Comment l'ouragan Galveston de 1900 est devenu la catastrophe naturelle la plus meurtrière des États-Unis

Comment l'ouragan Galveston de 1900 est devenu la catastrophe naturelle la plus meurtrière des États-Unis

La catastrophe naturelle la plus meurtrière de l'histoire américaine reste l'ouragan de 1900 dans la ville insulaire de Galveston, au Texas. Le 8 septembre, un ouragan de catégorie quatre s'est abattu sur la ville, détruisant plus de 3 600 bâtiments avec des vents dépassant les 135 milles à l'heure.

Les estimations du nombre de morts vont de 6 000 à 12 000, selon la National Oceanic and Atmospheric Association. Tragiquement, l'ampleur de la catastrophe aurait pu être réduite si le Bureau météorologique américain n'avait pas mis en œuvre des politiques de communication aussi médiocres.

Lorsque la tempête s'est déclenchée début septembre 1900, "tout météorologue modestement instruit aurait su qu'elle passait vers l'ouest", explique Kerry Emanuel, professeur de sciences atmosphériques au Massachusetts Institute of Technology. À Cuba, où les scientifiques étaient devenus très doués pour suivre les tempêtes dans les Caraïbes sujettes aux ouragans, ils "savaient qu'un ouragan était passé au nord de Cuba et se dirigeait vers le golfe du Mexique".

Le Weather Bureau à Washington, cependant, a prédit que la tempête passerait au-dessus de la Floride et jusqu'à la Nouvelle-Angleterre, ce qui était très, très tort.

"Je veux dire qu'ils étaient juste loin de la cible", dit-il.

Le Weather Bureau, prédécesseur du National Weather Service, n'avait que 10 ans et la science des ouragans aux États-Unis n'était pas très avancée. « Galveston s'est produit à un moment très intéressant dans la science des ouragans », note Emanuel.

Le directeur du bureau, Willis Moore, « était tellement jaloux des Cubains qu'il a bloqué le flux de données de Cuba vers les États-Unis », dit-il. Dans le même temps, Moore a déclaré aux prévisionnistes régionaux américains qu'"ils ne pouvaient pas émettre eux-mêmes un avertissement d'ouragan, ils devaient passer par Washington" - une tâche pas très rapide ou facile à l'époque.

La combinaison du blocage des informations en provenance de Cuba, tout en rendant difficile pour les prévisionnistes locaux de signaler les ouragans, s'est avérée mortelle.

Quelques jours avant la tempête, l'observateur en chef du Weather Bureau à Galveston, Isaac Cline, a commencé à soupçonner que les prévisions de Washington avaient été fausses. Il a essayé d'avertir la ville, mais il était trop tard. La femme de Cline a été tuée, la ville portuaire a été dévastée et Galveston n'a jamais pu s'en remettre complètement.

L'ouragan de 1900 a été un signal d'alarme dont le Bureau météorologique avait besoin pour disposer de meilleurs canaux de communication s'il voulait assurer la sécurité des gens.

"L'ouragan Galveston a fait comprendre aux gens qu'on ne pouvait pas faire de politique avec un bureau météorologique", déclare Emanuel. « Si vous le rendez politique, les gens mourront. »

La science des ouragans aux États-Unis ne décollera pas vraiment avant les années 1940. Mais après Galveston, le bureau a commencé à ouvrir des canaux de communication à la fois au niveau international et à l'intérieur du pays. Bien que les États-Unis aient commencé à envoyer des messages sans fil en mer avant l'ouragan, la pratique s'est généralisée après Galveston.

Aujourd'hui, les États-Unis sont doués pour prévoir avec précision les ouragans et communiquer les trajectoires des tempêtes aux zones touchées. « Nous sommes à des années-lumière de l'endroit où nous étions en 1900 », explique Jay Barnes, un historien des ouragans qui a écrit sur les tempêtes en Caroline du Nord et en Floride.

