient de parcourir au moins 20 miles, se déplaçant environ 12 heures par jour.

Dixon Ford pose avec des bœufs Zeus et Thor lors d'une reconstitution « Oregon Trail » en 2006 à Alcove Spring. Il les a élevés et entraînés lui-même à partir de veaux, en utilisant des techniques qu'il a apprises de son grand-père Mormon Pioneer.

Personne n'a voyagé seul, cependant. La plupart étaient mieux lotis en voyage avec leur famille ou en faisant équipe avec d'autres travailleurs. Si un voyageur seul tombait malade ou se blessait, il était peu probable que d'autres colons s'arrêtent pour l'aider.

"Donc, le jeu était assez fidèle à l'histoire en termes de voyage avec une famille", a déclaré Kreutzer. La plupart étaient de jeunes mariés ou des parents avec des enfants de moins de 15 ans et des groupes d'ouvriers se sont également regroupés.

Pourtant, beaucoup d'hommes ne voulaient pas emmener leur femme avec eux. Kreutzer a déclaré qu'elle avait lu des entrées de journal de colons masculins les décrivant comme "trop ​​de travail" ou "trop ​​de travail à faire". Pourtant, les femmes sur le sentier ont contribué à une grande partie du travail, se réveillant avant le lever du soleil pour transporter des seaux d'eau jusqu'au chariot et commencer à préparer la nourriture.

"Ils n'étaient pas seulement là pour le trajet", a déclaré Kreutzer. "Ils étaient les premiers à se lever et les derniers à se coucher." Une grande partie de leur travail quotidien consistait également à ramasser du bois de chauffage, à faire bouillir de l'eau et à nettoyer le linge, à soigner les malades et à rassembler les repères de leur famille avant de partir chaque jour.

SURVIVRE SUR LE SENTIER

Sous la forme de jeu "Oregon Trail", les repas sont achetés au magasin général Matt à Independence, Missouri, et se composent généralement de café, de haricots, de bacon et de pain. C'est ce qui est exact, bien que Kreutzer souligne que le bétail était également très utile. De nombreux colons ont amené des troupeaux avec eux dans l'espoir de les utiliser pour gagner de l'argent une fois arrivés à destination et ont commencé à cultiver. Sur le sentier, leur lait était précieux pour le barattage du beurre, et les femmes ramassaient des galettes de vache pour alimenter les feux de camp.

Le magasin général de Matt distribue des produits similaires que les gens auraient mangés ou achetés sur le vrai sentier de l'Oregon.

Kreutzer se souvient également du journal d'une famille dont la petite vache a tiré son chariot jusqu'en Oregon. "Cela aurait été un long voyage", a-t-elle déclaré. "They can only travel two miles an hour."

When it came to travel, though, the game accurately depicted a strong dependence on oxen. Unfortunately, they weren't much faster. When settlers traveled in the spring, the rain would cause mud to cake onto their hooves and the wheels of the wagon. For those who could afford them, mules were a viable, faster option.

"If people already had most of their supplies, they could afford that and still be able to survive on just a few hundred dollars &ndash probably four or five thousand dollars in today's currency," Kreutzer said.

She said it was probably important to prepare for risky scenarios, though.

In certain points of the game, Oregon Trail players might reach a river and be faced with a difficult decision: caulk the wagon by floating it across the river like a boat, or ford the river by using oxen to walk across seemingly shallow waters? Both could result in disaster &ndash members of the player's party might drown, and their supplies and cattle could also float away.

"It could be very dangerous, but it was also highly dependent on the conditions," Kreutzer said. "Some people made it just fine, while there were other cases of entire families drowning."

Weirdly, people usually avoid the third and final option: to pay for a ferry. The game makes it appear to be a costly and time-consuming venture. But Kreutzer said this option was a worthwhile investment for most. People also built their own rafts or hire big canoes &ndash called bateaus &ndash that were used primarily for fur trade.

Deciding on the right time to leave was a critical decision. In the game, players can choose to leave between March and July. They're warned that if they leave too early, their oxen won't have enough grass to eat. If they leave too late, they may not get to Oregon until winter.

"Most people chose to leave in late April or early May, and would usually be successful," Kreutzer said. "July was much too late."

Some parties who waited too long also got stuck in literal wagon traffic. Kreutzer said she's read about a wagon that was forced to wait in the mud for several days. Some people were then driven to anger, murdering other people in wagons. Others would be driven to insanity.

