Edna St Vincent Millay

Edna St Vincent Millay

Edna St Vincent Millay est née à Rockland, dans le Maine, le 22 février 1892. Cora St Vincent Millay a élevé seule Edna et ses trois sœurs après que son mari eut quitté la maison familiale. Quand Edna avait vingt ans, son poème, Renascence, a été publié dans The Lyric Year. Une femme riche nommée Caroline B. Dow a entendu Millay réciter sa poésie et lui a proposé de payer ses études au Vassar College.

En 1917, l'année de sa remise des diplômes, Millay publie son premier livre, Renaissance et autres poèmes. Après avoir quitté Vassar, elle a déménagé à Greenwich Village où elle s'est liée d'amitié avec des écrivains tels que Floyd Dell, John Reed et Max Eastman. Les trois hommes étaient tous impliqués dans le journal de gauche, Les masses, et elle s'est jointe à leur campagne contre l'implication des États-Unis dans la Première Guerre mondiale.

Millay a également rejoint le Provincetown Theatre Group. Une cabane au bout du quai des pêcheurs au port de Provincetown a été transformée en théâtre. Parmi les autres personnes qui ont écrit ou joué pour le groupe figuraient Floyd Dell, Eugene O'Neill, John Reed, George Gig Cook, Mary Heaton Vorse, Susan Glaspell, Hutchins Hapgood, Neith Boyce et Louise Bryant. Millay était considéré comme un grand succès dans le rôle d'Annabelle dans The Angel Intrudes de Floyd Dell. En 1918, Millay met en scène et prend la tête de sa propre pièce, La princesse épouse le page. Plus tard, elle a dirigé sa pièce de moralité, Two Slatterns and the King à Provincetown.

En 1920, Millay publie un nouveau volume de poèmes, Quelques figues de chardon. Cela a créé une controverse considérable car les poèmes traitaient de questions telles que la sexualité féminine et le féminisme. Son prochain volume de poèmes, Le tisserand de harpe (1923), a reçu le prix Pulitzer de poésie. L'écrivain, Dorothy Parker a écrit: "Comme tout le monde à l'époque, je suivais les traces d'Edna St Vincent Millay, malheureusement dans mes propres baskets horribles... Nous étions tous fringants et galants, déclarant que nous n'étions pas vierges, que nous le soyons ou non. Belle comme elle était, Miss Millay a fait beaucoup de mal avec ses bougies à double combustion. Elle a rendu la poésie si facile que nous pouvions tous le faire. Mais, bien sûr, nous ne pouvions pas ."

Floyd Dell se souvient comment il assistait à une fête chez Dudley Field Malone et Doris Stevens, quand il a vu Edna rencontrer Eugen Boissevain, le veuf d'Inez Milholland : "Nous jouions tous à des charades chez Dudley Malone et Doris Stevens. Edna Millay revenait tout juste d'un an en Europe. Eugène et Edna jouaient le rôle de deux amants dans une délicieuse invention farfelue, à la fois rabelaisienne et romantique. Nous ne faisions pas que jouer. Nous avions le privilège inhabituel de voir un homme et une fille tomber amoureux l'un de l'autre violemment et en public, et le dire l'un à l'autre, et le faire très joliment. "

Le couple s'est marié en 1923. Ils ont vécu dans une ferme qu'ils ont nommée Steepletop, près d'Austerlitz. Tous deux croyaient à l'amour libre et il a été convenu qu'ils devraient avoir un mariage ouvert. Boissevain a dirigé la carrière littéraire de Millay et cela comprenait les lectures très populaires de son travail. Dans son autobiographie, Retour à la maison (1933), Floyd Dell a déclaré qu'il n'avait "jamais entendu de la poésie lue aussi magnifiquement".

En 1927, elle rejoint d'autres radicaux tels que John Dos Passos, Alice Hamilton, Paul Kellog, Jane Addams, Heywood Broun, William Patterson, Upton Sinclair, Dorothy Parker, Ben Shahn, Felix Frankfurter, John Howard Lawson, Freda Kirchway, Floyd Dell, Bertrand Russell, John Galsworthy, Arnold Bennett, George Bernard Shaw et HG Wells dans la campagne contre le projet d'exécution de Nicola Sacco et Bartolomeo Vanzetti. La veille de l'exécution, Millay a été arrêté lors d'une manifestation à Boston pour « flânerie et flânerie » et portant la pancarte « Si ces hommes sont exécutés, la justice est morte dans le Massachusetts ».

Plus tard, Millay écrira plusieurs poèmes sur l'affaire Sacco-Vanzetti. Le plus célèbre d'entre eux était Justice Denied dans le Massachusetts. Son prochain volume de poèmes, Le bouc et la neige (1928) en a inclus plusieurs autres dont Hangman's Oak , The Anguish , Wine from These Grapes et To These Without Pity . Floyd Dell, un ami de longue date, a dit d'elle: "Edna St. Vincent Millay était une personne d'un charme si multiple que la connaître était un enrichissement formidable de sa vie et de nouveaux horizons... Edna Millay allait devenir un poète amoureux. Mais avec certains de ses poèmes, elle devait aussi donner de la dignité et de la douceur à ces amitiés passionnées entre filles à l'adolescence, où elles ont peur des bogueys qui hantent le royaume de l'homme et de la femme adultes l'amour, et revenir un moment s'attarder dans le jardin enchanté de l'enfance. Elle avait un don pour l'amitié. On essaie de faire une distinction entre l'amitié et l'amour ; mais l'amitié avait pour elle toute la candeur et l'intrépidité de l'amour, comme l'amour avait pour elle la gaieté et la générosité de l'amitié."

En 1931 Millay publia, Entretien fatal (1931) un volume de 52 sonnets pour célébrer une histoire d'amour récente. Edmund Wilson a affirmé que le livre contenait certains des plus grands poèmes du 20e siècle. D'autres étaient plus critiques, préférant le matériel plus politique qui avait paru dans Le bouc et la neige.

En 1934, Arthur Ficke demanda à Edna St. Vincent Millay d'écrire les "cinq conditions requises pour le bonheur de la race humaine". Elle a répondu : " Un travail - quelque chose auquel vous devez travailler pendant quelques heures chaque jour ; Une assurance que vous aurez au moins un repas par jour pendant au moins la semaine prochaine ; Une opportunité de visiter tous les pays du monde, de vous familiariser avec les coutumes et leur culture ; la liberté de religion, ou la liberté de toute religion, comme vous préférez ; l'assurance qu'aucune porte ne vous est fermée, - que vous pouvez monter aussi haut que vous pouvez construire votre échelle.

Le prochain volume de poèmes de Millay, Vin de ces raisins (1934) a inclus le remarquable objecteur de conscience, un poème qui exprimait ses opinions fortes sur le pacifisme. Chasseur, quelle carrière ? (1939) a également traité de questions politiques telles que la guerre civile espagnole et la croissance du fascisme.

Pendant la Seconde Guerre mondiale, Millay a abandonné ses vues pacifistes et a écrit des poèmes patriotiques tels que Ne pas être éclaboussé par son sang (1941), Murder at Lidice (1942) et Poem and Prayer pour le volume intitulé Armée d'invasion (1944).

Eugen Boissevain est décédé à Boston le 29 août 1949 d'un cancer du poumon. Edna St Vincent Millay a été retrouvée morte en bas des escaliers de Steepletop le 19 octobre 1950.

Il fallait une fille pour jouer le rôle d'ingénue dans la première de ces pièces, L'ange s'immisce. En réponse à cet appel, une petite fille élancée aux cheveux rouge-or est venue dans la salle verte au-dessus du théâtre et a lu les lignes d'Annabelle. Elle considérait son rôle frivole à la perfection et lisait les lignes d'une manière si convaincante qu'elle s'était aussitôt engagée - pour un salaire de rien du tout, c'est notre habitude artistique. Elle a laissé son nom et son adresse en partant, et quand elle est partie, nous avons lu le nom et nous avons été perplexes, car c'était "Edna Millay". Nous nous sommes demandé si cela pouvait être Edna St. Vincent Millay, l'auteur de ce beau et étonnant poème, Renaissance, qui vient d'être publié cette année dans un volume de ses poèmes, sous ce titre, bien qu'il ait paru dans L'année lyrique en 1912 - un concours de poésie primé dans lequel, les juges étant ce qu'ils sont, il n'avait pas remporté le prix.