Le plus gros problème, auquel Galveston aurait toujours été confronté s'il avait été correctement averti en 1900, est le défi logistique d'évacuer les grandes zones métropolitaines en peu de temps, dit Emanuel.

En 2005, l'ouragan Katrina a dévasté la Nouvelle-Orléans en raison de la négligence du gouvernement, et non de son incapacité à prévoir et à communiquer avec précision la trajectoire de la tempête. L'ouragan Harvey, qui a fait des ravages à Houston ainsi que dans l'actuelle Galveston en août 2017, était également bien prévu. Mais sans plans d'urgence fonctionnels pour les évacuations massives, les villes finissent toujours par souffrir de catastrophes naturelles, même si elles peuvent les voir venir.


L'ouragan Galveston de 1900

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L'ouragan Galveston de 1900, aussi appelé Grand ouragan de Galveston, ouragan (cyclone tropical) de septembre 1900, l'une des catastrophes naturelles les plus meurtrières de l'histoire des États-Unis, faisant plus de 8 000 morts. Lorsque la tempête a frappé la ville insulaire de Galveston, au Texas, il s'agissait d'un ouragan de catégorie 4, la deuxième désignation la plus forte sur l'échelle d'ouragan Saffir-Simpson.

La tempête a été détectée pour la première fois le 27 août dans l'Atlantique tropical. Le système a atterri sur Cuba sous forme de tempête tropicale le 3 septembre et s'est déplacé dans une direction ouest-nord-ouest. Dans le golfe du Mexique, la tempête s'est rapidement intensifiée. Les citoyens de la côte du Golfe ont été avertis que l'ouragan approchait, mais beaucoup ont ignoré les avertissements. Le 8 septembre, la tempête a atteint Galveston, qui comptait alors environ 40 000 habitants et bénéficiait économiquement et culturellement de son statut de plus grande ville portuaire du Texas. Les marées de tempête (ondes de tempête) de 8 à 15 pieds (2,5 à 4,5 mètres) et les vents à plus de 130 miles (210 km) par heure étaient trop pour la ville de basse altitude. Les maisons et les entreprises ont été facilement démolies par l'eau et le vent. Selon les estimations officielles, quelque 8 000 vies ont été perdues, mais jusqu'à 12 000 personnes pourraient être mortes à cause de la tempête. De Galveston, la tempête s'est déplacée vers les Grands Lacs et la Nouvelle-Angleterre, qui ont connu de fortes rafales de vent et de fortes précipitations.

Après l'ouragan, Galveston a augmenté l'élévation de nombreux nouveaux bâtiments de plus de 10 pieds (3 mètres). La ville a également construit une vaste digue pour servir de tampon contre les futures tempêtes. Malgré la reconstruction, le statut de la ville en tant que premier port d'expédition a été perdu au profit de Houston quelques années après la catastrophe.


Plus d'un siècle plus tard, cet ouragan du Texas reste la catastrophe naturelle la plus meurtrière des États-Unis

Au moment où le météorologue Isaac Cline a averti ses concitoyens, il était trop tard.

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Ce jour-là en 1900, un ouragan a touché terre dans la ville insulaire de Galveston, au Texas. Galveston était une ville portuaire riche, mais elle était à moins de 10 pieds au-dessus du niveau de la mer, et elle n'était pas préparée pour un ouragan. En fait, Cline, qui était le lien de la ville avec les services météorologiques nationaux, avait déclaré publiquement qu'un ouragan n'atteindrait jamais Galveston dans le cadre d'une campagne contre la construction d'une digue pour protéger la ville. Malheureusement, selon le gouvernement fédéral, au moins des personnes ont été tuées dans la catastrophe naturelle, qui reste la plus meurtrière de l'histoire américaine.

"Maintenant classé tempête tropicale de catégorie 4 sur l'échelle de Saffir-Simpson, l'ouragan Great Galveston s'est produit à une époque où les tempêtes tropicales n'étaient pas nommées et le National Hurricane Center (NHC) n'existait pas encore", écrit Steve Melito. pour En ce jour de l'histoire de l'ingénierie. Mais le Bureau des services météorologiques des États-Unis, qui a été créé dans les années 1800, a maintenu un bureau local où travaillait Cline.

