Quand les premiers drones militaires ont-ils été développés et quel rôle ont-ils joué ?

Quand les premiers drones militaires ont-ils été développés et quel rôle ont-ils joué ?

En 1917, un monoplan pleine grandeur a répondu aux commandes qui lui ont été données par une radio au sol. L'avion était sans pilote; le premier drone militaire au monde.

La Première Guerre mondiale faisait rage depuis deux ans sans fin lorsque ce premier drone a effectué son vol historique. C'était seulement huit ans après que Louis Blériot eut effectué le premier vol à travers la Manche.

Ses pièces inestimables sont soigneusement conservées dans le prestigieux Imperial War Museum de Grande-Bretagne. Ces assemblages magnifiquement complexes de laiton et de cuivre, montés sur leurs bases vernies, sont entreposés à l'arrière de l'Imperial War Museum. Les pièces survivantes comprennent ses éléments de commande radio et le dispositif de commande au sol qui a transmis ses commandes.

L'histoire de ce drone et la vie de ses concepteurs non-conformistes sont irrésistiblement fascinantes.

Conception du drone

Dr Archibald Montgomery Low. Crédit : The English Mechanic and World of Science / PD-US.

La conception et le fonctionnement du drone ont été détaillés dans un ensemble complet de brevets secrets rédigés par le Dr Archibald Montgomery Low en 1917, mais publiés seulement dans les années 1920.

Archie était un officier du Royal Flying Corps de la Première Guerre mondiale, qui commandait les travaux expérimentaux secrets du RFC à Feltham, à Londres. Il avait été chargé de sélectionner une équipe pour produire un système de contrôle pour un avion sans pilote capable d'attaquer les dirigeables allemands.

Son tout premier système de télévision qu'il avait présenté à Londres juste avant la guerre était à la base de cette conception. Nous connaissons les détails de ce téléviseur, de sa caméra à réseau de capteurs, de la transmission du signal et de l'écran du récepteur numérique car ils ont été enregistrés dans un rapport consulaire américain.

L'historien des drones James Rogers raconte l'histoire de la bombe papillon : pourquoi c'était une arme de guerre si meurtrière et comment les habitants de Grimsby et des environs se sont mobilisés pour faire face à cette nouvelle menace.

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Contraste avec le Wright Flyer

Comme le flyer de Wright en 1903, les drones RFC de 1917 n'étaient pas un produit final mais une inspiration pour un développement continu.

Les frères Wright n'ont pas pris l'avion en public jusqu'à ce qu'ils se rendent en France en 1908. En effet, dans les années qui ont suivi 1903, ils ont été accusés aux États-Unis d'être soit des « aviateurs, soit des menteurs ». Ils n'ont été reconnus comme « premiers en vol » par le Smithsonian Museum avant 1942.

En fait, les deux frères étaient décédés avant que leur « Flyer » ne soit renvoyé de Londres aux États-Unis en 1948, se transformant au fur et à mesure de son voyage, comme le disait l'ambassadeur britannique à l'époque, « d'invention à icône ».

L'emblématique « Wright Flyer ». Crédit : John T. Daniels / Domaine public.

En revanche, le succès du RFC « Aerial Target » a été immédiatement reconnu et son système de télécommande a été adapté pour être utilisé dans les bateaux rapides de 40 pieds de la Royal Navy.

En 1918, ces bateaux remplis d'explosifs sans pilote, contrôlés à distance depuis leur avion "mère", avaient été testés avec succès. L'un de ces bateaux de contrôle à distance a été retrouvé, restauré avec amour et remis à l'eau. Il est maintenant exposé lors d'événements caritatifs et commémoratifs.

L'idée d'un drone

À partir de la fin des années 1800, les gens ont écrit sur les drones et ont conçu des systèmes pour contrôler les dirigeables qui étaient au cœur du développement aérien, même après 1903, lorsque le frère Wright a piloté son « Flyer » à Kitty Hawk.

Certains fabriquaient des modèles de dirigeables et les faisaient voler lors de démonstrations publiques, les contrôlant avec des « ondes hertziennes », comme on appelait alors la radio.

Flettner en Allemagne en 1906 et Hammond aux États-Unis en 1914 ont délivré des brevets pour le contrôle radio des avions, mais il n'y a aucune preuve au-delà de la rumeur de projets de développement dans ce sens entrepris par eux.

Ainsi, avant la Première Guerre mondiale, l'idée de construire un drone avait été explorée, mais il n'y avait pas de marché important pour les dirigeables ou les avions, sans parler des drones.

À l'été 1940, la Grande-Bretagne a lutté pour sa survie contre la machine de guerre d'Hitler ; le résultat allait définir le cours de la Seconde Guerre mondiale. On l'appelle simplement la bataille d'Angleterre.

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Le développement aérien sans pilote américain pendant la Première Guerre mondiale a été entrepris par le « Boss » Kettering (qui a développé son « Kettering Bug ») et l'équipe Sperry-Hewitt. Leurs torpilles aériennes stabilisées par gyroscope volaient dans leur direction de lancement sur une distance prédéterminée, comme les premiers missiles de croisière.

Cette période n'était pas seulement l'aube pour le drone, mais aussi l'aube pour le développement des avions et de la radio. Dans cette période mortelle mais passionnante, il y avait un grand nombre d'inventions. Les progrès jusqu'en 1940 furent rapides.

La ‘Queen Bee’ et les drones américains

de Havilland DH-82B Queen Bee sur l'affichage à l'aéroport de Cotswold 2018 Revival Festival. Crédit : Adrian Pingstone / Domaine public.

À la suite de ce projet de drone de 1917, les travaux sur les véhicules télépilotés se sont poursuivis. En 1935, la variante Queen Bee du célèbre avion « Moth » de de Havilland est entrée en production.

La défense aérienne britannique a perfectionné ses compétences sur une flotte de plus de 400 de ces cibles aériennes. Certains d'entre eux étaient encore utilisés dans l'industrie cinématographique jusque dans les années 1950.

Un amiral américain en visite en Grande-Bretagne au début de 1936 a été témoin d'un entraînement au tir contre une reine des abeilles. A son retour, les programmes américains, dit-on, ont été appelés drones en raison de leur lien avec une reine des abeilles dans la nature.

Un accident de la Seconde Guerre mondiale, au cours duquel Joe Kennedy a été tué, a probablement été le plus grand impact que les drones aient eu sur le monde à ce jour.

Joe n'a pas parachuté son bombardier Liberator de drone Project Aphrodite Doolittle Doodlebug comme prévu car il a explosé prématurément. JFK ne serait probablement pas devenu président des États-Unis si son frère aîné Joe avait survécu.

Dans ce documentaire, l'historien des drones James Rogers explore l'histoire derrière l'opération Anvil et le dernier vol fatidique d'un homme qui était censé être le président des États-Unis.

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La société Radioplane

Au début des années 1940, la Radioplane Company à Van Nuys, en Californie, a produit les premières cibles aériennes de petit drone produites en série pour l'armée et la marine américaines.

Norma Jeane Dougherty – Marilyn Monroe – travaillait à l'usine et a été « découverte » lors d'un tournage de film de propagande des drones de l'entreprise.

Radioplane avait été lancé par Reginald Denny, un acteur britannique à succès qui avait atteint la célébrité en Californie et était revenu voler avec le RFC pendant la Première Guerre mondiale. De retour à Hollywood après la guerre, il a continué à voler, rejoignant le groupe exclusif d'aviateurs de cinéma.

L'histoire acceptée de l'intérêt de Denny pour les drones découle de son intérêt pour les modèles réduits d'avions.

Le rêve de toujours de Dan Snow était de piloter un Spitfire. Maintenant, il a la chance de monter dans une version biplace. Rejoignez-le alors qu'il éprouve la crainte de voir la côte depuis les airs, apprend comment les combats de chiens se seraient vraiment déroulés et tente même des acrobaties audacieuses et renversantes.

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Dans les années 1950, toutes sortes de projets aériens sans pilote ont commencé. Radioplane a été acquis par Northrop qui fabrique désormais le Global Hawk, l'un des drones militaires les plus avancés.

Vingt ans après sa mort, en 1976, le Dr Archibald Montgomery Low a été intronisé au « International Space Hall of Fame » du New Mexico Museum of Space History en tant que « le père des systèmes de guidage radio ».