Et en effet c'était elle. Tout juste diplômée de Vassar, elle était venue à New York pour chercher la gloire, non pas en tant que poète, mais en tant qu'actrice : car qui pouvait espérer gagner sa vie en écrivant de la poésie ? Elle avait une autre corde à son arc, étant compositrice musicale. Elle avait mis certains de ses propres poèmes sur une très belle musique, y compris son poème, Mariposa...

Tôt dans notre connaissance, lors des premières répétitions, j'ai parlé de son poème étonnamment beau, Renaissance, écrit à l'âge de dix-neuf ans; et il s'est avéré qu'une partie avait été écrite à l'âge de dix-huit ans. « Je ne suppose pas, dit-elle, que quiconque puisse dire où les deux parties se rejoignent. Je parie avec confiance que je pourrais ; et elle pariait avec mépris que je ne pouvais pas. Le lendemain soir, j'ai signalé les deux lignes qui étaient la fin de la première et le début de la dernière. Elle avoua avec surprise que j'avais réussi. « De plus, dis-je, ces premiers vers de la seconde partie ont été écrits plus tard que tout le reste du poème, et remplacent certains vers par lesquels les deux parties étaient originellement réunies » - un passage plus long, ou un passage plus court, je oublie ce que j'ai dit. Quoi que j'aie dit, c'était vraiment l'inverse; mais le passage a été écrit plus tard que tout le reste du poème et a remplacé quelques lignes antérieures joignant les deux parties ensemble. Elle était très étonnée et un peu impressionnée par mes pouvoirs critiques surnaturels. J'étais moi-même un peu étonné, bien que j'avais été tout à fait sûr la veille, en relisant le poème pour moi-même et en « goûtant » l'ambiance, le style et le rythme de ses vers avec un sens intérieur éveillé, qu'il y avait ces trois divisions temporelles. dans le poème ; mais c'était la première fois que je mettais mon sens critique à une tâche aussi délicate et apparemment difficile.

J'ai entendu Miss Millay lire de la poésie, la sienne et d'autres ; et je n'avais jamais entendu de poésie lue aussi magnifiquement... Sa voix récitante avait une beauté qui était parfois poignante et déchirante. Je suis tombé amoureux de sa voix tout de suite; et avec son esprit, quand je l'ai connu, si plein d'un courage indomptable. Mais il y avait en elle quelque chose dont on était émerveillé - elle semblait, en tant que poète, non pas une simple mortelle, mais une déesse ; et, bien qu'on ne puisse que l'aimer, on l'aime désespérément, comme une déesse doit être aimée. Peut-être parce qu'elle était sa jeunesse perdue, on la plaignait et on l'adorait en même temps. La qualité solitaire, inaccessible, tragiquement belle, inhumaine, lointaine et divine de celle qui était, à certains moments, une petite fille effrayée du Maine, et à d'autres moments une immortelle austère, était quelque chose qui a poussé tous ceux qui la connaissaient à écrire de la poésie en la tentative d'exprimer cette reconnaissance de sa belle étrangeté...

Elle a joué dans un certain nombre de pièces de théâtre de Provincetown - sans salaire, bien sûr - et a actuellement obtenu un rôle dans l'une des productions de la Theatre Guild. Elle avait de grands espoirs là-bas, et quand elle n'a pas obtenu un rôle espéré dans la pièce suivante, elle a pleuré comme un enfant au cœur brisé. Elle a continué à écrire de la belle poésie et à la récupérer des magazines avec des bordereaux de rejet. Plus tard, elle a fait du hack pour certains magazines sous un pseudonyme, pour garder le loup de la porte.

Toujours le professeur chaque fois que j'avais la moindre excuse, je lui parlais sérieusement du pacifisme, de la révolution, de la Russie soviétique et de la psychanalyse. Elle était vraiment une révolutionnaire dans toutes ses sympathies, et une féministe de tout cœur. Inez Milholland avait été son héroïne à l'époque de l'université ; ce chef militant de la lutte pour la liberté des femmes avait été suspendu dans la désapprobation choquée de Vassar, mais était depuis lors devenu sa fierté et sa vanité, comme Edna Millay elle-même devait l'être, après avoir été suspendue pour une infraction insignifiante à une règle stupide. Une fois, j'ai donné paresseusement à Edna Millay un bouton de bronze qui avait été laissé dans ma chambre, l'un de ceux qui ont été décernés aux femmes et aux filles qui avaient été arrêtées et emprisonnées pendant la campagne pour le suffrage militant. Les larmes lui montèrent aux yeux. "Je préférerais avoir le droit de porter ça plutôt que tout ce à quoi je peux penser", a-t-elle déclaré...

Elle avait un don pour l'amitié. Les gens essaient de faire une distinction entre l'amitié et l'amour ; mais l'amitié avait pour elle toute la candeur et l'intrépidité de l'amour, comme l'amour avait pour elle la gaieté et la générosité de l'amitié.

Millay a discuté de ses maux de tête récurrents avec un psychologue. Il lui demanda : « Je me demande s'il ne vous est jamais venu à l'esprit que vous pourriez peut-être, bien que vous en soyez à peine conscient, avoir une impulsion occasionnelle envers une personne de votre sexe ? Elle a répondu : « Oh, vous voulez dire que je suis homosexuelle ! Bien sûr que je le suis, et hétérosexuelle aussi, mais qu'est-ce que cela a à voir avec mon mal de tête ? »

Edna St. Vincent Millay était une personne d'un charme si multiple que la connaître, c'était un enrichissement formidable de sa vie et de nouveaux horizons. C'était quelque chose dont on serait toujours heureux de se souvenir. A dix-huit-vingt ans, elle écrivait Renaissance. Jamais la beauté simple de la terre n'a été aussi poignante dans les mots que dans le poème de cette fille : jamais je pense, dans toute la poésie.

Edna Millay allait devenir la poétesse des amants. Mais avec certains de ses poèmes, elle devait aussi donner dignité et douceur à ces amitiés passionnées entre filles à l'adolescence, où elles sont terrifiées par les bogeys qui hantent le royaume de l'amour adulte homme-femme, et rebroussent chemin pour un tout en s'attardant dans le jardin enchanté de l'enfance.

Elle avait un don pour l'amitié. Les gens essaient de faire une distinction entre l'amitié et l'amour ; mais l'amitié avait pour elle toute la candeur et l'intrépidité de l'amour, comme l'amour avait pour elle la gaieté et la générosité de l'amitié.

Abandonnons alors nos jardins et rentrons chez nous

Et asseyez-vous dans le salon.

Le pied d'alouette fleurira-t-il ou le maïs poussera-t-il sous le nuage ?

Aigre à la graine fructueuse

La terre froide est-elle sous ce nuage,

Favorisant le charlatan et l'herbe, nous avons marché dessus mais ne pouvons pas vaincre ;

Nous avons plié les lames de nos houes contre leurs tiges.

Rentrons à la maison et asseyons-nous dans le salon.

Pas de nos jours

Le nuage passera-t-il et le soleil se lèvera-t-il comme avant,

Bienfaisant sur nous

Hors de la baie scintillante,

Et que les vents chauds soient soufflés vers l'intérieur depuis la mer

Déplacer les brins de maïs

Avec un son paisible.

Désolé, désespéré,

Le râtelier bleu se tient près de la tonte vide.

Et les pétales tombent au sol,

Laisser l'arbre sans fruit.

Le soleil qui réchauffait nos dos voûtés et flétrissait l'herbe arrachée -

Nous ne le ressentirons plus.

Nous mourrons dans les ténèbres et serons enterrés sous la pluie.

Que des morts splendides

Nous avons hérité -

Des sillons doux au grain, et la mauvaise herbe maîtrisée -

Voyez maintenant la limace et le pillage du mildiou.

Le mal ne submerge pas

Le pied d'alouette et le maïs ;

Nous les avons vu couler.

Asseyons-nous ici, asseyons-nous tranquillement,

Ici dans le salon jusqu'à notre mort ;

Au pas de la Mort en marche, lève-toi et va ;

Laissant aux enfants de nos enfants cette belle porte,

Et cet orme,

Et une terre flétrie à cultiver

Avec une houe cassée.

je mourrai, mais

c'est tout ce que je ferai pour la mort.