Le météorologue, qui vivait également à Galveston avec sa femme et ses trois filles, était le seul conseiller météorologique de première ligne de la ville. "Les Galvestoniens étaient au courant de la tempête depuis le 4 septembre, lorsqu'elle a été signalée se déplaçant vers le nord au-dessus de Cuba", écrit la Texas State Historical Association. "Dès le début, cependant, les détails étaient vagues en raison de la mauvaise communication". par la tempête.

En raison du manque de communication, écrit l'association historique, les 38 000 habitants de la ville ne savaient pas que l'ouragan se dirigeait vers Galveston. La pluie et le vent étaient les seuls avertissements. « Même une marée montante ne les a pas beaucoup dérangés », écrit l'association. « Les Galvestoniens s'étaient habitués à des « débordements » occasionnels lorsque les hautes eaux balayaient les plages. Les maisons et les magasins ont été élevés comme une sauvegarde.”

Cline, cependant, pensait qu'un ouragan allait arriver. Selon la National Oceanic and Atmospheric Administration, le matin du 8 septembre, "Cline a déclaré qu'il avait attelé son cheval à une charrette, s'était rendu à la plage et avait averti tout le monde du danger imminent de la tempête" en leur conseillant de se rendre sur un terrain plus élevé. immédiatement.”

Mais ses avertissements ont eu peu d'effet sur les habitants de Galveston ou les touristes qui ont afflué sur des kilomètres de plages de l'île pendant les mois chauds, écrit History.com. Étant donné que l'île a été complètement submergée par l'ouragan, la seule solution sûre aurait probablement été d'évacuer tout le monde via les ponts qui reliaient Galveston au continent. Certaines personnes ont emprunté cette voie, écrit l'association historique, mais pas assez.

"Les maisons près de la plage ont commencé à tomber en premier", écrit l'association historique. « La tempête a soulevé des débris d'une rangée de bâtiments et les a jetés contre la rangée suivante jusqu'à ce que les deux tiers de la ville, puis la quatrième plus grande du Texas, aient été détruits. » Cline et son frère Joseph Cline ont continué à envoyer des rapports aux bureaux météorologiques nationaux jusqu'à ce que les lignes télégraphiques tombent en panne, écrit la NOAA.  

Une vague massive, causée par l'ouragan, a enseveli la ville sous 15 pieds d'eau, qui a reculé, laissant des ruines et un bilan de plus de 8 000 personnes, selon la NOAA. Parmi les morts figurait la femme de Cline, bien que ses trois filles aient survécu à la tempête. Des images de la bibliothèque publique de Galveston montrent les destructions survenues dans le sillage de la tempête et la tâche macabre de récupérer et de reposer des milliers de corps.

"Bien que Galveston ait été reconstruit, il ne s'est jamais rétabli comme le principal port d'escale qu'il était autrefois", écrit la NOAA. « La ville a rapidement été éclipsée par Houston, à quelques kilomètres à l'intérieur des terres et reliée au golfe du Mexique par un canal.

À propos de Kat Eschner

Kat Eschner est une journaliste scientifique et culturelle indépendante basée à Toronto.


«Votre cœur saute un battement» avant les tempêtes comme Harvey, déclare le maire de Galveston

«Votre cœur saute un battement» avant les tempêtes comme Harvey, déclare le maire de Galveston

"L'eau arrivait si vite. Le chariot se mettait à flotter. Les pauvres mules nageaient qui tiraient. Et les hommes se couchaient à plat ventre, tenant les petits enfants."

Les survivants ont écrit sur le vent qui sonnait "comme un millier de petits diables hurlant et sifflant", des vagues de 6 pieds descendant Broadway Avenue, d'un piano à queue chevauchant la crête d'un, de bardeaux d'ardoise transformés en lames de scie tourbillonnantes et de voies de tramway devenant des béliers à base d'eau qui ont déchiré les maisons.