Steve Mills a mené une carrière dans la conception et le développement d'ingénierie jusqu'à sa retraite, après quoi il a été impliqué dans le travail d'un certain nombre d'organisations. Sa formation d'ingénieur en aviation sur des projets civils et militaires ici et en Amérique du Nord a été mise à profit au cours des 8 dernières années en tant que bénévole au Brooklands Museum de Surrey.

Son livre, « L'aube du drone » de Casemate Publishing doit paraître en novembre. 30% de réduction pour les lecteurs de Notre Site lorsque vous pré-commandez sur www.casematepublishers.co.uk. Ajoutez simplement le livre à votre panier et appliquez le code de réduction DOTDHH19 avant de passer à la caisse. L'offre spéciale expire le 31/12/2019.

Image en vedette : Une illustration du premier drone militaire au monde, volé pour la première fois en 1917 – appartenant à la Royal Aircraft Factory (RAF). Avec nos remerciements à Farnborough Air Sciences Trust.


Comment les drones ont changé la guerre moderne

Ceci est l'ÉDITION WEEK-END de NPR News. Je suis Wade Goodwyn. Les drones ont révolutionné les capacités des États-Unis sur le champ de bataille. L'avion a les caractéristiques d'un tireur d'élite - tuant silencieusement avant que la cible ne sache qu'elle est là. Les drones prédateurs - les premiers à être utilisés en temps de guerre - peuvent rester en l'air pendant des dizaines d'heures sans faire le plein. Mais comme presque tout le monde, l'armée américaine a mis du temps à reconnaître la capacité des drones. Ils ont été développés pour la première fois dans les années 1970, mais n'ont été armés que juste avant le 11 septembre. Les pilotes de l'Air Force considéraient que piloter les drones lents était l'équivalent d'un travail de bureau.

RICHARD WHITTLE : On a demandé aux gens qui sont arrivés pour la mission qu'est-ce que vous avez merdé pour arriver ici ?

GOODWYN : Richard Whittle est l'auteur du nouveau livre "Predator: The Secret Origins Of The Drone Evolution". Il s'est joint à nous pour une conversation au Musée national de l'air et de l'espace du Smithsonian avec le lieutenant-général à la retraite David Deptula, qui a aidé à façonner et à gérer le programme de drones. Alors que le général se tenait à côté du premier drone américain Predator à tirer au combat, il a retracé l'histoire de la façon dont les drones ont changé la guerre moderne.

DAVID DEPTULA : Donc, si vous revenez à la Seconde Guerre mondiale, il a fallu des semaines, voire des mois, généralement des mois pour sortir et effectuer la reconnaissance, puis faire l'analyse de la reconnaissance pour déterminer ensuite ce que vous vouliez frapper. Donc, entre le moment où vous avez acquis une cible et l'avez atteinte - des mois. Au Vietnam, c'était des semaines. Dans Desert Storm, c'était des jours. Maintenant, vous prenez ce que l'on appelle nominalement le cycle de ciblage et compressez ce cycle de mois à semaines à quelques jours jusqu'à maintenant des minutes à un chiffre.

GOODWYN : En quelle année est-ce arrivé ?

DEPTULA : C'est arrivé en 2001.

DEPTULE : . Avec cet avion qui est juste derrière nous.

GOODWYN : Et ce prédateur que nous examinons a été impliqué dans l'une des batailles les plus désespérées de la guerre en Afghanistan. Rick, raconte ce qui s'est passé à Roberts Ridge.

WHITTLE : Eh bien, nous sommes le 4 mars 2002, et le Predator a joué un rôle important ce jour-là. Il y a des rangers de l'armée qui étaient au sommet de la crête qui étaient dans un échange de tirs très dur, presque entouré par al-Qaida. Et au cours de cette journée, le Predator a placé un missile infernal dans un bunker qui a éliminé un grand nombre d'Al-Qaida.

Le Predator a pu diriger des avions de chasse qui sont entrés et ont largué les bombes sur d'autres al-Qaida. Quand la nuit est tombée et que les sauveteurs arrivaient, le Predator avait une lumière laser. Et l'opérateur du capteur éclairait cette lumière et parlait aux rangers, et disait bonjour, mon pote, je suis toujours là, puis guidait l'hélicoptère de sauvetage jusqu'au bon endroit d'atterrissage sur la montagne. Et selon le commandant de l'unité Predator là-bas à la CIA, je pense qu'il dit que c'était notre soirée de sortie.

GOODWYN: Le Predator était en quelque sorte considéré comme un grand pas en avant dans la capacité de l'armée à définir avec précision une cible, puis à détruire cette cible avec précision. Mais au fil du temps, au Pakistan et au Yémen, en particulier, les drones ont acquis la réputation de massacrer sans discernement des civils innocents. Pouvez-vous me parler de la façon dont le prédateur a été vu à différents endroits par différentes cultures, et quelle est maintenant sa réputation ?

DEPTULA : Laissez-moi entrer et commencer et laisser Rick le terminer. Ce que vous venez de décrire est une description précise de la façon dont nos adversaires aimeraient que le public reparte avec - en termes d'impression de drones. C'est absolument à 180 degrés à l'opposé de la réalité.

GOODWYN : Vous êtes d'accord pour dire que les gens au Pakistan et au Yémen ressentent cependant des sentiments différents.

DEPTULA : Bien sûr parce qu'on leur a menti, trompé et fait l'objet d'opérations de propagande et d'information de premier ordre, car nos adversaires ne peuvent rien faire pour arrêter ce qui est en fait l'arme américaine la plus efficace contre le terrorisme.

GOODWYN : Mais des erreurs ont été commises - des civils innocents ont été tués.

GOODWYN : Des noces confondues.

DEPTULE : . Mais pas au même degré que les soldats au sol créent ou l'artillerie qui a une distance de raté moyenne - pièce de 155 mm, la distance de raté moyenne est de 800 pieds.

GOODWYN : Rick, vous voulez peser sur la question du type de réputation et de la.

WHITE : Ouais. Je pense que aveugle n'est pas le bon mot parce que c'est une arme très discriminante. Des erreurs ont été commises. Des innocents ont été tués, mais, vous savez, le problème, c'est qu'il faut être sûr de tirer sur la bonne cible. Et l'intelligence qui vient du sol est également importante. Donc, vous savez, il y a eu des cas, je pense, où ils ont confondu des gens avec al-Qaida ou des talibans qui ne l'étaient pas.

GOODWYN : Dernière question pour vous. Maintenant, les drones sont utilisés par la patrouille frontalière. Les agences de presse les achètent. Le gars qui habite à côté peut piloter son drone et voir à travers la porte coulissante en verre du 14e étage d'un appartement. Il n'y a pas que le champ de bataille. Les drones changent l'espace dans lequel nous vivons.

WHITTLE : Je pense que le Predator a ouvert la porte à ce qui est maintenant une révolution des drones, car il a changé la façon dont les gens considéraient les avions sans pilote. Vous savez, auparavant, c'était juste une technologie de niche dans l'armée. Cette technologie est donc en train d'exploser. Et la société doit trouver des moyens d'y faire face, vous savez, tout comme lorsque les avions - lorsque le vol propulsé est arrivé. Nous avions besoin d'aéroports et de la Federal Aviation Administration. Et nous devions créer des règlements pour le contrôle du trafic aérien. Nous en sommes maintenant à ce stade avec cette technologie. C'est une nouvelle ère dans l'aviation, et nous, en tant que société, devons trouver comment nous allons y faire face.

GOODWYN : Général David Deptula et auteur Richard Whittle, merci de vous joindre à nous.

WHITTLE : Vous pariez. Merci beaucoup.

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Qu'est-ce qui est considéré comme un drone ?

Avant d'entrer dans le vif du sujet de l'histoire des drones, il pourrait être utile de définir réellement de quoi nous parlons.

Selon divers dictionnaires, un drone a tendance à être défini comme : -

"Un aéronef ou un navire sans pilote guidé par une télécommande ou des ordinateurs de bord." - Merriam Webster.

Bien que le terme ait également d'autres significations, pour le contexte de cet article, un drone est, en effet, un objet volant sans pilote contrôlé à distance ou fonctionnant de manière totalement autonome.