Je l'entends sortir son cheval de l'écurie ;

J'entends le cliquetis sur le sol de la grange.

Il est pressé ; il a des affaires à Cuba,

affaires dans les Balkans, beaucoup d'appels à passer ce matin.

Mais je ne tiendrai pas la bride

pendant qu'il serre la sangle.

Et il peut monter seul :

Je ne lui donnerai pas une longueur d'avance.

Bien qu'il me donne un coup de fouet sur les épaules,

Je ne lui dirai pas dans quelle direction le renard a couru.

Avec son sabot sur ma poitrine, je ne lui dirai pas où

le garçon noir se cache dans le marais.

Je mourrai, mais c'est tout ce que je ferai pour la Mort ;

Je ne suis pas sur sa liste de paie.

Je ne lui dirai pas où se trouvent mes amis

ni de mes ennemis non plus.

Bien qu'il me promet beaucoup,

Je ne lui tracerai pas la route vers la porte d'un homme.

Suis-je un espion au pays des vivants,

que je devrais livrer les hommes à la mort ?

Frère, le mot de passe et les plans de notre ville

êtes en sécurité avec moi; jamais par moi tu ne seras vaincu.

Quand nous sommes vieux et ces veines réjouissantes

Sont des canaux givrés vers un flux en sourdine,

Et de tous nos incendies leurs restes

Aucune étincelle la plus faible pour nous tirer, même en rêve,

Ceci soit notre consolation : qu'il n'a pas été dit

Quand nous étions jeunes et chaleureux et à notre apogée,

Sur notre canapé, nous gisions comme des morts,

Dormir loin du temps sans retour.

doux, ô gros couvercle, ô mon amour,

Quand le matin frappe sa lance sur la terre,

Et nous devons nous lever et nous armer et réprimander

La lumière du jour insolente d'une main ferme,

Ne sois pas dévalorisé si les connaisseurs savent

Nous sommes ressuscités de l'extase il y a à peine une heure.

Un travail - quelque chose auquel vous devez travailler quelques heures chaque jour ; Une assurance que vous aurez au moins un repas par jour pendant au moins la semaine prochaine ; Une occasion de visiter tous les pays du monde, de se familiariser avec les coutumes et leur culture ; Liberté de religion, ou liberté de toutes religions, comme vous préférez ; Une assurance qu'aucune porte ne vous est fermée, - que vous pouvez monter aussi haut que vous pouvez construire votre échelle.


Edna St Vincent Millay - Histoire

Edna Saint-Vincent Millay : 1892-1950

par Holly Peppe, exécutrice littéraire

Partie 1 : Maine, Vassar, New York

Edna St. Vincent Millay, née à Rockland, Maine le 22 février 1892 et élevée dans la ville voisine de Camden, était l'aînée de trois filles élevées par une mère célibataire, Cora Buzzell Millay, qui subvenait aux besoins de la famille en travaillant comme infirmière privée. . Ayant divorcé de son mari en 1900, lorsque Millay avait huit ans, Norma six et Kathleen trois, Cora a eu du mal à joindre les deux bouts, mais a fourni aux filles un régime régulier de poésie, de littérature et de musique, les encourageant, par exemple, à écrire des poèmes. , des histoires et des chansons.

Edna&mdashappelait Vincent par sa famille et ses amis&mdash était une adolescente talentueuse, fougueuse, parfois trop dramatique, qui aimait passer des heures au bord de la mer et apprendre les noms des fleurs, des plantes et des herbes médicinales de sa mère. Même en tant que fille, elle était une écrivaine prolifique, remportant des prix de poésie dans un magazine littéraire pour enfants. Dans un hymne haletant à la nature, elle a écrit : &ldquoOh world! Je ne peux pas te tenir assez près ! Tes vents, tes vastes cieux gris !&rdquo Au lycée, elle a écrit et joué dans des pièces de théâtre à l'école et a édité le magazine littéraire de l'école.

À 19 ans, après avoir obtenu son diplôme d'études secondaires mais sans argent pour l'université, elle est restée à Camden, s'occupant de la maison de ses sœurs. À la suggestion de sa mère, elle a écrit le long poème, &ldquoRenascence&rdquo - 107 distiques rimés décrivant un éveil spirituel qui a bouleversé la vie - dans un concours de poésie sous le nom de &ldquoE. Vincent Millay. Le poème n'a pas gagné, mais quand il est apparu dans L'année lyrique anthologie en 1912, les lecteurs et les critiques le considéraient comme le meilleur poème du livre et tous pensaient que l'auteur était à la fois plus âgé et de sexe masculin. Dans une note à l'éditeur, un autre poète du livre, Arthur Ficke (qui allait devenir son ami de longue date), a supposé, &ldquoAucune douce jeune fille de vingt ans n'a jamais terminé un poème où celui-ci se termine : il faut un mâle musclé de quarante-cinq ans pour le faire.&rdquo
Avec une verve et un esprit caractéristiques, Millay a répondu, « je ne serai tout simplement pas un « homme musclé ». . . Je m'accroche à ma féminité !&rdquo

Cet été-là, Millay a récité &ldquoRenascence&rdquo aux invités d'une auberge locale où Norma travaillait comme serveuse pendant l'été. Une femme dans le public, Caroline Dow, directrice de la YWCA National Training School à New York, a immédiatement reconnu le talent et le potentiel de Millay&rsquos et lui a proposé de l'aider à aller à l'université. Millay était ravi et a choisi Vassar.

Après avoir suivi des cours préparatoires à Barnard à l'été 1913, Millay a suivi une charge de cours complète à Vassar et a perfectionné ses talents d'actrice dans des pièces de théâtre et des reconstitutions historiques, dont elle a elle-même composé certaines. Elle aimait étudier les classiques mais n'aimait pas les règles : &ldquo Ils nous font confiance pour tout sauf les hommes», écrivit-elle à Ficke. Juste avant l'obtention de son diplôme en 1917, bien qu'elle ait été arrêtée hors du campus et qu'on lui ait dit qu'elle ne pouvait pas obtenir son diplôme avec sa classe, le président de l'université a annulé la décision à la dernière minute, affirmant qu'il ne voulait pas "la mort de Shelley" à [sa] porte. &rdquo

Après l'obtention de son diplôme, Millay a déménagé à Greenwich Village et a apprécié le style de vie bohème de l'époque. Rejointe par sa sœur Norma, elle publie des poèmes dans des revues populaires comme Salon de la vanité, Ainslee&rsquos, et le Forum, et des recueils de poésie en salves et en minces volumes de cuir convoités par un lectorat en pleine expansion. Pour augmenter ses revenus, elle publie des nouvelles et des sketches satiriques sous le pseudonyme de Nancy Boyd. Et elle et Norma ont également joué avec les Provincetown Players, où Millay a dirigé l'une de ses propres pièces, Aria da Capo, en 1919, qui a ouvert aux critiques dithyrambiques.

Millay attira une coterie d'amants volontaires parmi les hommes de lettres de l'époque : Floyd Dell, John Peale Bishop, Edmund Wilson et Witter Bynner, mais refusa de s'engager envers qui que ce soit ou quoi que ce soit d'autre que son travail. En 1921, désireuse de lui donner de la poésie et d'une nouvelle herbe pour se nourrir, elle s'embarqua pour un séjour de deux ans en Europe, sous contrat pour écrire deux pièces en prose par mois pour Salon de la vanité comme correspondant à l'étranger.

L'année de son retour à New York, 1923, marqua un tournant dans sa vie et sa carrière : elle reçut le tout nouveau prix Pulitzer de poésie et rencontra son futur mari, Eugen Boissevain lors d'une soirée à Croton-on-Hudson, New York. . Le jour de leur mariage quelques mois plus tard, Millay souffrait de problèmes intestinaux, alors Eugen l'a conduite à Manhattan pour une intervention chirurgicale d'urgence immédiatement après le mariage. Avant la procédure, se référant à son prix Pulitzer, elle a plaisanté, &ldquoSi je meurs maintenant, au moins je serai immortel.&rdquo

Eugen a patiemment soigné Millay à Croton-on-Hudson et à Greenwich Village, où il a loué une étroite maison en briques de trois étages au 75½ Bedford Street. De là, ils se lancent dans des tournées de lecture et un tour du monde de huit mois, leur lune de miel tardive.