"I think it's safe to say there was a lot going on out there," Kreutzer said. "It wasn't an easy journey."

PIONEERS, PROBABILITIES AND PERCENTAGES

Don Rawitsch, one of the game's original developers, describes how he tried to bring this to life in the game. Initially, he had no idea Oregon Trail would achieve critical acclaim &ndash let alone be played outside of the classroom he was student-teaching at the time.

"It was 1971. No one knew there would be PCs or a software market," he said.

Rawitsch was a college student wrapping up his senior year. Upon graduating, he hoped to become a social studies educator. When his supervisor assigned him to a classroom to teach a unit on the Western movement in the 19th century, he thought he could engage students by creating a board game. But two of his fellow teachers, Bill Heinemann, Paul Dillenberger, told him to throw away the dice and cards. They thought Oregon Trail would be better suited for the classroom's mainframe computer. And they were right.

The game was a hit, but after the semester was over, Rawitsch didn't expect it to reach a wider audience. Things changed when he was hired by the Minnesota Educational Computing Consortium (MECC).

From left to right: Oregon Trail game creators Don Rawitsch, Bill Heinemann, Paul Dillenberger pose (in jean jackets, naturally) with the code for the game in 1995.

"Their purpose was to deal with the fact that we could see computers were coming into popularity and day-to-day use. They wanted to be ready for that," Rawitsch said. Shortly after he was hired, he offered to load the code for the Oregon Trail game into the computers of a Minnesota school district.

Rawitsch admits that because the first version of the game had to be made in just two weeks, there wasn't much time for historical research. This time, though, he set out to improve the accuracy of the new model &ndash first, by obtaining a detailed map of the trail.

"I took down everything: mileage, the landmarks that settlers came upon in their trails, including forts, rivers and mountain ranges. I wanted to make sure that people were encountering these landmarks in places that made sense, geographically speaking," he said.

Commodity prices were also a topic of interest. Finding them wasn't easy, but Rawitsch hit the jackpot while researching at the University of Minnesota library. He came across reprinted versions of actual diaries from settlers who traveled along the trail.

Leafing through their pages, Rawitsch began to sort through the frequency of events like broken wagon wheels, outbreaks of disease and rainstorms. He tracked how many times those things happened over the course of a six-month journey and calculated them into percentages. Then, he manually entered those probabilities into the game's code.

"It didn't just rain randomly in the game," he stated matter-of-factly. "It rained x percent of the time for x percent of a player's turns." He used these probabilities to determine the "20 or so things" that could happen to a player during the game, from losing supplies to having a family member fall ill and die.

A CHANGING PERSPECTIVE

Rawitsch recalls watching old Westerns on TV in the 1950s and 60s. Often, he would observe episodes in which Native American characters would come thundering out of the mountains on their horses. They were depicted in a villainous manner, ready to attack, while the white pioneers &ndash the "heroes" &ndash served as their innocent counterparts merely passing by on trains.

As he learned while reading the diaries of people who traveled along the trail, this portrayal was highly inaccurate &ndash and seemingly created with a white audience in mind.

Kreutzer agrees. "Most encounters between settlers and Native Americans were peaceful and didn't erupt into violence. But the settlers didn't write about the mundane, they wrote about arguments, threats and conflict, which may have changed some perceptions," she said.

When conflict did arise, it was usually for good reason. Settlers brought along deadly diseases like measles and small pox. They also caused resources along the trail to dwindle. Animals such as bison were hunted for their meat alone &ndash a waste in the eyes of Native Americans, who considered every part of the animal to be sacred. They were then forced to peel bark off trees and feed it to their ponies so they wouldn't starve.

When writing the game, Rawitsch attempted to show Native Americans pointing settlers in the right direction on the trails, as well as helping them find and grow food. He didn't entirely omit their hostility &ndash a decision that upset some critics.

"Certainly because the settlers were taking over land that didn't belong to them, there was reason for the Native Americans to be upset," he said, likening parts of the settlers' journeys to thinly-veiled trespassing.

This particular subject is the only thing Rawitsch would change if he made a new "Oregon Trail" game today &mdash he said he would like to work with others to create a version from the Native American perspective. For now, though, he acknowledges the game's strengths and weaknesses, hoping that other educators do the same. He encourages them to use the game as a starting point, and integrate it with other types of instruction.