" UNE drone , en termes technologiques, est un avion sans pilote. . Essentiellement, un drone est un robot volant qui peut être contrôlé à distance ou voler de manière autonome grâce à des plans de vol contrôlés par logiciel dans leurs systèmes embarqués, fonctionnant en conjonction avec des capteurs embarqués et un GPS." - Internet of Things Agenda.

Ici, nous allons nous concentrer sur cet aspect particulier de la technologie des drones.


Histoire des frappes de drones américains à l'étranger

Les véhicules aériens sans pilote (UAV), également appelés drones, sont des aéronefs télécommandés qui peuvent être armés de missiles et de bombes pour des missions d'attaque. Depuis les attaques du World Trade Center le 11 septembre 2001 et la "guerre contre le terrorisme" qui a suivi, les États-Unis ont utilisé des milliers de drones pour tuer des terroristes présumés au Pakistan, en Afghanistan, au Yémen, en Somalie et dans d'autres pays.

Les partisans déclarent que les frappes de drones aident à empêcher les combats « bottes au sol » et rendent l'Amérique plus sûre, que les frappes sont légales en vertu du droit américain et international, et qu'elles sont menées avec le soutien d'Américains et de gouvernements étrangers.

Les opposants affirment que les frappes de drones tuent des civils, créant plus de terroristes qu'ils n'en tuent et semant l'animosité dans les pays étrangers, que les frappes sont extrajudiciaires et illégales, et créent une déconnexion dangereuse entre les horreurs de la guerre et les soldats effectuant les frappes.

Cliquez pour une vidéo de l'Encyclopaedia Britannica sur l'évolution de l'utilisation des drones militaires et voyez comment la même technologie est appréciée par les amateurs.

Premiers drones

La première frappe aérienne sans pilote enregistrée a eu lieu le 15 juillet 1849, lorsque l'empire autrichien des Habsbourg a lancé 200 ballons sans pilote armés de bombes contre les citoyens de Venise à l'esprit révolutionnaire. [1] Pendant la guerre civile américaine, tant l'Union que les côtés confédérés ont envoyé des ballons chargés d'explosifs et de déclencheurs sensibles au temps sur les adversaires, bien que la stratégie ait été inefficace. [89]

Le drone militaire moderne à commande électronique trouve ses origines dans les années 1930, lorsque la Royal Navy britannique a développé le Queen Bee, un drone radiocommandé utilisé pour la pratique aérienne de cibles par les pilotes britanniques. [89] Entre novembre 1944 et avril 1945, le Japon a largué plus de 9 000 ballons chargés de bombes à travers le Pacifique, dans l'intention de provoquer des incendies de forêt et la panique dans l'ouest des États-Unis lors de l'opération « Fu-Go ». La plupart des ballons ont causé des dommages minimes ou sont tombés dans l'océan Pacifique, mais plus de 300 ont atteint les États-Unis et le Canada. Parce que le gouvernement américain, de concert avec la presse américaine, a gardé les ballons secrets, les Japonais ont cru la tactique inefficace et ont abandonné le projet. [87] [88]

Qu'est-ce qu'un drone ?

Les entreprises ont développé des dizaines de modèles de drones dont la taille va des gros avions à voilure fixe à énergie solaire aux petits drones ressemblant à des hélicoptères imitant les colibris, tous dotés d'une grande variété de capacités et d'un coût allant de 600 $ à au moins 103,7 millions de dollars. [91] Le prix de départ d'un drone armé est d'environ 15 millions de dollars. [123]

Les deux drones armés les plus largement utilisés sont le MQ-1 Predator (que l'armée américaine a officiellement retiré le 9 mars 2018) et le MQ-9 Reaper amélioré, tous deux développés par l'entrepreneur militaire General Atomics Aeronautical Systems. [92] [124] Les drones Predator ont été pilotés pour la première fois en juin 1994 et déployés par l'OTAN en 1995 dans les Balkans pendant la guerre bosno-serbe, tandis que le Reaper a été déployé pour la première fois en octobre 2007 en Afghanistan. [90] [125]

Le Reaper, piloté à distance par des pilotes, peut naviguer pendant 27 heures, obtenir des vues rapprochées à 10 000 pieds et transporter des missiles Hellfire ainsi que des bombes à guidage laser et GPS. [128]

Coût des drones

Selon une analyse du Center for the Study of the Drone du Bard College, la demande de budget du ministère de la Défense pour l'exercice 2018 comprenait 6,97 milliards de dollars pour la recherche, le développement et l'approvisionnement des drones, ainsi que la construction spécifique au système, une période de cinq ans élevé et 21% de plus que le budget drone adopté pour l'exercice 2017. Le plus gros poste de drones dans le budget proposé pour l'exercice 2018 est le MQ-9 Reaper à 1,23 milliard de dollars. [126]

La demande de budget pour les drones du ministère de la Défense pour l'exercice 2019 est passée à 9,39 milliards de dollars, y compris l'ajout de 3 447 nouveaux drones. [127]

Un seul drone Reaper coûte environ 14 millions de dollars en 2008. Ce chiffre est passé à 32 millions de dollars le 10 juin 2020, ce qui rend le Reaper plus cher qu'un hélicoptère Apache AH-64E haut de gamme. [128]

La guerre contre le terrorisme, les cibles de grande valeur et les frappes de signature

Le 7 septembre 2000, la CIA a envoyé le premier drone non armé survoler l'Afghanistan. Fin septembre, un drone non armé a repéré Oussama ben Laden en Afghanistan, qui était alors recherché pour son rôle dans le financement et l'organisation d'attentats terroristes contre les ambassades américaines en Tanzanie et au Kenya en 1998. Le drone aurait observé Ben Laden pendant quatre heures et 23 minutes. à Tarnak Farms, un camp d'al-Qaïda. Parce qu'il n'y avait aucune garantie que les missiles de croisière puissent frapper Ben Laden, la CIA a fait pression pour que des missiles Hellfire, qui sont des missiles antichars légers, soient attachés au drone Predator. [129] [130]

Équipage contractuel et drone MQ-9 Reaper du 62e Escadron de reconnaissance expéditionnaire à Kandahar le 5 novembre 2009.
Source : David Axe, “Afghanistan 27,” flickr.com, 5 novembre 2009

Les drones nouvellement armés étaient testés lorsque le World Trade Center a été attaqué le 11 septembre 2001. La première frappe de drones en Afghanistan, pilotée par des opérateurs de l'Air Force contrôlée par des analystes de la CIA, s'est produite le 7 octobre 2001, une tentative ratée de tuer le commandant suprême des talibans, le mollah Mohammed Omar. Le premier meurtre connu par des drones armés a eu lieu en novembre 2001, lorsqu'un prédateur a tué Muhammad Atef, le commandant militaire d'al-Qaïda. [129] [130]

Le président Bush a signé une directive créant une liste secrète de cibles de grande valeur, permettant à la CIA de tuer les personnes répertoriées sans autre approbation présidentielle. [90] La CIA sous l'administration Bush s'est principalement engagée dans des frappes de « personnalité » ciblant des terroristes connus dont l'identité avait été fermement établie grâce au renseignement, y compris la surveillance visuelle et le renseignement électronique et humain. [54] En 2008, la CIA a lancé une politique de « frappes de signature » ​​contre des cibles en dehors des listes de personnes tuées, ciblant les individus en fonction de leur « mode de vie » ou de leur comportement quotidien suspect. [90][105] Au Pakistan en 2009 et 2010, jusqu'à la moitié des 170 frappes ont été classées comme des frappes de signature. [54]

Les États-Unis exploitent des drones avec le consentement tacite des dirigeants du Pakistan, du Yémen, de la Somalie et de l'Afghanistan. [106][107] Les parlements et les organes directeurs de ces pays, cependant, publient souvent des déclarations publiques dénonçant les grèves, [83][84][85] et le sentiment public a été fortement anti-drone. [49][79][80][81][82][108][109]