"Les animaux ont essayé de nager pour se mettre en sécurité et les poulets effrayés et criards se perchaient partout où ils pouvaient sortir de l'eau", se souvient Pauls. "Les gens des maisons déjà démolies commençaient à dériver dans notre maison, qui se tenait toujours brutalement contre la fureur croissante du vent et de l'eau."

Une grande partie de la ville de Galveston a été réduite en ruines. PA masquer la légende

Une grande partie de la ville de Galveston a été réduite en ruines.

Au plus fort de la tempête, John W. Harris se souvint de deux douzaines de personnes terrifiées qui grimpaient par les fenêtres de leur maison sur Tremont Street. Sa mère s'est préparée à la montée des eaux en fouettant ses enfants ensemble.

"Mère avait une sangle de coffre autour de chacun de nous pour nous tenir aussi longtemps qu'elle le pouvait", se souvient-il.

L'école Rosenberg, construite en brique, est devenue un refuge pour la famille d'Annie McCullough et bien d'autres.

Nationale


L'ouragan Galveston de 1900 : la catastrophe naturelle la plus meurtrière de l'histoire américaine

« Les premières nouvelles de Galveston viennent de recevoir un train qui ne pouvait pas s'approcher de la rive de la baie à moins de six milles où la prairie était jonchée de débris et de cadavres. Environ 200 cadavres comptés à partir du train. Grand bateau à vapeur échoué * Comprend des photos
*Comprend les récits des survivants de l'ouragan
*Comprend une bibliographie pour une lecture plus approfondie
*Comprend une table des matières

« Les premières nouvelles de Galveston viennent de recevoir un train qui ne pouvait pas s'approcher de la rive de la baie à moins de six milles où la prairie était jonchée de débris et de cadavres. Environ 200 cadavres comptés à partir du train. Grand navire à vapeur échoué à deux milles à l'intérieur des terres. On ne pouvait rien voir de Galveston. Les pertes en vies humaines et en biens sont sans aucun doute les plus épouvantables. Temps clair et lumineux ici avec un vent doux du sud-est. – G.L. Vaughan, directeur de Western Union à Houston, dans un télégramme adressé au chef du Bureau météorologique américain le lendemain de l'ouragan.

En 2005, le monde a regardé avec horreur l'ouragan Katrina décimer la Nouvelle-Orléans, et la calamité semblait d'autant plus grave que beaucoup estimaient que la technologie avait suffisamment avancé pour empêcher de telles tragédies, que ce soit par le biais d'une alerte avancée ou de l'ingénierie. En même temps, cela tend à négliger tous les dangers posés par les ouragans et autres phénomènes qui produisent des catastrophes naturelles. Après tout, les tempêtes et les ouragans ont anéanti les communautés côtières depuis que les premiers humains les ont construites.

Aussi grave que soit l'ouragan Katrina, l'ouragan qui a frappé Galveston, au Texas, le 8 septembre 1900, a tué plusieurs fois plus de personnes, avec un nombre estimé de morts entre 6 000 et 12 000 personnes. Avant les communications avancées, peu de personnes étaient au courant des ouragans imminents, à l'exception des personnes les plus proches du site, et avant la télévision, ou même la radio, les descriptions catastrophiques étaient simplement enregistrées sur papier, limitant la compréhension de l'impact immédiat. Des histoires pouvaient être publiées après que l'eau se soit retirée et que les morts aient été enterrés, mais à ce moment-là, le choc immédiat s'était dissipé et il ne restait plus que les souvenirs des survivants. Ainsi, il était inévitable que l'ouragan de catégorie 4 ait causé des destructions presque inconcevables car il a touché terre au Texas avec des vents de 145 milles à l'heure.