"Why not get a hold of one of those Westerns from the 1960s and ask students if that's an accurate portrayal of life in the West? Or if it's from the imaginations of television companies? It would allow kids to think critically and do their own research on what's accurate and what isn't," he said.


4 Perfect Amount Of Food

For most players rationing food is a really hard task. They spend money on food, and kill the small animals, wasting money and bullets, and ultimately characters are always hungry. Beating this obstacle is really easy. When food gets low, players should just stop and hunt, but instead of shooting small animals and wasting bullets while staying hungry, players need two deer or one bear to hit the 100lb limit for a day.

If players are lucky, this can be done with 1-2 bullets. Also, even if players sometimes buy food, and are not that good at hunting, they should keep in mind, that food gets more and more expensive the further a player gets.


5 'Oregon Trail' Diseases You Could Still Get

You probably haven&rsquot heard someone say, &ldquoI have measles&rdquo since your grade-school classmate was about to lose Le sentier de l'Oregon&mdashyou know, the classic computer game where you led folks on a wagon trip out west in 1848. But some of the debilitating diseases that killed your virtual clan back then, like typhoid fever and diphtheria, are actually still around today. Although you probably don&rsquot travel in a covered wagon anymore, these illnesses could still strike when you&rsquore in a foreign land.

1. Dysentery

It was always funny when &ldquoJoe has dysentery&rdquo popped up on your screen&mdashbut you wouldn&rsquot be laughing if you were trekking alongside a buddy with bloody diarrhea. Since &ldquothe bathroom&rdquo wasn&rsquot a place that actually existed on the trail, pioneers were exposed to germs from sick people&rsquos poop, and naturally, dysentery spread. Today, the diseases that cause dysentery are contracted in unsanitary locations or in spots where there&rsquos a breakdown in public health due to war or natural disasters, says Kathleen Squires, M.D., Director of the Division of Infectious Diseases at Jefferson University. If you&rsquore ill, your doctor will give you an antibiotic to target the Shigella bacteria or another dysentery trigger.

2. Typhoid Fever

Characterized by high fevers and red spots on the abdomen, this illness&mdashofficially called Salmonella Typhi&mdashkilled about 10 to 20 percent of those who contracted it on the trail, according to Historic Oregon City. Since it was usually spread by unclean water, victims of the disease often faced gastrointestinal distress and confusion. Emigrants venturing west avoided drinking murky water but obviously didn&rsquot have much knowledge on the transfer of bacteria, and would unknowingly expose themselves to the same water source that made them sick, says Oregon Trail historian Robert Munkres, Ph.D. Of the 5,700 yearly cases of typhoid fever in the U.S. today, most usually come from people traveling to India or Subsaharan Africa, Squires says. Ask your doctor for a typhoid vaccination if you&rsquore planning to leave the U.S. If you develop the disease, your doc will treat you with antibiotics.

The poor souls who contracted cholera on the trail experienced rapid dehydration. &ldquoCholera can literally cause people to lose gallons of fluid through their gastrointestinal tract daily,&rdquo says Squires. If pioneers didn&rsquot rehydrate, they likely died within 24 hours of first showing symptoms. Living through the first day generally meant you would be able to pull through after 5 to 7 days&mdashbut not before severe nausea, vomiting, diarrhea, and cramps. Today, with cleaner, abundant water and food sources, your chance of exposure to the Vibrio cholerae bacteria is slim&mdashespecially in the United States. But 3 to 5 million people worldwide still suffer from cholera each year, and 100,000 die from it, says the Centers for Disease Control and Prevention (CDC). People who acquire the bug today are given intravenous (IV) fluids and salt and electrolyte replacement, Squires says.

4. Diphtheria

Children on the trail suffered the most from diphtheria, whose bacteria can live for long periods of time outside of a host. Doctors were also susceptible to the disease due its ability to travel through the air from coughs, and survive on rarely cleaned medical instruments. Infected patients faced neck swelling, mucus that blocked airways, and damage to the heart, nervous system, and kidneys. Today, you can prevent the disease with the same vaccine you would use against a rusty nail: The Tdap vaccine defends against diphtheria, tetanus, and pertussis, or whooping cough.