Nombre de grèves et de pertes

Différentes sources – tant privées que gouvernementales – rapportent des chiffres différents pour le nombre de frappes et de morts parmi les combattants et les civils. Selon le Bureau of Investigative Journalism, il y a eu au moins 14 040 frappes confirmées entre janvier 2002 et janvier 2019. Entre 8 858 et 16 901 personnes ont été tuées, dont 910 à 2 200 civils et 283 à 454 civils. [131]

L'organisation a dénombré au moins 336 frappes au Yémen entre janvier 2002 et janvier 2019, avec un pic de 50 frappes en mars 2017. Les frappes ont fait de 1020 à 1389 personnes tuées, dont entre 174 et 225 civils et 44 à 50 enfants. De 155 à 303 personnes supplémentaires ont été blessées par des frappes de drones au Yémen. [131]

Au Pakistan, entre janvier 2005 et janvier 2018, il y a eu au moins 430 frappes de drones confirmées, avec un pic de 23 frappes en septembre 2010. Au moins 2515 à 4026 personnes ont été tuées, avec un minimum de 424 civils et un au moins 172 enfants parmi les personnes tuées. Un autre 1162 à 1749 ont été signalés blessés. [131]

Il y a eu au moins 202 frappes de drones confirmées en Somalie entre janvier 2007 et février 2020, avec un pic de 15 frappes en février 2019. Entre 1 197 et 1 410 personnes ont été tuées, dont entre 12 et 97 civils et jusqu'à 13 enfants. . De 39 à 58 autres ont été blessés par des frappes de drones en Somalie. [131]

Au moins 13 072 frappes de drones ont été menées en Afghanistan entre janvier 2015 et mars 2020, avec un pic de 1 113 frappes en septembre 2019. Entre 4 126 et 10 076 personnes ont été tuées, dont entre 300 et 909 civils et entre 66 et 184. étant des enfants. De 658 à 1 769 personnes supplémentaires ont été blessées par les grèves. [131]

Tolérance publique

Dans une requête en vertu de la Freedom of Information Act déposée le 13 janvier 2010, l'American Civil Liberties Union (ACLU) a demandé au gouvernement de divulguer la base légale et factuelle de son utilisation de drones pour mener des assassinats ciblés à l'étranger. [110] En particulier, ils ont cherché à savoir quand, où et contre qui les frappes de drones peuvent être autorisées, et comment les États-Unis assurent le respect des lois internationales relatives aux exécutions extrajudiciaires. [111] Un juge de la cour d'appel fédérale a statué le 15 mars 2013 que la CIA ne peut plus affirmer la « fiction » qu'elle ne peut pas révéler si elle a un programme de drones. [112]

Une grande partie du tollé général au sujet des drones concernait le secret et le manque de transparence du gouvernement concernant les frappes de drones et le nombre de civils tués. Sous la direction de John O. Brennan, conseiller antiterroriste du président Obama du 20 janvier 2009 au 8 mars 2013, les responsables ont passé des mois à discuter de la façon d'être plus transparent sur un programme qui était encore officiellement secret et comment définir son limites. [117]

Le 23 mai 2013, Obama a publié « Fiche d'information : normes et procédures de politique des États-Unis pour l'utilisation de la force dans les opérations de lutte contre le terrorisme à l'extérieur des États-Unis et dans les zones d'hostilités actives » établissant cinq critères qui doivent être remplis avant que des mesures létales puissent être prises contre un cible étrangère :

« 1) La quasi-certitude que la cible terroriste est présente

2) La quasi-certitude que les non-combattants ne seront ni blessés ni tués

3) Une évaluation que la capture n'est pas réalisable au moment de l'opération

4) Une évaluation selon laquelle les autorités gouvernementales compétentes du pays où l'action est envisagée ne peuvent pas ou ne vont pas répondre efficacement à la menace pesant sur les ressortissants américains et

5) Une évaluation selon laquelle aucune autre alternative raisonnable n'existe pour faire face efficacement à la menace pesant sur les ressortissants américains. » [33]

Le président Obama a prononcé un discours le même jour à l'Université de la Défense nationale décrivant sa justification du programme de drones et promettant plus de transparence et des politiques plus strictes envers les assassinats ciblés. Obama a déclaré dans le discours que les États-Unis ne prendraient des mesures militaires que contre une « menace continue et imminente pour le peuple américain ». [dix]

Le 15 octobre 2015, les « Drone Papers », une collection de documents classifiés sur le programme américain de drones ont été publiés par un dénonciateur anonyme. Parmi les révélations, il y avait jusqu'à 90 pour cent des meurtres de drones américains au cours d'une période de cinq mois n'étaient pas les cibles visées, et que les décès involontaires dus aux frappes étaient classés comme «ennemis tués au combat», qu'il s'agisse de civils ou de combattants. . [120][121][122] [132] [133] Le 1er juillet 2016, Obama a publié un décret dans le but de rendre le programme de drones plus transparent. Parmi les politiques figuraient des mesures visant à réduire les pertes civiles, la reconnaissance des civils tués lors de frappes et un rapport annuel sur le nombre de frappes en dehors des hostilités actives, le nombre de victimes ventilées par combattants et non-combattants, et les raisons des divergences entre le gouvernement et l'organisation non gouvernementale. le nombre de victimes des organisations. [134] [135]

L'administration Trump

Le président Donald Trump a révoqué le décret du 1er juillet 2016 en 2019, déclarant : « Cette action élimine les exigences de déclaration superflues, des exigences qui n'améliorent pas la transparence du gouvernement, mais détournent plutôt nos professionnels du renseignement de leur mission principale. » Les groupes de défense des droits et les législateurs ont dénoncé le secret accru et le manque apparent de responsabilité. [136] En juillet 2020, l'administration Trump a également assoupli les règles sur l'exportation de drones militaires armés vers des pays étrangers, une pratique qui était auparavant de facto interdite. [138]

Au cours des deux premières années de l'administration Trump, il y a eu 2 243 frappes de drones, contre 1 878 au cours des huit années de l'administration Obama, selon le Bureau of Investigative Journalism. [136] Airwars a signalé 40 frappes aériennes en Somalie entre le 1er janvier 2020 et le 18 mai 2020, contre 41 frappes aériennes en Somalie de 2007 à 2016. [137]


L'utilisation de drones dans les combats militaires pendant la Seconde Guerre mondiale et la guerre froide est bien documentée. Cependant, jusque dans les années 80, ils étaient perçus comme peu fiables et coûteux.

Ce n'est qu'en 1982 que l'armée israélienne a montré le potentiel des drones pour la guerre dans un affichage coordonné et étonnant qui a laissé la flotte syrienne en lambeaux, le tout avec des pertes minimes.

Mais même alors, l'armée israélienne a utilisé des drones pour reconnaître la position de l'ennemi, entraver les communications et agir comme des leurres pour éviter la perte de la vie des pilotes.

Bien que cette exposition ait accru le profil des drones en tant qu'armes de guerre (par exemple, les États-Unis ont dépensé des dizaines de millions de dollars en contrats de drones), aucune frappe de drones n'a été impliquée.

Les premières frappes de drones ont en fait eu lieu au lendemain du 11 septembre, lorsque la CIA a déployé des drones au-dessus de l'Afghanistan dans la guerre contre les talibans.

Le premier meurtre basé sur un drone a eu lieu en 2002 et a été effectué par un drone Predator ciblant une personne soupçonnée d'être Oussama ben Laden.

Malheureusement, la cible s'est avérée être un homme innocent qui ramassait de la ferraille. Les inquiétudes concernant l'utilisation de drones dans la guerre subsistent jusqu'à ce jour.


Rise of the Reapers : une brève histoire des drones

Bien que certains fassent remonter l'ascendance des drones d'aujourd'hui aux fusées V-1 (« doodle bugs ») de la Seconde Guerre mondiale, ou même à l'utilisation de montgolfières chargées d'explosifs au milieu du XIXe siècle, les véritables origines des drones d'aujourd'hui réside dans le développement du premier avion radiocommandé récupérable et réutilisable dans les années 1930. La Royal Navy, à la recherche d'avions sur lesquels tirer pour s'entraîner au tir, a développé à partir du De Havilland Tiger Moth un avion télécommandé surnommé «le Queen Bee». Plus de 400 d'entre eux ont été construits et utilisés pour la pratique de la cible par la Royal Navy dans les années 1930 et 1940.[1] De même (et peut-être à partir de cet avion bien que cela soit contesté), les États-Unis ont développé un drone radiocommandé pour la pratique du tir à la fin des années 30.