À leur retour à la fin de 1924, Millay avait hâte de quitter Manhattan où elle pourrait se concentrer sur son travail. « Je ne peux pas écrire à New York », a déclaré Millay à un journaliste. &ldquoC'est terriblement excitant là-bas et je trouve beaucoup de choses à écrire et j'accumule beaucoup d'idées, mais je dois m'éloigner où c'est calme.&rdquo

Partie II : Le poète au sommet du clocher

En mars 1925, elle répond à une annonce dans le New York Times pour une ferme de baies abandonnée au sommet d'une colline à Austerlitz, New York, à quelques heures de route au nord de Manhattan. Le prix à payer sur les 435 acres, une ferme et diverses granges et dépendances, était de 9 000 $. Millay et Eugen se sont empressés de conclure l'accord et ont rapidement acheté 300 acres supplémentaires.

Millay a nommé leur nouvelle maison &ldquoSteepletop&rdquo d'après le Steeplebush à fleurs roses qui poussait à l'état sauvage dans les champs et les prairies. &ldquoC&rsquo va être un endroit doux quand il&rsquos fini,&rdquo elle a écrit à sa mère,&ldquoet c&rsquo est à nous, tous à nous, environ sept cents acres de terre & une belle maison, & aucun loyer à payer, seulement une belle hypothèque de gentleman pour continuer à raser une tranche.&rdquo

Le désir de Millay&rsquos pour une vie tranquille a peut-être surpris les milliers de lecteurs dévoués qui considéraient le poète à succès comme un esprit libre qui appartenait à Greenwich Village, vivant pour toujours la vie de bohème vantée dans son quatrain emblématique à quatre lignes :

&ldquoMa bougie brûle aux deux extrémités
ça ne durera pas la nuit
Mais ah, mes ennemis, et oh, mes amis&mdash
Il donne une belle lumière !&rdquo

Pour la jeunesse désabusée de l'après-guerre qui la considérait comme la porte-parole des droits des femmes et de l'égalité sociale, Millay représentait l'esprit rebelle de leur génération. En effet, bien qu'elle ait favorisé les formes poétiques traditionnelles comme les paroles et les sonnets, elle a audacieusement inversé les rôles de genre conventionnels dans la poésie, donnant plus de pouvoir à l'amante au lieu du prétendant masculin, et a créé un nouveau précédent choquant en reconnaissant la sexualité féminine comme un sujet littéraire viable :

Moi, née femme et affligée
Par tous les besoins et les notions de mon espèce,
Suis poussé par ta proximité à trouver
Votre personne juste, et ressentez un certain zeste
Pour porter le poids de ton corps sur ma poitrine :
. . .

Je me souviendrai de toi avec amour, ou saison
Mon mépris avec pitié, permettez-moi de le dire clairement :
Je trouve cette frénésie raison insuffisante
Pour la conversation quand nous nous reverrons.

Mais tandis que Millay embrassait volontairement sa renommée, elle était prête à s'installer dans la vie à la campagne et à se concentrer sur ce qui allait devenir un ensemble impressionnant d'œuvres comprenant non seulement de la poésie et de la prose, mais aussi un livret d'opéra à grande échelle. &ldquoPeu de temps après avoir déménagé à Steepletop, Millay a écrit à sa mère et à ses sœurs dans le Maine, &ldquoNous voici, dans l'un des plus beaux endroits du monde, j'en suis sûr, travaillant comme des chevaux de Troie, des chiens, des esclaves, etc., faisant installer des cheminées , & la plomberie installée, & un garage construit, etc. &ndash Nous en sommes fous &ndash & J'ai tellement de choses en tête en ce moment qui doivent être faites avant que j'aie une heure de plus, &ndash vous savez comment c'est &ndash que je sais à peine si j'écris avec un stylo ou avec un tournevis . . .

Au cours des années suivantes, Millay et Eugen ont transformé la propriété en un élégant domaine avec des jardins de fleurs, d'herbes et de légumes, des maisons d'hôtes, un court de tennis surplombant les collines de Berkshire et un jardin en contrebas dans les fondations d'une ancienne grange de sept salons de jardin séparés par des murs de pierre et des haies d'arborvitae. Les &ldquorooms&rdquo comprenaient un bar, avec des bancs en pierre et une fontaine, une roseraie, des iris &ldquoroom,&rdquo une piscine alimentée par une source (où eux et leurs invités nageaient au naturel), des vestiaires extérieurs avec des coiffeuses en fonte et un terrain de badminton dans une zone appelée le dingle, tous accessibles par des portes en bois accrochées entre les arbres.

Les salons du jardin étaient ornés d'œuvres d'art. Le mari de Norma&rsquos, Charlie Ellis, a peint un nu qui pendait au-dessus du bar (en utilisant de la peinture automobile pour résister aux intempéries) et quatre rondelles en bois qui étaient accrochées aux portes en bois menant au bar, à la piscine et à la maison d'été. Eugen a également construit une grange Sears & Roebuck, qui traverserait le crapaud, pour le bétail et les chevaux. Millay aimait l'équitation et avait son propre cheval et sa selle.

Eugen se considérait comme un « agriculteur » et s'est mis à recréer une ferme en activité. Il a embauché un homme à tout faire, John Pinnie (qui travaillerait à Steepletop pendant des décennies) et quelques autres hommes pour travailler la terre et planter des légumes à consommer et à vendre. Il a également amené 15 enfants à cueillir des bleuets et a finalement embauché d'autres personnes pour cueillir et mettre en caisse des framboises, des mûres, des fraises, des groseilles, des pommes et des poires. Lui et Millay ont également chassé, pêché et apporté du raisin pour faire leur propre vin, qu'ils ont stocké dans des casiers au sous-sol.

Millay était dans son élément sur la colline Steepletop, en pleine nature, l'une de ses principales sources d'inspiration poétique. Son imagerie saisonnière va du traditionnel, lorsqu'elle assimile un gel d'avant-hiver à la mort (&ldquoEt toi aussi tu dois mourir, poussière bien-aimée&rdquo) à l'inattendu &ndash&ldquoOh Automne ! Automne! &ndashqu'est-ce que le printemps pour moi ?&rdquo (&ldquoLa mort de l'automne&rdquo). Dans Entretien fatal, sa séquence de 52 sonnets largement citée, les saisons changeantes reflètent le cycle de vie d'une histoire d'amour ratée. Avec ses cycles annuels prévisibles de vie et de mort, de croissance et de déclin, la nature a servi à Millay de principe organisateur à la fois dans ses écrits et dans sa vie.

Elle revendiquait une petite dépendance dans un champ de bleuets comme sa cabine d'écriture, où elle était souvent rejointe par son berger allemand, Altair. Lorsque cette cabane a brûlé en 1928, elle en a fait construire une autre juste en haut de la colline de la maison, faite de planches de pin non peintes. En 1931, l'année de la mort de sa mère, elle a entouré la cabane de 31 pins blancs pour lui rappeler sa mère et le Maine. Sur la colline menant à la cabane, elle a planté Narcissus poeticus, également connu sous le nom de jonquille du poète. A l'intérieur, le mobilier était simple et fonctionnel : un petit bureau et une chaise en bois, un poêle à bois, une bergère et une chaise longue.

Le clocher était le sanctuaire de Millay&rsquos. Là, elle a écrit la majeure partie du livret d'un opéra se déroulant dans l'Angleterre du 10e siècle, L'homme de main du roi, qui serait mis en musique par l'un de ses amis proches, le compositeur Deems Taylor. Lors de l'ouverture de l'opéra au Metropolitan Opera House en février 1927, Le new yorker l'a appelé "le plus grand opéra américain à ce jour". En effet, il y a eu 17 rappels à la première et 10 000 exemplaires du livret vendus au cours des semaines suivantes.

Millay a composé et assemblé plusieurs de ses recueils de poésie à Steepletop: Le bouc dans la neige (1928) Entretien fatal (1931) Vin de ces raisins (1934) Conversation à minuit (1936), et la réécriture après la destruction du premier manuscrit Huntsman, Quelle carrière ? (1939) Faire briller les flèches (1940), ainsi que des traductions de Baudelaire&rsquos Fleur du Mal (avec George Dillon) et plusieurs longs poèmes dont Le meurtre de Lidice (1942) et Poème et prière pour une armée d'invasion, commandé par le Writers War Board.