Air particles from coughs and itchy lesions facilitated quick transmission in covered wagons. Pneumonias and other breathing complications sometimes followed, and the only &ldquomedicine&rdquo a doctor on the trail might have used back then was a hot cup of tea. Today, the Measles Mumps & Rubella Vaccine (MMR) drastically decreases your chance of picking up the irritating illness. (Cheers to modern science!) But 90 percent of people who aren&rsquot immunized and are in contact with someone with measles will catch it, according to the CDC. Growing fears of vaccinations and larger immigrant populations have caused a very small resurgence of the measles virus in certain parts of the United States&mdashbut the disease is far more prevalent worldwide, tallying 20 million cases a year, per the CDC. Although we&rsquove long moved past the days of putting leeches on the afflicted, there still isn&rsquot a specific antiviral treatment for measles, except for the unproven drug ribavirin. So doctors will support your immune system by pumping your body with IV fluids, Squires says.

AVOID THESE AILMENTS

If you&rsquore traveling to an impoverished, disease-ridden country, take the proper precautions to prevent coming down with an Oregon Trail ailment:

1. Roll up your sleeve. Injections can save your life, so make sure all of your vaccinations are up to date. If you&rsquore leaving America, tell your doctor where you&rsquore traveling and ask what immunizations you might need. Even if you received one as a child, your doc may recommend a booster shot. When you vaccinate, &ldquothe overall risk [of catching the illnesses] is lower and the severity is usually much less,&rdquo says Squires.

2. Study up. Before seeing the world with the pioneer spirit, visit the CDC&rsquos website. Type in your destination, learn what illnesses thrive there, and follow the organization's tips for staying safe and healthy.

3. Watch what (and where) you eat. While away, it may be tempting to chow down on delicacies, but indulging in local cuisine could make you feel crummy. Eat and drink only what&rsquos boiled and/or cooked well. And drink clean water out of plastic bottles whenever possible. (Mother Nature will understand.)


What did Oregon Trail teach us?

Microsoft is making a bid at educational video games this week with “Minecraft: Education Edition,” using the best-selling sandbox game it acquired in a $2.5 billion deal to teach kids how to code. It’s part of a suite of educational software the company announced this week on our podcast Make Me Smart.

“Minecraft” joins the decadeslong legacy of educational video games with “Math Blaster,” “Reader Rabbit,” “Where in the World Is Carmen Sandiego?” and, of course, “Oregon Trail.” The frontier role-playing game, crafted by three Minnesota teachers in the 1970s, sold more than 65 million copies and became a computer lab staple throughout the 󈨔s and 󈨞s before jumping to iOS and Facebook in the 21st century. It’s so iconic for millennial/Gen X cusps, that they’ve dubbed themselves “The Oregon Trail Generation” and the New York Times opinion section even aped it to illustrate voter suppression last year. The game went through several iterations before petering out in the early 2000s, but classroom versions and lesson plans inspired by the game are commonplace.

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For all those hours fording rivers and trading wagon wheels for bison meat, what did “Oregon Trail” actually teach? That’s less clear.

“Oregon Trail” started as a “Dungeons and Dragons”-style board game, crafted by Minneapolis history teacher Don Rawitsch. It put the player in charge of a wagon party travelling 2,000 miles from Independence, Missouri, to Oregon’s Willamette Valley in the 19th century. According to a history of the game in City Pages, Rawitsch’s roommates and fellow teachers, Bill Heinemann and Paul Dillenberger, helped turn the board game into a simple text-based computer game for his western expansion unit. A few years later, the program rolled out to schools in the state. The advent of the Apple II brought the game into more classrooms with better graphics and more historical detail. That’s the version most people remember, and thanks to the Internet Archive you can play it online, for free, right here.

For San Diego tech worker Cedar Coleman, “Oregon Trail” was an integral part of his schooling in Portland. When his grade school class learned about the history of the state, groups of three or four kids would huddle around the classroom computer and take turns playing the game.

“Dying of dysentery in the game kind of underscored what we heard about in the lessons,” he said. “That a lot of people didn’t make it on the journey, especially kids that would get sick or starve in a really rough winter.”

Coleman’s class even took a field trip to a museum out of town that they had first seen in the game.

But much like history books, an educational video game isn’t free of bias or politics. Making a history lesson immersive can teach the wrong lessons super efficiently, teacher and Rethinking Schools editor Bill Bigelow wrote an in-depth critique of “Oregon Trail” in the mid-󈨞s. In the essay, which you can read in full here, Bigelow compares the game to writings of actual frontier families and found it erased or vastly downplayed the real-life role of women, slaves and native Americans in western expansion.

Today, Bigelow still has reservations about the way the game sanded off the edges of frontier life and forced the player to take on a white male’s perspective.