Après la Seconde Guerre mondiale, les États-Unis ont souhaité développer un nouveau drone pour l'exercice de tir à la cible air-air et sol-air et la société américaine Teledyne-Ryan a remporté le contrat avec son drone Firebee. Utilisé comme drone cible depuis le début des années 60, le Firebee a évolué lentement grâce à diverses modifications jusqu'à ce qu'il commence à être utilisé uniquement à des fins de reconnaissance et de collecte de renseignements. Un modèle spécifiquement développé à cet effet, nommé le Lightning Bug, a été utilisé au Vietnam et en Asie du Sud du milieu à la fin des années 1960[2] À la fin de la guerre du Vietnam, 33 ont été donnés à Israël où ils ont été utilisés pour entreprendre des missions de surveillance pendant la guerre du Yom Kippour de 1973.

La prochaine génération de drones serait, comme le dit Bill Yenne, auteur de Birds of Prey, une histoire des drones américains, la progéniture non des initiatives américaines des années 1960, mais des initiatives israéliennes des années 1980.[3] Dans les années 1970 et 1980, alors que les États-Unis se désintéressaient des drones à des fins de collecte de renseignements et de surveillance (préférant investir du temps et de l'argent dans les satellites et l'imagination à haute résolution), Israël a pris la tête du développement des drones, en construisant un certain nombre de drones de surveillance différents. [4] Les Israéliens en ont vendu plusieurs au Pentagone, dont un drone appelé Pioneer qui pouvait être lancé à partir d'un navire ou d'une base militaire. Les États-Unis ont rapidement utilisé le Pioneer pendant la première guerre du Golfe, où il a été utilisé dans plus de 300 missions.[5]

Entrez dans notre brève histoire de l'aérospatiale israélienne « non-conformiste » Abraham Karem a déclaré par beaucoup « l'homme qui a inventé le drone Predator ».[6] En 1974, l'ingénieur aéronautique Karem a quitté le géant militaire israélien Israel Aircraft Industries pour créer sa propre entreprise de drones. N'ayant pas de chance de vendre ses idées à l'armée israélienne, Karem et sa famille ont émigré aux États-Unis où il a continué à travailler sur ses conceptions. Au début des années 80, Karem a fait la démonstration d'un drone construit dans son garage à la DARPA qui a financé des essais en vol et, en 1985, a signé un contrat avec la nouvelle société de Karem, Leading Systems, pour développer un drone d'endurance plus grand appelé Amber.[7] While Amber flew successfully, due to budget cuts funding for the project was axed. While Karem continued working – including developing a new, simpler UAV based on Amber called the Gnat 750 – financial pressure led to Karem and his company being bought out and eventually being swallowed in 1990 by General Atomics, owned by billionaires Neal and Linden Blue.

In 1993 the Pentagon wanted to rapidly field a surveillance drone to support UN forces in the former Yugoslavia. The Gnat 750 was selected and by 1994 the first Gnat 750s were deployed to a CIA operating base in Albania for operations throughout the Balkans.[8]

Seeing the success of the Gnat, General Atomics developed a larger UAV, based on Gnat and incorporating satellite communications, named the Predator. This new drone had its first flight in June 1994 and was operationally deployed just a year later in support of the NATO air campaign against Bosnian Serb forces. In 1999 the Predators were again deployed over Kosovo as part of ‘Operation Allied Force’. While the drones were successful in locating targets, a key problem was that communicating the precise location of a target to an armed aircraft was taking time. The solution was to add a laser to the Predator thus enabling the drone operators to simply ‘light up’ a target with its laser which other armed aircraft could then ‘see’ and hit.[9]

The next logical step, according to General John Jumper, the then commander of USAF in Europe (and after 9/11 Air Force Chief of Staff) was to fit the drones themselves with armaments.[10] Told this would take five years and cost $15m Jumper ordered it be done within 3 months at a total cost of $3m.

Part two: Armed drones come into their own

On February 16 2001, US air force officials sitting in a trailer at Indian Springs Airfield in the Nevada desert held their breath as test pilot Curt ‘Hawg’ Hawes punched a button on a control desk.[11] Moments later an inert Hellfire missile flew from a Predator unmanned aerial vehicle flying overhead and hit a disused tank sitting on the ground a few hundred metres away. This was the first ever weapon launch from a Predator unmanned aircraft and the officials present expressed their delight. According to Major Ray Pry, overseeing the tests, the missile “made a big, grey dent in the turret — just beautiful.”[12]

A few weeks later, the first ‘live’ missile tests took place, with this time – and crucially – the signal to launch the missiles being sent from the trailer to the Predator drone via a satellite circulating the earth hundreds of miles up in space. Again the missiles ‘hit the target’ and the test was deemed a success. [13] Although Air Force officials knew there was more work to be done – including crucially working out how to hit a moving target – they were convinced that their aim of developing a new anti-tank weapon was on track. Little did they know.

In the immediate aftermath of the attacks of September 11 2001 infighting between the CIA and the Pentagon over who would be responsible for funding the costs of armed Predator flights over Afghanistan (unarmed flights began in 2000) “became a non-issue” according to then Director of CIA, George Tenet.[14] In the first two months of operations in Afghanistan, some 525 targets were laser designated by Predators and, according to Pete Singer, author of Wired for War, “”the generals who once had no time for such systems couldn’t get enough of them.”[15]

Armed Predator operational flights over Afghanistan began on 7 October 2001[16] with the first Predator drone strike taking place in early November 2001. Details of this first strike, like much that information about drone wars, is swathed in secrecy and confusion. Differing media reports name the target of the first strike as Mohammed Atef, dubbed the military chief of al-Qaida (who was killed along with 6 or 7 other men), Mullah Omar, or Mullah Akhund, the Taliban number three.[17]

General John Jumper, interviewed by David Kohn for CBS 60 Minutes in 2003, acknowledged that there were problems with drone fired Hellfire missiles. As Kohn wrote:

‘The warhead on the Hellfire missile was designed to penetrate the thick armor of a tank before detonating and it wasn’t working well against softer targets. Jumper says it would go through the target and blow up the dirt underneath. Two months after the war in Afghanistan began, the Air Force called Chuck Vessels at the Army’s Redstone Arsenal in Huntsville, Alabama, one of a handful of American engineers who designs and builds warheads. His nickname is “Boom Boom.” Vessels was faced with a tough problem: The Hellfire needed a new warhead, fast, so he didn’t have time to open up the missile and start from scratch. He created an exterior sleeve that would send out shards of the missile when it hit its targets.[18]

Matt Martin, a Predator drone pilot wrote a personal account of operating US drones over Iraq. He too wrote about the changes made to Hellfire missiles for firing from drones:

“We called the third [type] of Hellfire ‘Special K’, a regular K model with an even nastier antipersonnel bonus. When the two charges, wrapped in a sleeve of scored steel, the sleeve shatter along its scored lines and blasted out razor-sharp shrapnel in all directions to slice and dice anyone within a twenty-foot radius (depending on the surface). Even those out to fifty feet might not escape its wrath.” [19]

According to Pete Singer, in their first year of armed operations in Afghanistan, armed Predators “took out” some 115 targets on their own.[20] It should be emphasized that both CIA and USAF operated the fleet of armed Predators over Afghanistan (although ‘fleets’ is perhaps a grand name for the small numbers in operation at this time).