Ce n'est que bien au début du 20e siècle que les météorologues ont commencé à nommer les tempêtes comme un moyen de distinguer à quelle tempête ils faisaient référence, et il semble assez approprié que l'ouragan qui a traumatisé Galveston soit sans nom. En raison du manque de technologie et d'avertissement, de nombreuses personnes tuées n'ont jamais été identifiées et les cadavres sans nom ont finalement été brûlés en tas de corps qui ne pouvaient pas être enterrés en raison du sol détrempé. D'autres ont simplement été enterrés en mer. Le deuxième ouragan le plus meurtrier de l'histoire américaine a fait 2 500 morts, il est donc tout à fait possible que l'ouragan Galveston ait tué plus de 4 fois plus que le prochain plus meurtrier aux États-Unis. À ce jour, il reste la catastrophe naturelle la plus meurtrière du pays.

L'ouragan Galveston de 1900 raconte l'histoire de l'ouragan le plus meurtrier de l'histoire américaine. En plus des photos de personnes, de lieux et d'événements importants, vous découvrirez l'ouragan de Galveston comme jamais auparavant, en un rien de temps. . Suite


Emporté : l'ouragan Galveston, 1900

SITUÉ SUR UNE ÉTROITE île qui sépare la baie de Galveston du golfe du Mexique, Galveston, Texas, en 1900 était un port prospère de 37 000 habitants. Les résidents avaient le droit de se vanter d'un certain nombre de premières au Texas : le premier collège de médecine de l'État, les premiers éclairages électriques et tramways et la première bibliothèque publique appartenaient tous à leur ville. Son passé illustre semblait de bon augure pour son avenir, jusqu'à ce que l'ouragan le plus meurtrier de l'histoire des États-Unis change les choses à jamais.

Le mercredi 5 septembre 1900, le Nouvelles quotidiennes de Galveston a lancé un petit pétard de 27 mots dans sa section météo : une perturbation tropicale se déplaçait sur l'ouest de Cuba et se dirigeait vers la côte sud de la Floride. L'avis était daté du « Washington, D.C. », le 4 septembre. Il était simplement signé « Moore ». C'était Willis Moore, directeur du Bureau météorologique des États-Unis.

Trois jours plus tard, sans avertissement officiel, un ouragan de catégorie 4 a rasé Galveston et fait au moins 10 000 morts. La tempête sans nom est toujours la plus meurtrière de l'histoire américaine.

Il était difficile d'obtenir un suivi précis à longue distance des ouragans en 1900. Mais l'avis de Moore était si erroné - sur la nature de la tempête et sa direction - qu'il semble suggérer que la météorologie et les communications internationales sont restées à l'état primitif. Personne, pourrait-on supposer, ne savait quoi que ce soit à l'avance sur la force ou la trajectoire de l'ouragan.

Mais c'est loin de la vérité. Dès le lundi 3 septembre, la tempête était observée par des météorologues à Cuba. Ils étaient peut-être les meilleurs au monde pour évaluer et prédire les trajectoires des ouragans, et ils savaient que la tempête était devenue incontestablement violente en direction de la côte du golfe du Texas. Pourquoi le Bureau météorologique américain ne le savait-il pas ? La sombre réponse à cette question avait à voir avec une relation très problématique entre les États-Unis et Cuba après la guerre hispano-américaine.

Les révolutionnaires cubains, aidés par les États-Unis, avaient obtenu leur indépendance de l'Espagne en 1898. Pourtant, en septembre 1900, le gouvernement américain administrait toujours l'île, et au sein du US Weather Bureau, qui avait des stations dans les Caraïbes, ressentiment et mépris pour les prévisions cubaines. s'était enraciné.

La météorologie, comme beaucoup d'autres sciences à Cuba, était la province des prêtres jésuites. L'observatoire de Belen, fondé par le père Benito Viñes à La Havane en 1858, était peut-être le plus avancé au monde. Extension d'une école préparatoire jésuite, l'observatoire a bénéficié de la longue tradition jésuite d'enquête, d'expérimentation, d'édition et d'enseignement.