Lorsqu'elle écrivait, Millay passait des heures à jardiner, à collecter et à presser des centaines d'espèces de fleurs sauvages et, à la manière d'un véritable écrivain, à tenir des listes de tous les oiseaux qu'elle a aperçus et des notes détaillées sur ses activités de jardinage. &ldquoJ'ai désherbé sans couture et j'ai eu un bronzage merveilleux»,» elle a écrit dans son journal de jardin et&ldquoNous avons arraché les lilas par les racines de leurs cheveux!!&rdquo Elle et sa mère et sa tante ont échangé des fleurs et des plantes, en se gardant debout à ce jour sur leurs progrès. Elle a également partagé des nouvelles de la prime de leur potager avec ses mères et ses sœurs :

Nous avons eu un merveilleux jardin cet été et nous avons acheté un légume pour Dieu sait combien de temps. Laissez-moi vous dire, juste pour le plaisir, ce que nous avions de notre jardin : Pommes de terre, choux, choux-fleurs, courges, petits pois, haricots verts, haricots verts, haricots de Lima concombres radis, navets, carottes, citrouilles, maïs sucré, tomates, aubergines, fenouil, persil, ail et CANTELOUPES !

Bien que Millay ait souffert de problèmes de santé intestinaux et autres tout au long de sa vie d'adulte, quand elle se sentait forte, elle et Eugen aimaient recevoir et recevoir des proches à Steepletop. Par beau temps, ils organisaient des fêtes au bar (où « les fleurs étaient arrosées de gin ») et des tournois de tennis élaborés, avec des prix et des trophées, sur un grand court en terre battue au sommet de la colline. En 1930, ils ont organisé une grande fête à la maison de trois jours pour cinquante ou soixante invités qui sont restés avec eux et dans trois maisons de leurs amis à proximité. L'attraction principale, en plus de boire, de nager nu et d'autres réjouissances, était une pièce de théâtre d'un groupe d'acteurs en tournée, les Jitney Players, qui ont joué dans un amphithéâtre qu'ils ont installé sur la colline au-dessus de la maison.

Millay et Eugen aimaient la formalité de gérer une propriété de campagne. Ils faisaient venir des aides ménagères qu'ils appelaient des « serviteurs », généralement un couple (parfois français ou suédois) qui servait de cuisinier et de majordome, et une ou deux femmes de ménage. Dans la salle à manger, à quelques pas de la cuisine dans un hall en pierre, Millay a fait installer un système de sonnette sous la table de la salle à manger afin qu'ils puissent appeler le majordome pendant le dîner au besoin. Suivant la tradition européenne, elle et Eugen, même lorsqu'ils dînaient seuls, se déguisent pour le dîner chaque soir.

Lorsque les domestiques n'étaient pas sur place, Eugen préparait les repas et s'occupait des autres tâches ménagères. Il avait renoncé à son entreprise d'importation pour s'occuper de Millay lorsqu'ils ont déménagé à Steepletop, estimant, a-t-il dit à un journaliste, « Il est plus intéressant pour elle d'écrire, même si elle n'écrit qu'un sonnet par an, que pour moi d'être acheter du café pour un peu et le vendre pour un peu plus. Sa mission autoproclamée dans le mariage était de la protéger des tâches banales qui l'empêcheraient d'écrire de la poésie, ce qui impliquait de gérer les détails commerciaux associés aux accords de publication et de lecture de Millay. visites, et bien sûr la gestion du ménage.

Eugen s'acquittait de ses tâches ménagères avec bonne humeur et parfois bravade. Au cours de leur premier hiver neigeux sur la colline, alors que la mère de Millay&rsquos séjournait avec eux, il écrivit à Ficke :

Nous avons 12 tonnes de charbon dans la cave et 15 cordes de bois dans le hangar, trois foyers, deux poêles, une fournaise, un chauffe-eau et plein d'allumettes. Nous avons des milliers de boîtes de conserve de tout, un énorme sac de pommes de terre, 100 livres. de sucre, farine, haricots, pois, riz. Suspendu aux chevrons un énorme jambon, du bacon, du porc, une brave paire de canards, des livres et des livres de café, du poisson frais congelé dans un fossile préhistorique et ressuscité par Mère Millay dans une glorieuse chaudrée de poisson de la Nouvelle-Angleterre.

This arrangement&mdashwith Eugen taking care of everything&mdashsuited Millay perfectly. &ldquoEugen and I live like two bachelors,&rdquo she said. &ldquoHe, being the one who throws household things off more easily than I, shoulders that end of our existence, and I have my work to do, which is the writing of poetry.&rdquo

The kitchen, more Eugen&rsquos domain than hers, was a typical farm kitchen with a wood burning cook stove and an icebox dependent upon blocks of ice. Steepletop did not have electricity until the late 1940&rsquos when, as Millay described in her poem, &ldquoMen Working,&rdquo she watched a crew &ldquoputting in the poles: bringing the electric light.&rdquo Soon afterward the Journal de la maison des dames offered to remodel the kitchen&mdashadding an electric stove, refrigerator, freezer and porcelain sink, in exchange for full photo coverage and a feature profile of Millay aptly called &ldquoPoet&rsquos Kitchen.&rdquo The renovation included painting the walls a fashionable sky blue and adding a breakfast nook with salmon-colored Naugahyde cushions. Millay refused to be photographed for the article, with its well-meaning but unfounded &ldquoobservations&rdquo about her domestic life. The writer claims that the poet &ldquowashes dishes and scours pots and pans,&rdquo noting &ldquoHow hard to think of the couplet to close the sonnet when there wasn&rsquot a place to put clean dishes!&rdquo And there was more: &ldquoAnd now Miss Millay can wash her woolies in this beautiful kitchen watching the birds!&rdquo

That line was certainly accurate: Millay loved birds, and in her large living room, called the &ldquowithdrawing room,&rdquo she often sat at her &ldquobird window&rdquo near the brick fireplace and admired the feathered creatures who came looking for food. &ldquoShe feeds them!&rdquo Eugen told a visitor. &ldquoShe runs a hotel for birds. She&rsquos up and at it every day before dawn.&rdquo

Opposite the bird window were two pianos placed across from one another under the careful watch of a life-size marble bust of Sappho set on a marble column in the corner. Millay delighted in playing and singing songs she had written, practicing classical pieces she&rsquod learned in early childhood, and inviting other musicians to join her in a duet, trio, or quartet. During the summer she was often joined by the pianist Blanche Bloch and her husband, the conductor and composer Alexander Bloch, who ran a music school in Hillsdale, and some of their string students. Only music rivalled her passion for poetry: &ldquoIndeed, without music I should wish to die,&rdquo she wrote. &ldquoEven poetry, Sweet Patron Muse forgive me the words, is not what music is.&rdquo

Millay&rsquos most private domain was her small library at the top of the stairs where she wrote and consulted the hundreds of research books assembled there, including a classical encyclopedia and a huge Oxford dictionary mounted on a wooden stand. The walls were lined with poetry collections in English, Italian, French, German, Italian, Latin, and Greek, and books of fiction, nonfiction, and poetry, many personally inscribed by authors. On a rafter in the center of the room, a hand painted wooden sign demanded &ldquoSILENCE.&rdquo

Her bedroom just around the corner, with its small white brick fireplace, also served as a study of sorts, as Millay often wrote in the mornings in longhand, sitting up in bed, after Eugen had delivered her breakfast on a tray. Some days, she would dictate poetry to him to be typed later on. Their mutual love of all things European was reflected in the large bathroom connected to the bedroom, where they had imported and installed one of a bidet. Another was installed in Eugen&rsquos bathroom, down the hall, nearer to his own bedroom and office. Their separate quarters contributed to their shared feeling that their marriage was an open one. In Millay&rsquos words, &ldquoI am just as free as when I was a girl,&rdquo and in Eugen&rsquos, &ldquoVincent and I are live like two men, bachelors, who choose their different jobs. [Yet] we study together. We play together, and it&rsquos a race to keep up with her. It makes me in love with life.&rdquo

By the late 1930&rsquos, though their devotion to one another would stay strong, their life together was about to take a downward turn. Millay&rsquos physical health was in decline, partly because of an unfortunate accident in 1936 that had left her in severe pain, which she relieved with regular, increasingly addictive doses of morphine. In 1940, as war approached in Europe, she took a strong anti-pacifist stand and published a hastily-written book of &ldquopropaganda poems&rdquo that alienated even her most supportive critics. In the years that followed, the deaths of her sister Kathleen, her beloved editor Gene Saxton, and dear friend Arthur Ficke sent her to Doctor&rsquos Hospital in Manhattan for treatment of &ldquomental and emotional exhaustion.&rdquo But the worst shock was still ahead: in 1949, Eugen, age 69, was diagnosed with lung cancer and died suddenly after surgery in Boston.