A year later in November 2002 the first lethal operation using a Predator drone took place in Yemen. This time there were no other aircraft involved, just a Predator being controlled by a pilot sitting at Camp Lemmonier in Djibouti. The target this time was Qa’id Salim Sinan (Abu Ali) al-Harithi, allegedly one of those behind the suicide attack on the USS Cole in Port Aden in 2000 which killed 17 Americans. According to media reports Harithi was found when the CIA traced signals from a mobile phone that he had been previously been linked with. The CIA operated Predator followed a car containing Harithi and six other men for over an hour before authority – from US military commander Lt General Michael DeLong – was given to launch the strike. In an interview years later, DeLong recalled speaking by phone with CIA Director George Tenet as he watched the video feed from the Predator:

‘Tenet goes “You going to make the call?” And I said, “I’ll make the call.” He says, “This SUV over here is the one that has Ali in it.” I said, “OK, fine.” You know, “Shoot him.” They lined it up and shot it.’[21]

Many consider this attack to be the first targeted killing by the US using an armed drone – the first of many

From 2000/2001 unarmed US Predators had been flying surveillance missions over Iraq as part of Operation Southern Watch – the ‘no fly zone’ mission in Iraq after the 1991 Gulf War. At least three Predators were shot down by anti-aircraft fire and another was shot down when a Predator launched a Stinger air-to-air missile at an Iraqi MiG.[22] In 2002 the US began using armed Predators for attack as well as reconnaissance in Iraq, targeting mobile air defence systems in the run up to the invasion on 20 March 2003. Two days after the invasion began, a Predator detected and destroyed a radar-guided anti-aircraft artillery site in southern Iraq, the first Predator strike of Operation Iraqi Freedom.[23]

Perhaps the most controversial use of armed drones began in June 2004 when the first publicly known US drone strike took place in Pakistan. Ironically, although drone strikes in Pakistan are carried out by the CIA (and until January 2012 were neither confirmed or denied [24]) there is much more media attention and information about these ‘covert’ drone strikes – due to the presence of local media – than there are about those that have taken place in Afghanistan and Iraq. Western media reports sometimes suggest that Pakistan is the centre of the drone wars – the reality is that at least three times as many drone strikes have occurred in Afghanistan than in Pakistan. Nevertheless, US drone strikes in Pakistan have been highly controversial as they are seen as a violation of international law.

While Israel has never officially admitted to having or using armed drones, it is understood that Israel has had such a capability since around 2004. Perhaps the most compelling evidence that Israel uses armed drones comes from a secret US Embassy cables published by Wikileaks detailing drone strikes in Gaza during Operation Cast Lead in 2008-09.[25] A 2009 cable records details of a meeting between US and Israeli officials to discuss IDF activities during Operation Cast Lead. One section of the cable reports IDF Judge-Advocate Brigadier General Avichai Mandelblit detailing an incident in which 15 people were killed and 40 injured:

“the UAV fired two missiles against the [two armed Popular Front] operatives the first missile failed, but the second hit the operatives. UAV footage of the strike provides evidence that shrapnel entered the mosque through an open door. While the mosque was not intentionally targeted, Mandelblit said, the shrapnel from the attack hit civilians located inside.” [26]

In 2007 with US military commanders increasingly using drones to launch missile attacks, the Predator’s bigger and more lethal brother – the Reaper – was introduced into service first in Afghanistan and then into Iraq. [27]

The UK began using their Reaper drones over Afghanistan in October 2007 with the first strike taking place at the end of May 2008. [28] RAF pilots had been operating US armed Predator drones over Iraq since 2004 as part of a USAF/RAF Combined Joint Predator Task Force (CJPTF).[29] According to the Ministry of Defence the first armed attack undertaken by an RAF pilot assigned to this unit took place in late 2004, striking insurgents near the Iraqi town of Najaf.[30] These joint operations had contributed towards the UK deciding to acquire its own armed UAV capability. After a UK Reaper crashed in April 2008, additional Reapers were purchased bringing the number of Reapers owned first up to five and then in July 2014 to ten.[31]

While at the time of writing only the US, the UK and Israel are known to have used armed drones in military operations, this is likely to change soon. Italy and France for example, began operating unarmed Reaper drones in 2011 and 2013 and are likely to begin armed operations in the near future. Many other countries are now using large and small drones for military reconnaissance and intelligence purposes and are likely to acquire or develop armed capability in the near future. While having only a relatively short history, armed drones it seems have a big future.

Further reading: What’s wrong with drones?

Text copyright © Chris Cole, Drone Wars UK. Images maybe subject to copyright. September 2014. Free to re-produce with attribution.

Les références

[1] For more on the early development of drones see Dr Christina Goulter, ‘The Development of UAV’s and UCAV’s: The Early Years’, in Owen Barnes (Ed.), Air Power – UAVs: The Wider Context, RAF Directorate of Doctrine Studies, 2009.

[2] Bill Yenne, Birds of Prey: Predators, Reapers and America’s Newest UAVs in Combat, Specialty Press, 2010, p.14

[7] JP Santiago, Genesis of the Predator UAV, Tails Through Time, 26/02/2011

[9] Dr David Jordan and Ben Wilkins, Unmanned Aerial Vehcile Operations since the 1980s, in Air Power: UAVS: The Wider Context, RAF Directorate of Defence Studies, p37

[11] Matt j. Martin with Charles W. Sasser, Predator: The Remote Control Air War over Iraq and Afgahnistan: A Pilot’s Story, Zenith Press, 2010, p20

[13] In his evidence before the National Commission on Terrorist Attacks Upon the United States, CIA Director George Tenet stated that weapons firing tests from Predator in May and June 2001 gave “mixed results” stating “While missile accuracy was excellent, there were some problems with missile fusing that raised questions about its suitability against some targets.” See ‘Written Statement for the Record of the Director of Central Intelligence Before the National Commission on Terrorist Attacks Upon the United States, March 24, 2004’ p16

[15] P.W. Singer, Wired for War: The Robotics Revolution and Conflict in the 21 st Century, Penguin: New York, 2009, p34

[16] Tenet statement. Note non armed surveillance missions had been taking place over Afghanistan since 2000.

[17] Stephen Grey, U.S. Kills Al Qaeda Leaders by Remote Control, The Sunday Times, 18.11.2001. Available at http://www.foxnews.com/story/2001/11/19/us-kills-al-qaeda-leaders-by-remote-control. See also Chris Woods, Ten years since first deadly drone strike, industry gathers in London, TBIJ, 21/11/2011 and Richard Whittle, How We Missed Mullah Omar, Politico, 16.09.2014. Others suggest first CIA drone strike took place in February 2002 when ‘a tall man’ believed to be Bin Laden was targeted. See: John Sifton, A Brief History of Drones, The Nation, 27/02/2012

[19] Matt j. Martin with Charles W. Sasser, Predator: The Remote Control Air War over Iraq and Afgahnistan: A Pilot’s Story, Zenith Press, 2010, p20

[20] P.W. Singer, Wired for War: The Robotics Revolution and Conflict in the 21 st Century, Penguin: New York, 2009, p 35

[21] Chris Woods, ‘OK, fine. Shoot him.’ Four words that heralded a decade of secret US drone killings, The Bureau of Investigative Journalism, 03.11.2012. . See also Yenne, p47/48

[22] See Yenne, p48 and Martin, p 21

[23] Dr. Daniel L. Haulman, US Unmanned Aerial Vehicles in Combat, 1991-2003 Air Force Historical Research Agency, 09.06.2003. See also Keith Somerville, US drones take combat role, BBC News, 05.11.2002:

[29] Barnes, Owen (ed.). Air Power: UAVs: the wider context, Royal Air Force Directorate of Defence Studies, 2009, (p51)


A Short History of Drones and Their Rise to Popularity

The popularity of drones, or unmanned aerial vehicles (UAV), is on the rise today. A report by the Federal Aviation Administration states that sales of recreational drones are expected to grow from 2.5 million in 2016 to 7 million in 2020. Many people consider drones today as a recreational toy or a flying camera, but it actually started as a tool for military use.

The Austrians were one of the first recorded users of drones. In 1849, they sent 200 unmanned bomb-filled balloons against the city of Venice. The practice of aerial surveillance emerged later in the 1898 Spanish-American War where the US military placed a camera to a kite, producing one of the first aerial reconnaissance images.

Aerial surveillance was used extensively starting World War I. The British Armed Forces used aerial mapping to capture sky view maps on the German trench as a tactical move during the Battle of Nueve Chapelle in France. The British Royal Flying Corps took more than 19,000 aerial photographs and collected around 430,000 prints during the Battle of the Somme in 1916.

The earliest efforts to create an unmanned, remotely-guided weapon fitted with explosive warheads was initiated by Captain Archibald M. Low of the Royal Flying Corps in 1916. The following year, the “Aerial Target” was launched, and it did respond to radio control demonstrated by Nikola Tesla’s teleautomaton. In the US, the radio-controlled Hewitt-Sperry Automatic Airplane, or the flying bomb, successfully carried a 300-pound bomb while flying 50 miles after being launched by a catapult in 1917.