Il ne pouvait pas y avoir de meilleur endroit pour apprendre à prévoir le mauvais temps que La Havane. Sa végétation tropicale, ses balcons en fer forgé et ses maisons en stuc peint étaient régulièrement soumis à des pluies torrentielles et à des vents violents. Un an, un ouragan a emporté toute la toiture en zinc de l'observatoire.

Le Père Viñes espérait non seulement faire avancer la science météorologique mais aussi aider l'humanité. Il fit bientôt du petit observatoire de La Havane la plaque tournante d'un réseau de prévision pour l'ensemble de la mer des Caraïbes. Il a rempli un cahier d'orage avec des descriptions de nuages, avec des références croisées aux lectures d'instruments. Il a noté des extraits de conversations avec des capitaines de navires. Il a apporté des rapports télégraphiques et des coupures de journaux.

À partir de ces données, Viñes a créé un système pour comprendre la formation des tempêtes et faire des prévisions. Il a tout publié dans les journaux pour que les gens ordinaires puissent comprendre et répondre. Mais son vrai génie réside dans l'interprétation de la signification des formations nuageuses et de leur relation avec les ouragans : les cirrostratus et leur type plumiforme en particulier.

Les cirrostratus sont de hauts nuages ​​vaporeux composés de cristaux de glace. Ils offrent une sorte de couverture à travers laquelle une lune auréolée peut être vue ou d'où émane un soleil brumeux. Viñes s'est rendu compte que les ouragans ont tendance à produire ces nuages ​​cirrostratus, mais uniquement sur les bords extérieurs d'un système. Il a commencé à soupçonner que ces nuages ​​sont créés par des vents provenant d'un système d'ouragan à des kilomètres de haut. Donc, si vous deviez voir des nuages ​​cirrostratus sous les tropiques, a déduit le père Viñes, vous pourriez vraiment voir le bord extérieur le plus éloigné d'un ouragan, dont vous n'auriez aucune idée autrement. Parce que les ouragans sont si massifs - des centaines de kilomètres de diamètre - le bord extérieur éloigné peut se trouver à plusieurs jours de route de l'œil mortel de la tempête.

Vous savez qu'un ouragan arrive. Et vous avez encore le temps d'agir.

Mais toutes les formes de cirrostratus ne signalent pas l'approche d'un ouragan lointain. Les nuages ​​doivent se présenter sous une forme plumiforme, c'est-à-dire qu'ils semblent s'étendre dans le ciel, s'éventant vers le haut en panaches qui semblent s'étendre à partir d'un point central. Les fonds de ces allongements, Viñes en a déduit plus loin, pointent directement vers l'œil de l'ouragan qui les produit.

Alors maintenant, vous connaissez aussi la direction d'où vient l'ouragan.

En utilisant ces théories, le père Viñes a construit un modèle grâce auquel les météorologues pouvaient déterminer avec précision qu'un ouragan s'était formé, calculer à peu près à quelle distance il se trouvait, évaluer à quelle vitesse il se déplaçait et même suivre de près sa trajectoire. Bientôt, il disposa d'un réseau télégraphique d'observateurs de tempêtes travaillant dans toute la Caraïbe, intégrant les rapports de toutes sortes de gouvernements coloniaux et indépendants : espagnol, britannique, français, danois, néerlandais, dominicain, vénézuélien et américain. Tout ce qui concernait la météo caribéenne passait par le père Viñes à La Havane et passait par les réseaux météorologiques télégraphiques auxquels les États-Unis participaient également.