Devastated, Millay decided to live at Steepletop alone and work through her grief. She refused to see visitors and unplugged the phone because she missed hearing Eugen&rsquos voice when he answered a call. She relied on the local &ldquopostmistress&rdquo to pay her bills and answer the hundreds of condolence letters that arrived after Eugen&rsquos death, and her devoted handyman John Pinnie to care for the property and bring her mail and groceries and firewood.

She found life without Eugen difficult and lonely, but after several months, she began to fill her notebooks with lines that moved toward acceptance of her loss: &ldquoNever before, perhaps, was such a sight! / Only one sky, my breath, and all that blue! / &hellip/ Handsome this day, no matter who has died.&rdquo

Clearly Millay&rsquos intention was to rebuild her life and live on her own. A year after Eugen&rsquos death she had started working on a new book of poems and completed a Thanksgiving poem commissioned by the Saturday Evening Post. But she would never see it published. On October 18, 1950, after an evening at home proofing Latin poetry translations, she slipped and fell down the stairs to her death. She was 58.

Sa New York Times obituary reads: &ldquoCritics agreed, that Greenwich Village and Vassar, plus a gypsy childhood on the rocky coast of Maine, produced one of the greatest American poets of her time.&rdquo

The following year Norma and Charlie moved to Steepletop and Norma devoted the rest of her life to preserving and protecting her sister&rsquos legacy. In 1954 she published Mine the Harvest, a collection of unpublished poems and excerpts from Millay&rsquos journals. She also rescued unfinished poems the poet had left in her writing cabin, including these lines:

je hear the rain, it comes down straight
Now I can sleep, I need not wait
To close the windows anywhere.
Tomorrow it may be, I might
Do things to set the whole world right.
There&rsquos nothing I can do tonight.

A National Historic Landmark listed on the National Register of Historic Places, Steepletop is now the home of the Edna St. Vincent Millay Society. The Society&rsquos mission is &ldquoto illuminate the life and writings of Edna St. Vincent Millay and to preserve and interpret the character of Steepletop, her home and gardens, places where nature inspires the creative spirit.&rdquo

Steepletop is not currently open to visitors. Occasional events may be held, however, to raise much-needed funds. If you are interested in learning more, please consider following us on Facebook, Instagram, and Twitter and subscribe to our YouTube channel. or check back on our Events page to keep up-to-date on happenings which may interest you.


Edna St. Vincent Millay 1892 to &ndash1950

American lyrical poet and playwright. She and her two sisters were raised by her mother after her father was asked to leave the family, and they moved from town to town with very little money, but with a trunk full of classic literature. Millay, who went by the name &ldquoVincent&rdquo and was already dating women at school, began submitting her poetry to publications and competitions. Her poem &ldquoRenascence&rdquo was so well received, it earned her a scholarship to attend Vassar. While there, she continued her relationships with women, and would include lesbian undertones in the play The Lamp and the Bell which she wrote for the college. After graduating, she moved to New York City&rsquos Greenwich Village, where she was &ldquovery, very poor and very, very merry.&rdquo Joining the Bohemian art set, she began dating men as well as women, openly identifying as bisexual, and turning down a number of marriage proposals. Her poetry collection A Few Figs from Thistles received attention partially for its frankness around female sexual appetite. At 31, she married Eugen Boissevain, who shared her interest in feminism, and didn&rsquot mind an open relationship. They moved to a blueberry farm upstate called Steepletop, where Millay began gardening, while Boissevain managed and supported his wife&rsquos career. in 1923 she won the Pulitzer Prize for Poetry, and in 1943 was awarded the Frost Medal for her lifetime of contributions. She continued to write and make public appearances throughout her life, and died only a year after her husband.


Edna St. Vincent Millay Biography

Edna St. Vincent Millay was born in Rockland, Maine on February 22,1892. Her parents, Cora Buzzell Millay, a nurse, and Henry Tolman Millay, who worked for a time in the insurance business, and as a teacher, divorced in 1900 when Vincent was eight.Vincent and her younger sisters spent their early childhood in the Maine towns of Union, Rockport and Camden as well as Newburyport, MA.Vincent, who had a close relationship with her mother and sisters Norma and Kathleen, was named for St. Vincent Hospital in New York City, where her uncle had received care after an accident at sea.

Called Edna by her friends, the young poet was known to her family as Vincent, the name she preferred and would use throughout her life. Although the Millay family did not have much money they did place a great value on culture and literature. Vincent eventually learned to speak six languages and also studied the piano. Vincent lived in Camden from 1903-1913 and during that time she began to make her mark in the literary field.

The young writer had an active life in Camden and belonged to several clubs including the “Huckleberry Finners (Reading Group), the “S.A.T.” (Saturday Afternoon Tea), and Genothad (Sunday School). Her family worshipped at the Congregational Church in Camden.

As a young girl, Vincent studied piano at the Cushing Mansion, under the instruction of John Wheeler Tufts. Also active in theatre, Vincent also participated in many amateur plays while residing in Camden. At Camden High School, where Vincent graduated in 1909, she was a member of the basketball team and served as the class correspondent. She was also the editor of the school publication “Megunticook.” During this time she also made several literary contributions to St. Nicholas Magazine.

When Vincent was 20, she wrote one of her most famous poems, “Renascence” which was also published in 1912 in the publication “The Lyric Year.” That same year she read this memorable piece at the Whitehall Inn in Camden. Her reading was well received by the public and this recitation was instrumental in starting her literary career.

Vincent lived in Camden until she was 20. She entered Vassar College at age 21 and graduated in 1917 with an A.B. degré. Vincent won the Pulitzer Prize in 1923 at the age of 30 for her fourth book “The Ballad of the Harp Weaver.” This work is perhaps best known for the famous lines: “My candle burns at both ends it will not last the night but ah my foes, and oh my friends it gives a lovely light.”

Millay and Corinne Sawyer, ca. 1909 (Camden Public Library Archives)

Millay and Corinne Sawyer, ca. 1909
(Camden Public Library Archives)

“Renascence and Other Poems” was Vincent’s first published book. During her career she wrote 15 books including fiction using the pseudonym Nancy Boyd. She also wrote some dramas including work produced by the Provincetown Players on Cape Cod, MA.

The recipient of many honors and awards, Vincent received honorary degrees from Tufts College (University), University of Wisconsin, Colby College, New York University, and The Russell Sage Foundation.

In 1923 Vincent married Eugen Boissevain, a Dutch businessman. She remained in New York City most of her life, where as a feminist and political activist, she lived a Bohemian lifestyle. Boissevain was endlessly devoted to his wife and purchased Ragged Island in Maine for her in 1938. Her life on this tiny island off the Harpswell Coast was the inspiration for her poem titled “Ragged Island.” Vincent and Boissevain later settled in Austerlitz, NY, on a 700-acre farm named “Steepletop,” now a national historic landmark. Vincent died at her home in Austerlitz on October 19, 1950. She is buried at Steepletop.

The Walsh History Center collection contains the scrapbooks created by Millay’s high school friend, Corinne Sawyer. The collection also includes photos, letters, newspaper clippings, and other ephemera.


Edna St Vincent Millay - History

Built in 1892, the year Millay was born, its Victorian glories were removed by Millay to create a simple New England farmhouse. Today the house still holds all of her furniture, books and other possessions, many of which remain where they were on the day she died - October 19, 1950.

The Millay Society is committed to restoring Millay&rsquos historic home to make it an enduring legacy for future generations.

Recent improvements to Millay&rsquos historic home and grounds have been made possible through donor and volunteer support and have included: installation of new HVAC systems, extensive chimney repairs, restoration of the dining room, restoration of Millay&rsquos historic bar and reconstruction of the pergola, Restoration of the Chicken Coop, Tennis Shed and Ice House and a cataloguing of Millay&rsquos personal library (currently underway).

Steepletop is not currently open to visitors.