Innovations for unmanned flying vehicles started in the early 1900s and focused on providing practice targets for military training. The 1930s started the development of the first reusable and recoverable radio-controlled aircraft. The Royal Navy developed the “Queen Bee,” a remote-controlled aircraft developed out of the De Havilland Tiger Moth as a gunnery target. Hundreds of these were built and used for target practice by the Royal Navy during the 1930s to 1940s.

During the World War II, drones were primarily used to deliver ordnance and detonate bombs across more types of remote controlled vehicles emerged – used both to train anti-aircraft gunners and to launch attack missions. The US military and the Germans accelerated the development of unmanned aircraft as they were making more sophisticated missiles.

In late 1946, the US Air Force established a special pilotless aircraft branch to develop three types of drones for training targets. The most important among the three was the “Firebees,” which was built by Ryan Aeronautical Company, and was tested in 1951 at the Holloman Air Force Base. The Firebird evolved slowly until it began to be used solely for reconnaissance and intelligence gathering purposes. However, these drones were little more than remote-controlled airplanes until the Vietnam War.

The rise of the electronic battlefield happened during the Vietnam War as it birthed many of the most sophisticated drone surveillance programs in history. During the 1960s, the US Department of Defense started to computerize and automate the battlefield with remote sensors and supercomputers.

In 1964, the US Strategic Air Command began flying drones called the “Lightning Bugs” for surveillance across Cold War battlespaces such as North Vietnam, China, and Cuba. These drones contributed to thousands of successful surveillance missions across Southeast Asia. Many aerial views of North Vietnam that appeared in the American press were taken by the drones. As the Vietnam War wound down, the robots were gearing up.

A drone revolution started in the 1970s after a symposium sponsored by the US Air Force and the Rand Corporation, giving birth to remotely piloted vehicles (RPVs). The range and the electronic surveillance capabilities of RPVs were improved. Drones were getting bigger and bigger, and some earlier surveillance drones were upgraded and weaponized.

Israel made a huge contribution to the history of drones. In 1973, the Israel Aircraft Industries developed unmanned surveillance machines for battlefield known as the IAI Scout. This was used by the by the Israeli Air Force in a destructive attack on Syria during the Lebanon War.

An IAI engineer Abraham Karem emigrated from Israel to Los Angeles and started to build an aircraft in his garage. Karem developed the Albatross, which gained funding from the Defense Advanced Research Projects Agency. Using the grant money, he developed a drone called Amber under his previous company, Leading Systems Inc. Eventually, Amber was improved by being equipped with GPS navigation, infrared and low-light cameras – the updated version rolled out in 1989 as the GNAT-750.

When the Leading Systems became bankrupt, it was bought by the US defense contractor General Atomics, which continued the development of the GNAT-750. The CIA secretly purchased five GNAT-750s from them.

In 1993, the Pentagon chose the GNAT-750 to be used as a surveillance drone to support United Nations peacekeeping forces in the former Yugoslavia. The GNAT-70 was deployed to a CIA operating base in Albania to provide overhead surveillance for NATO convoys against Bosnian Serb forces. However, the GNAT was vulnerable to inclement weather and its line-of-sight data link had a limited range, meaning it could only be controlled in close proximities.

Because of this, the CIA asked General Atomics to redesign the GNAT-750. They created the Predator, a larger UAV that incorporates satellite communications. They fled it in Afghanistan during 2000 to search for al-Qaeda leader Osama Bin Laden. Recognizing bin Laden’s growing importance to global terrorist operations, the CIA was focused on tracking him down and assassinating him as well as those affiliated with al-Queda. However, after Bill Clinton approved of the launch of 75 tomahawk missiles at Afghanistan, it missed Bin Laden and killed many other militants.

On September 7, 2000, the Predator photographed what it appeared to be Bin Laden. But that time, the Predator was just a surveillance plane. In the aftermath of the 9/11 attack, the CIA immediately launched the targeted killing campaign, wherein a secret list of high-value targets was authorized to be assassinated by the agency without further presidential approval. But since the program was launched, many innocent casualties were killed, and the exact number of fatalities was unknown.

The development of the US drone program became a political process that required a series of legal precedents that enabled the rise of Predator after the 9/11 attack. Today, drones are increasingly being used not just to protect the state from terrorists outside the country, but also against criminals inside. The police forces are making use of these flying robots to provide security in this contemporary urban landscape. The smaller sized drones have made it possible for surveillance to accommodate more intimate places in a way that neither the CCTV or the helicopter could perform.

In the 2010s, the drones for civilian applications started to become popular. The Parrot AR Drone, a smartphone-controlled quadcopter that was introduced to the public in 2010, was claimed to be the original commercial drone that captured the imagination of the US public. By 2015, ordinary citizens had purchased millions of drones, mostly for recreational purposes, pushing the FAA to launch drone registration. In addition drones for the masses became more popular with options such as fathomdrone.com and others.

Today, these robots have been used for advanced photo and video capture, search and rescue operations, deliveries, emergency response, advanced agriculture and a lot more. The future of drones is truly full of potential and possibilities we may have not yet thought of.


The Lily drone debacle

2015: The consumer drone industry has gone from strength to strength. However, not everything has been good. Perhaps the biggest disappointment — and one which still leaves a bitter taste in some people’s mouths — was the Lily Camera drone disaster. Despite racking up $34 million in pre-orders, the original company behind this smart flying camera wound up filing for bankruptcy and shutting down after a series of delays. It was a tough lesson for a lot of drone enthusiasts to learn.


Historical Timeline of UAV Technology

1783 – The First UAV

When we think of UAVs, hot-air balloons are typically not part of the discussion.

From a technical standpoint, these crafts were the first aircraft to not require a human pilot. Joseph-Michel and Jacques-Étienne Montgolfier hosted the first public demonstration of an unmanned aircraft, a hot-air balloon in Annonay, France.

1849 – The First Military Use of UAVs

Austrian artillery lieutenant Franz von Uchatius invents the balloon bomb. Field Marshall von Radetsky used the balloons to attack Venice, but they were mostly ineffective.

1858 – First Aerial Photograph

Gasper Felix Tournachon takes the first aerial photograph from a hot-air balloon in Paris, France. Unfortunately, the photograph has been lost in history.

1896 – First Camera on a UAV

Alfred Nobel, famous for the invention of dynamite, launches a rocket with a camera on it. Nobel’s experiment marks the first time cameras were placed on an unmanned system.

1898 – The First Radio-Controlled Craft

Nikola Tesla displays his radio-controlled boat for a crowd in Madison Square Garden.

The craft could respond to directional signals sent to it by Tesla and could also flash its lights. Some of the audience members thought Tesla was a magician or had the power of telekinesis. Others believed a trained monkey was inside the small boat.

It was a compelling demonstration of what would evolve into radio-controlled aircraft.

1915 – British Use of Aerial Reconnaissance Photos

During the Battle of Neuve Chapelle, British forces used aerial photography to build a map of the German front. The photographs were layout on top of one another and are one of the earliest examples of an orthomosaic.

1917 – First UAV Torpedo the Kettering Bug

Charles Kettering invented the unmanned Kettering Aerial Torpedo, nicknamed the “Bug” in Ohio.

The Bug used a system of pre-set internal pneumatic and electrical controls to stabilize the aircraft. When the Bug reached a pre-determined distance, the engine would stop, wings would detach, and the Bug would fall from the sky.

It carried 180 pounds of explosives.

1935 – The First Modern Drone is Developed

When the Royal Air Force’s commenced in 1918, the UK needed effective methods for training pilots.

Target practice was typically accomplished by towing gliders behind crewed aircraft. However, that method failed to provide a realistic simulation for engaging enemy fighters in live combat.

In response, the De Havilland DH.82B Queen Bee aircraft was used a low-cost radio-controlled drone developed for aerial target practice. It is considered by many to be the first modern drone.

1936 – US Drone Program Begins

U.S. Admiral William Harrison Standley witnessed a test flight of the Queen Bee in 1936.