‘There were never any options to hurt anybody else. Violence was not allowed,” he said. “In some ways, that could be seen as a good thing, but … it makes it appear that this was very benign, just traveling across the country, you know, cutting down a tree, fording rivers and all that kind of stuff. But in fact there was racism, there was violence.”

Los Angeles author and podcaster Sarah Enni wiled away hours playing “Oregon Trail” and reading “Little House on the Prairie” in grade school, but she didn’t get the broader cultural context until much later. Now she puts the game in the same category as cuddly, anachronistic deceptions of Christopher Columbus and the pioneers.

“Looking back on the types of activities we did around Thanksgiving in elementary school and how radically different that that’s treated today,” she said, “I do think that I got sort of very typical American-dream-Manifest-Destiny-type of education.”

Put another way, by PBS’s online series “Game/Show,” “Oregon Trail Lied to You.”

But because “Oregon Trail” evolved with personal computing, it held all kinds of other lessons for the students that grew up on it. Students who played the game in the 󈨞s were some of the first to learn basic computer literacy without being consumed by the internet from an early age. In illustrating systems and data like weather, rations and pace of travel, PBS notes, “Oregon Trail” served as some kids’ first exposure to computer science.

By teaching kids to code, “Minecraft” is picking up that baton in a way more suited to our times. But who’s going to teach today’s grade-schoolers what a wagon tongue is?


9 Things You May Not Know About the Oregon Trail - HISTORY

Imagine traveling with your family for months in a covered wagon the size of your bathroom. All the food, clothing, and tools your family owns must fit in that wagon there is little room for toys. You eat dried meat, biscuits, and beans for most meals – and you’re happy to have that since many families go hungry.

What would make a family choose such a miserable adventure? Between 1841 and 1845, more than 5,000 people traveled the Oregon Trail, a rough, rutted road from Missouri to Oregon. Trappers first traveled the Oregon Trail. Later farmers took their families west in search of rich farm land.

  • The Oregon Trail stretched more than 2,000 miles from Missouri almost to the Pacific Ocean and the Oregon coast. The U.S. government promised settlers a square-mile of land for almost nothing.
  • Rumors abounded about the wonders of the west. People called Oregon the “land of milk and honey.” They said the Oregon soil was bottomless and a man could become rich by farming. Life was hard for farmers living in the Midwest. Cholera and smallpox diseases killed thousands of people. Crops failed. Many people were eager to believe the stories about Oregon.
  • Life on the Oregon trail wasn’t any easier. One in 10 settlers died along the trail, usually from disease or accident.
  • The settlers traveled in “wagon trains” for safety. They typically traveled about 15 miles a day. Children walked alongside the wagon most of the time. At night, the settlers would move the wagons into a circle for safety. They cooked dinner, sang songs, washed their clothing, and offered school lessons to the children.
  • The Oregon Trail was little more than two ruts on the prairie, but following it guaranteed some safety. Another trail split off from the Oregon Trail to California. One group of emigrants, the Donner Party, decided to try a new trail over the Sierra Mountains to California. An early blizzard trapped them in the mountains for five months. Only half of the 89 travelers survived.
  1. Cholera: a serious disease spread by unclean conditions. People afflicted with cholera could feel fine in the morning and die before sundown.
  2. Wagon train: a group of wagons that traveled in a long, straight line (like a train).
  3. Rut: a deep, rough hole

Frequently Asked Questions

Question: Did families travel on the Oregon Trail?

Answer: While few women and children were part of the Gold Rush, families traveled together to Oregon to farm. Children were often born on the trail parents sometimes died, leaving children to be cared for by other family members or members of the wagon train.

Visit the Oregon California Trails Association to read firsthand accounts of the Oregon Trail adventure.


A really bad storm would persuade settlers to circle their wagons, shelter inside and wait it out, but in normal bad weather they’d keep going – too many delays on the Trail could result in running out of supplies or being caught by winter. To keep the wind and rain out as they walked beside their wagons, settlers would wear hats and woolen or canvas coats. Tarred, oiled or rubberized slickers went over the top. Hats also protected against the sun, and a bandanna kept dust out of noses and mouths.

A couple of blankets beside the fire is fine for an occasional night out, but settlers could be in the Trail for six months or more. To avoid fatigue it was vital to get a good night’s sleep. Bedrolls were the most common option, but not the anorexic ones shown in movies these contained layers of thin mattresses, quilts and blankets rolled in a rubberized groundsheet.


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