Millay's personal library with over 3,000 volumes

". incredible addition to the cultural richness of the literary scene in the Berkshires. to survey her life through the myriads of artifacts that remain in the house, literally frozen in time, is unique.” -Olga W.

Millay's library is certainly the highlight of any visit to Steepletop. The library contains over 3,000 volumes of books ranging from potery to the classics to current novels of the period, as well as reasearch books in English, Spanish, French, German and Latin. Many of the books are personally signed by the authors to Millay.

A massive cataloguing process has been continuing over the years wih about half of the collection completed. Many of those tiles are now available to browse here.


Frank Hudson

A longish one this time. I’ll try to make it worth your while.

In the places I go it has been hard to escape Joni Mitchell and the 50-year anniversary of her breakthrough record album Bleu this month. Mitchell is one of those artists like Emily Dickinson* or Thelonious Monk who people contemporaneously recognized as someone on the scene, someone whose work might appear at hand or gain mention — but then decades afterward the level of originality and importance of what they had done becomes more and more clear.

Mitchell’s Bleu wasn’t immediately recognized as a classic, successful statement. Musically it’s a bit odd, even by the eclectic field of 1971 recordings. Though “singer-songwriter”** was a growing genre at the time, most of them would present their songs in a full band context on record. Instead, Mitchell’s record is spare, often just her voice and one instrument — and sometimes the instrument is a mountain dulcimer at that! She often used her voice unusually, with quick almost yodeling leaps in service of the originality in her melodic contours, and this was off-putting to some. One thing I remember about listening to Joni Mitchell LPs back in my youth was that the amount of volume in her upper register would rattle the plastic frame and enclosures of my tiny portable stereo’s speakers, producing a very unpleasant buzzing distortion.

To the degree that she was noticed in 1971, that she could be a figure who’s fame might outreach her record sales or rock critic esteem — it wasn’t just that she was a successful songwriter for others who could round-off her corners just a bit to present “Clouds (Both Sides Now),” “Woodstock,” ou “The Circle Game” to a wider audience than their author could — it was because she was known as (this gets complicated, stay with me here) as the “girlfriend” of a lot of male rock stars. This got joked about. The now infamous Rolling Stone “Old Lady*** of the Year Award” in 1971, or a joke picture of a purported Joni Mitchell LP with a song listing of: 1. Crosby, 2. Stills, 3. Nash, 4. And Young.

Do those of my generation remember that? Did you laugh? J'ai fait. That’s part of the complication, but then I believe sex is only funny when you’re risking doing it “wrong” — and it is best if it’s funny some of the time. Dead serious and entirely secret? We might as well sign up for Brave Nouveau Monde industrial reproduction or efficient devices shipped in plain brown wrappers.

That said, now-a-days that 1971 behavior toward Mitchell is now viewed as belittling and a case-study in patriarchal attitudes in the “counter-culture.” Which it was. In the era’s defense I’ll say that the times were groping (should I revise that word?) toward an imperfect but different attitude toward sexual relationships. Just exactly what women would have to say about this wasn’t the first or second thing on the official list of speakers, alas.

It just so happens that Mitchell spoke up anyway, and mixed that with a kind of music which might have seemed just a bit odd or imperfect then, but now is seen as effective, important, and original.

And now it’s time to play Frank’s favorite history game. Folks are thinking about Joni Mitchell and 1971’s Bleu here in 2021, but what could we see if we rebound off that 1971 time and look back 50 years from then?

Well, they do tilt their berets the opposite way. Edna St. Vincent Millay and Joni Mitchell

The poetry fans who are still with this post were wondering when I’d get to Edna St. Vincent Millay. In 1921 Millay had broken out as a young poet to watch, partly by that “being on the scene” presence in New York City in the era around and just after WWI, and by famously losing a poetry contest with a poem that many (including the contest’s winner) thought was the best of the lot. That poem was then featured in her debut book-length collection, and now it was time for the “difficult second album.” She planned that second collection to be what was to eventually become her book: Second April, a title that suggested that plan. But she was having trouble with her publisher, and eventually another collection came out ahead of it, just as the 1920’s began to roar: A Few Figs from Thistles.**** It’s a fair analogy: that book was Millay’s Blue. And like Mitchell’s Bleu people noticed the author’s public persona not just the poetry. Millay became the exemplar of “The New Woman” of the 1920s, who were sometimes finding patriarchal marriage a doubtful institution, and flaunting disregard for traditional arguments financial and domestic for that. Speaking openly about erotic feelings. Creating their own art rather than settling for standby muse duties.

I’m not sure if even an incomplete list of Millay’s lovers was known to a general poetry reading public 100 years ago, and one can’t quite imagine Poésie magazine naming Millay “The Old Lady of 1921,” but the persona in A Few Figs from Thistles gave us that adventurer in love character that makes Millay and Mitchell echoing artists. But the original edition was a thin volume, chapbook length, and from things I’ve read this week it seems that Millay worried that it wasn’t substantial enough while Second April’s publication faced continued delays. A second version of A Few Figs from Thistles was hurriedly planned and issued, and some of the additions were standout poems in the collection as we now know it, such as the one I use for today’s audio piece: “Recuerdo.” Here’s a link to the full text of that poem if you’d like to follow along.

In her heyday of the 1920s Millay’s Modernist milieu and outlook wasn’t always reflected in her poetic diction. This may have helped her readership who were not yet used to, or appreciative of, free verse or other experiments in expression. Robert Frost or William Butler Yeats would also retain a poetry audience in this time with lovely metrical verse that expressed the modern condition, but Millay was (to my mind) not consistently as facile with metrical verse and more often fell back to fusty 19 th century syntax and language,***** but she could also rise above those limitations. “Recuerdo” is an example of that. It has an effective refrain expressing two contradictory and relatable emotions: “tired” and “merry.” Those emotional words are contained solely within the refrain. The rest of the poem progresses in the Modernist/Imagist style: things and events are described out of order, and in a common Modernist trope in a mixture of tones and importance. How many love poems include a phrase like “smelled like a stable?” Yes, this is largely a love poem — why it even touches on the aubade formula of the pair’s night being interrupted by the dawn — but look again: love (or sexual desire) as a word or even as a direct description is not mentioned once! Yet many readers can sense and feel the limerence of erotic love all through the poem intensely. Cette est there in this objective and fragmented depiction. Remarkable!

But that absence does allow for some ambiguity. Is there some level of inconsequential going-through-the-motions experience available in a reading of this poem? Or at least some sense of transience in the experience, which after all is framed by the title which means memory in Spanish? I think that’s accessible there too. Suppose I was to present this poem by inventing a frame that imagines it was written by two drug-addled addicts hooking up for one night and to say that that emotion word “merry” in the refrain has some archaic meanings that are congruent with “high.” Same words, different effect in that frame. Or if the same poem was written with a title like “How I Met your Father.”

We do have one clue to Millay’s intent. There is an extant recording of the author reading this poem, and though it’s not very dramatic, it hints at a bit of ironic distance on the events in the poem, a sense of noting the paradoxical koan of memorable inconsequence.

Perhaps I overthink things, but the last stanza with the donation of fruit to the older woman who responds with words of gratitude was rich in ambiguity to me as well. An act of Christian charity, mixed in Modernistically with other random events and sights? Seems likely, but if I’m traipsing around tired and tipsy with my night’s hot flame and somehow, someway we’re carrying two dozen minus two each of apples and pears, their value isn’t exactly gold, frankincense, and myrrh. Is the older woman’s “God bless you” a simple expression of thanks or an implied suggestion that maybe the two younger lovers might want to kick in some spare change, which they consequently provide? Given the push-pull of political radicalism and romance in Millay’s work, can we be sure she doesn’t intend to portray something of the limits of the gesture to the old woman?

How many are thinking then that I’m an unromantic old cynic who has misunderstood and harmed this poem? Is there another group that says I’m not straightforward in my social and political analysis of the situation? Well, my fate is to be doomed to be in both states alternately and sometimes at once. That’s why I like this poem.

One knock against Millay and other New Woman poets of her time once the peak of her fresh fame wore off was that she wrote love poems, not statements about the important, complex issues facing us. Fifty years later, one knock about Joni Mitchell was that she was writing songs about two little people who don’t amount to a hill of beans in this crazy world. Both of those summary beliefs are incorrect — but then, what is it you are saying: love songs are simple?

Maybe for you. Not for all of us.