After returning to the U.S., he placed Lieutenant Commander Delmar Fahrney in charge of developing a program similar to the UK’s. It is believed that Fahrney first used the term “drone” for the U.S. platform as a tip of the hat to the UK’s Queen Bee.

1937 – U.S. Navy Develops a Radio-Controlled UAV Torpedo

The first radio-controlled UAV was the Curtiss N2C-2.

The N2C-2 received its commands from an operator located in a crewed aircraft that flew alongside the Curtiss. While this limited the UAV’s effectiveness, it was a significant step in the development of radio-controlled UAV technology.

1941 – Actor Reginald Denny invents the Radio Plane

The Radio Plane was a radio-controlled target plane.

After forming his company, Denny produced target drones for the military and was responsible for numerous drone technology innovations. By the time the Northrop Corporation bought the company in 1952, Denny’s company had produced almost 70,000 target drones for the US Army.

1943 – The Beginnings of First-Person View (FPV) Flight

Boeing and the U.S. Airforce developed the BQ-7, which operated on a crude FPV system.

Old bombers were effectively stripped of non-essential equipment and loaded with explosives. A human pilot would fly the aircraft towards the designated target. Once the target was in view, the autopilot was engaged, and the pilot bailed out of the plane. The BQ-7 would then fly to the target on its own.

The BQ-7 was virtually ineffective in war, and the pilots that bailed out had a high rate of death or capture.

1973 – Israel Develops UAVs for Surveillance and Scouting

The Mastiff and the IAA Scout series of UAVs represented a leap in the capabilities of drones.

Military commanders were able to increase their situational awareness with these platforms significantly.

1982 – Battlefield UAVs

The Battle of Jezzine represented the first battle where drones made a considerable difference in the engagement’s outcome.

Israel employed their drones to outmaneuver the Syrian Airforce and win the battle with minimal casualties. The legitimacy of UAVs in warfare was established.

1985 – US Significantly Scales Up Drone Production

By the conclusion of the Vietnam War, the U.S. was ready to scale up its drone program.

The successes of Israel’s UAV program in the early 1980s made it clear that drones would have a growing role on the battlefields of the future.

1986 – The RQ2 Pioneer Drone is Developed

The U.S. and Israel jointly develop what will become one of the most successful UAV platforms to date.

The system was an upgraded IAI Scout drone and featured significant payload improvements. During the Gulf War, some Iraqi forces even surrendered to a Pioneer UAV.

1991 – UAVs Fly 24/7 During the Gulf War

For the first time in a major conflict, at least one drone was airborne from the conflict’s start until its conclusion.

1996 – The Predator Drone is Developed

With the help of UAV giants like Abraham Karem, the U.S. develops the Predator drone. This platform brought weaponized drones to the battlefield like never before. Probably more than any other UAV, the Predator created the public image of drones striking targets around the world.

2006 – UAVs Permitted in US Civilian Airspace for the First Time

Following the devastation caused by Hurricane Katrina, the FAA allowed UAVs to fly in civilian airspace for search & rescue and disaster relief operations.

Predator drones with thermal cameras were able to detect the heat signatures of humans from up to 10,000 feet away. Around this time, the consumer drone industry began to really take shape.

While DJI had yet to become the marketplace giant it is today, companies like Parrot, DJI, 3DR, and many others were looking to take military UAV technology and repurpose it. The potential for industrial and consumer UAV markets was more than enough for many businesses to invest in the technology.

2010 – Parrot Controls a Drone with a Smartphone

At CES, French drone manufacturer Parrot unveiled its AR Drone.

The UAV was a small quadcopter fit for consumer use. An app on a smartphone was all the pilot needed to operate the drone safely.

2013 – DJI Produces the First Phantom Drone

While the company was founded in 2006, the iconic Phantom series was not released until 2013.

This drone began the modern camera-equipped drone craze. Within just a few years, DJI would hold a commanding position in the consumer drone market, with almost 80% of consumer drones in operation manufactured by DJI or one of their subsidiaries.

2013 – Major Companies Look to Start Drone Delivery

FedEx, UPS, Amazon, Google, Uber, and countless other delivery companies recognize drone benefits as a delivery platform. Testing of various UAV concepts and work with regulatory agencies around the world begins.

2014 – Use of Drones Rapidly Grows in Industry and with Consumers

Since 2014, UAVs have continued to expand in capabilities and use cases.

As more industries explore how drones can make their work safer and more cost effective, growth is expected to rapidly surge in the coming years. By 2030, the entire UAV market is set to be worth $92 billion.

2020 – Pandemic Alleviation

From quarantine & social distancing enforcement to mass disinfection and medical supply delivery assistance, drones have been a staple during the coronavirus outbreak.

Now, more than ever before, regulations are being adjusted to provide fast-track authorizations for promising use-cases. It’s impossible to predict the long-term impact of these developments, but one thing is certain: the pandemic has helped countries around the world imagine the potential that drones hold for society.


Early history

When the first practical aircraft were produced, in the form of hot-air and hydrogen balloons in 1783, they were adopted quickly for military duties. In 1793 the French National Convention authorized formation of a military tethered-balloon organization, and a company of “ Aérostiers” was formed on April 2, 1794. Two months later the first military reconnaissance from such a balloon was made before the city of Maubeuge. Until the Aérostiers were disbanded in 1799, their reports contributed to the success of French armies in many battles and sieges. Similar reconnaissance balloons were used later by other armies, notably by both armies during the American Civil War and by the British in Africa from 1884 to 1901.

True military aviation began with the perfection of the navigable airship in the late 19th century and the airplane in the first decade of the 20th century. The brothers Wilbur and Orville Wright, who made the first powered, sustained, and controlled flights in an airplane on December 17, 1903, believed such an aircraft would be useful mainly for military reconnaissance. When they received the first contract for a military airplane from the U.S. government in February 1908, it called for an aircraft capable of carrying two persons at a speed of at least 40 miles (65 km) per hour for a distance of 125 miles (200 km). The aircraft they delivered in June 1909 was listed as “Airplane No. 1, Heavier-than-air Division, United States aerial fleet.”

The most formidable aircraft of the years before World War I were airships rather than airplanes. Airships were large self-propelled craft consisting of a rigid fabric-covered metal frame within which were gas bags containing a lighter-than-air gas such as hydrogen. The most ambitious examples of this type of craft were the huge airships designed and built in Germany by Ferdinand, Count von Zeppelin. A typical zeppelin could carry five 50-kg (110-pound) high-explosive bombs and 20 2.5-kg (5.5-pound) incendiary bombs at a time when most military airplanes were without any form of weapons, being intended only for reconnaissance.

Experiments with arming airplanes were made spasmodically after 1910, when August Euler took out a German patent on a machine-gun installation. Bombing techniques evolved simultaneously. Dummy bombs were dropped on a target in the form of a ship by the American designer Glenn Curtiss on June 30, 1910. This test was followed by the dropping of a real bomb and the devising of the first bombsight. In England the Royal Flying Corps (RFC) fitted some of its aircraft with bomb carriers, which consisted of a kind of pipe rack beside the observer’s cockpit in which small bombs were retained by a pin. The pin was pulled out over the target by tugging on a string. It was primitive but it worked. The Naval Wing of the RFC subsequently attempted to drop torpedoes from Short and Sopwith seaplanes, with some success, and efforts were soon under way to develop means to launch and recover such craft on shipboard. In 1910–11 a Curtiss biplane had been flown from and onto wooden platforms erected over the decks of anchored U.S. Navy cruisers, and in May 1912 a pilot of the Naval Wing, RFC, flew a Short S.27 biplane from HMS Hibernia while the ship was steaming at 10.5 knots. The following year the old cruiser Hermès was fitted with a short deck from which seaplanes took off on wheeled trolleys that were fitted under their floats and dropped away as the machines became airborne.

Thus, by 1914, reconnaissance, bomber, and carrier-based aircraft all were evolving, and some had been used in combat. The first use of an airplane in war was on October 23, 1911, during the Italo-Turkish War, when an Italian pilot made a one-hour reconnaissance flight over enemy positions near Tripoli, Libya, in a Blériot XI monoplane. The first bombing raid came nine days later, when a pilot dropped four grenades on Turkish positions. The first reconnaissance photographs of enemy positions were taken on February 24–25, 1912, in the same conflict.


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