The player gadget to hear my performance of Edna St Vincent Millay’s “Recuerdo” will appear below for some of you. No player to be seen? Then this highlighted hyperlink will open a new tab window and play it. My music today isn’t very Joni Mitchell-ish (though later Mitchell, much past Blue, was a bit into synths). The vocal turned out to be a “scratch track” I kept because it seemed usefully spontaneous, even though I omit a few words in the poem’s text inadvertently.

*Dickinson wrote much of her work in the 1860s, and a small group of people knew of some of it though almost nothing was published in her lifetime. I speak here of the Dickinson that existed at the turn of the century after several volumes of her poetry with regularizing edits had been issued. Today she’s taught as one of the great American poets. Back when I was in school she was a charming slight oddity that seemed to fit in with some of the small, short poems the Imagists/Modernists produced in Millay’s time.

**Years ago I wrote a humor piece where I called this 1970’s trend “Singer Sewing-Machine” artists because so much of their ethos had airs of “back to the land/rent a house in Laurel Canyon/sew hippy blouses and embroidered patches on your jeans.”

*** “Old lady” and “Old man” as in “My old lady” were usages borrowed from what were the old-fashioned/outdated terms for wedded partners. Used in the more fluid arrangements by young people in the mid-20 th century counter-culture they were supposed to be ironic statements of: partnership at least for now. Mitchell’s song on Bleu “My Old Man” is an encapsulation of that moment.

****Back when I first presented a poem from that collection that so many of you liked this spring,“First Fig,” I was unaware of the origin of that book’s title. I wonder if my father who memorized Millay’s short poem but also studied to become a Christian minister in the Millay era would have known that Millay’s book title is from Jesus’ words in Matthew.

*****Her admirers can parse this as a Modernist use of older “ready-mades” which are being modified in the context of her 20 th century verse.


Edna St. Vincent Millay

In May of 1922 the Cosmos conducted a survey about hairstyles on campus, as the 'bob', women wearing their hair short, had become a recent trend. The reporter was surprised to announce that about nine percent of Coe women (33 out of 364) had cut their hair. Although this seemed to be quite a number, when the campus was surveyed less than two years later, numbers had changed to 288 of 453, or sixty three percent of the Coe women. No one quite knew the explanation for this phenomena, but one theory was the influence of Edna St. Vincent Millay, a 'bob' haired young poet who gave a reading in the Coe chapel January 24 of 1924.

Millay, described in the Cosmos as "one of the youngest and most important poets of this generation," had a unique upbringing. At the age of seven she was raised solely by her mother, who had asked her father to leave. Her mother encouraged Millay - called Vincent by her close friends - to be ambitious and continue to pursue her writing. It was because of her mother's support that Millay entered her poem "Renascence" in a poetry contest, where it placed fourth. When the poem was published in 1912, Millay was just twenty years old and received a scholarship to Vassar, graduating in 1917.

After college Millay moved to Greenwich village, where she continued to write and be involved in theatre. Her poetry and plays were controversial in may aspects, as she was a young woman in the 1920's addressing such issues as love, fidelity, erotic desire, and feminism. Much of her work was a reflection on her life as a bisexual woman, a matter she kept relatively private. In 1922 Millay published a book of poetry entitled A Few Figs From Thistles in which she describes female sexuality and puts forth the revolutionary idea that a woman has every right to sexual pleasure and no obligation to fidelity. It was in this same year that The Harp Weaver and Other Poems, another collection of her poetry, was published ad received a Pulitzer Prize. Millay was just thirty years old.

"The Ballad of the Harp Weaver," a tale of a poor son and his mother, was one of the poems that Millay read while at Coe. It is the story of a young man and his mother who have no possessions other than a harp that no one will buy. One night the boy falls asleep and dreams his mother is playing and the strings are spinning him clothes.

"And the harp-strings spoke
Her voice never faltered,
And the thread never broke,
And when I awoke, --

"There sat my mother
With the harp against her shoulder,
Looking nineteen,
And not a day older,

"A smile about her lips,
And a light about her head,
And her hands in the harp-strings
Frozen dead.

"And piled beside her
And toppling to the skies,
Were the clothes of a king's son,
Just my size."

The Cosmos described her as "charmingly naïve and quaint," and that she managed to captivate the audience "both by her dramatic interpretation and her whimsical mannerisms," thereby leaving her mark on Coe with a quiet and profound strength. And bobbed hair.

About two months after Millay spoke, the Cosmos conducted a survey of women's fashion at Coe which reported that 63 percent of Coeds were 'victim' to the bob cut. In Voorhees Hall, 95 out of 115 residents had 'been bobbed'. Kappa Delta bobbed its way to first place among the sororities of the campus twenty-two of twenty-eight members have shorn their locks. Delta Delta Delta ranks at the foot, or top of the list, according to your viewpoint, with only 15 bobbed haired members and 12 who still wear long hair. Chi Omega has 20 bobbed haired members out of a total of 30, while Alpha Theta approaches the Tri Delt standings with 15 bobbed and 10 long haired members."

The different types of bob included the fantastic Marcel, the sleek "Tut" bob, the shingle and the "Dutch" bob. This wide selection ensured there was a style of bob for everyone. This fad continued to influence women for years to come, as Dorothy Gray wrote in the Freshman Folio of March 1930

To bob or not to bob, that is the question
Whether it would be better to suffer
The slings and arrows of outrageous Fashion
Or to take shears against a head of troubles
And by cutting end them.

Copyright 2006
Coe College
1220 1st Avenue NE
Cedar Rapids, IA 52402


Edna St. Vincent Millay

Edna St. Vincent Millay (born on 22 February 1892) was an American lyrical poet and playwright and the third woman to receive the Pulitzer Prize for Poetry . She was considered one of the most skillful writers of sonnets during the 1900s.
She was also known for her unconventional, bohemian lifestyle and her many love affairs.

“Time does not bring relief”
Time does not bring relief you all have lied
Who told me time would ease me of my pain!
I miss him in the weeping of the rain
I want him at the shrinking of the tide
The old snows melt from every mountain-side,
And last year’s leaves are smoke in every lane
But last year’s bitter loving must remain
Heaped on my heart, and my old thoughts abide.
There are a hundred places where I fear
To go,—so with his memory they brim.
And entering with relief some quiet place
Where never fell his foot or shone his face
I say, “There is no memory of him here!”
And so stand stricken, so remembering him.

This fourteen-line sonnet contained in one block of text was first published in “Renascence, and other poems” in 1917.
It is about an emotionally hurt woman, wounded by the loss of her beloved, and seeking relief from despair. But she has discovered that time does not heal pain and feels that people have lied to her when saying it would.
Her longing for her lover is ever-present and if time passes (the snow melts from the mountainside and last year’s leaves were burned ), it doesn’t touch her inner world.

In the second half of the poem, the heartbroken speaker wants to find a place where she can get some relief. This proves to be impossible since the memories of him are everywhere. Even if she goes to places he never visited , she is “stricken” with thoughts of him because she ponders the fact that he never came there.
Her feelings seem to be attached to her own being and not to a physical location.


Médias

Images

Date: 2018 June 25 Emmanuel Episcopal Church: The church occupies a prominent place at the southeast corner of Cathedral and Read Streets in the Mount Vernon neighborhood.

Date: 2018 July 3 Emmanuel Episcopal Church: A postcard view of the church before the construction of the Chapel of Peace along Cathedral Street in 1920. The new chapel commemorated the end of World War I.

Creator: Universal Postcards, Inc.

Date : ch. 1910 Edna St. Vincent Millay: A studio portrait of writer Edna St. Vincent Millay taken a decade after she received the Pulitzer Prize for Poetry.

Date: 1933 January 14 Emmanuel Episcopal Church (2009): View of Emmanuel Episcopal Church.


Literary criticism

Newcomb, John Timberman. "The woman as political poet: Edna St. Vincent Millay and the mid-century canon." Says Newcomb, "The unfavorable criticism that has been heaped on Edna St. Vincent Millay's poetry in the mid-20th century even after her death shows the influence of critics who belittled social discourse." Criticism 37, 2 (Spring, 1995), pp. 261-279 [free at jstor]

Zellinger, Elissa. "Edna St. Vincent Millay and the Poetess Tradition." Legacy 29, 2 (2012), pp. 240-262 [preview or purchase at jstor]


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