AU US WEATHER BUREAU à Washington, D.C., le réalisateur Willis Moore a fait des prévisions cubaines l'une des réformes les plus importantes qu'il ait apportées au bureau. Le bureau avait été créé dans le cadre du Signal Corps de l'armée américaine en 1870 lorsque Moore en a pris le relais en 1895, il était déterminé à en faire un modèle d'efficacité. Peut-être le plus important, il a resserré les règles concernant les prévisions locales, en particulier en ce qui concerne les avertissements de tempête. Moore croyait que les météorologues locaux avaient trop averti le public. Il y avait une tendance à semer la panique. Cela a créé une impression malheureuse que le bureau n'était pas entièrement en contrôle. Désormais, tous les avertissements de tempête proviendraient de Moore à son hub à Washington. Les météorologues locaux câbleraient des rapports réguliers sur la température, l'atmosphère et les conditions de vent au bureau central, où les employés agrégeaient les données du matin dans une carte météorologique nationale, qui était ensuite télégraphiée à chaque station. C'était à Washington, et non aux météorologues locaux, de déterminer ce qui se passait localement.

Et par peur de paniquer les populations locales, Moore a banni certains mots de tous les bulletins météorologiques officiels : « Tornade ». Et "cyclone". Et "ouragan".

Moore a également affecté le colonel Henry Harrison Chase Dunwoody, un officier de l'ancien Corps des transmissions, à la station météorologique des Caraïbes du bureau. Le colonel Dunwoody s'était fait un nom en se moquant de la valeur de la science météorologique pour faire des prédictions, en particulier en ce qui concerne les ouragans. La source, la progression et le cours ultime d'un ouragan pourraient tout aussi bien être, selon Dunwoody, "une question de divination". Pour les Américains, les prévisions cubaines semblaient hystériques, malgré leur extraordinaire histoire d'exactitude. Selon le bureau, les traditions superstitieuses d'un peuple arriéré manquaient du courage et du savoir-faire yankee qui faisaient de l'Amérique un grand leader sur la scène mondiale.

Moore et Dunwoody ont donc nommé l'un des leurs pour affirmer une présence américaine importante, forte et directrice dans les prévisions cubaines : William B. Stockman, un vétéran du bureau remontant à l'époque du Signal Corps. Stockman s'est installé à La Havane et a pris en charge toutes les stations météorologiques américaines de la région. Dans l'un de ses premiers rapports, Stockman a simplement éradiqué toute l'histoire des réseaux météorologiques cubains. Il a dit à Moore que les Cubains n'avaient jamais entendu parler de prévisions. Les habitants étaient "très très conservateurs", a rapporté Stockman, "et prévoir l'approche des tempêtes… était un changement des plus radicaux". Il était particulièrement important, a conseillé Stockman, que le bureau ne soit pas coupable d'avoir provoqué « une alarme inutile parmi les indigènes ».

Et il y avait encore un autre problème avec les météorologues cubains. L'observatoire de La Havane, a affirmé Stockman, s'était secrètement appuyé sur les rapports américains. Des agents de la station du bureau de la Nouvelle-Orléans ont récupéré des copies des cartes météorologiques quotidiennes en provenance de Washington, puis ont envoyé les cartes américaines par télégraphe sous-marin à La Havane. De telles manigances sournoises ont permis aux Cubains, comme l'a dit Dunwoody, « de rivaliser avec ce service ».

En d'autres termes, les Cubains n'ont jamais fait les choses correctement, mais quand ils l'ont fait, c'est parce qu'ils ont volé des données américaines. Après avoir pincé de bons rapports, les prévisionnistes cubains ont fouetté une population stupide, sans instruction et trop émotive dans la frénésie avec des avertissements exagérés de tempêtes monstres.

FIN AOT 1900, Moore décida de s'occuper une fois pour toutes des ennuis cubains. La saison des ouragans était bien lancée. C'était le moment idéal, calcula Moore, pour couper toute communication entre les météorologues cubains et le peuple des États-Unis. Il faudrait un peu de traction de ficelle. Heureusement pour Moore, le département américain de la Guerre contrôlait toutes les lignes télégraphiques appartenant au gouvernement de Cuba. C'étaient les mêmes lignes sur lesquelles le père Viñes avait établi son légendaire système d'alerte aux ouragans pour toute la région. Le ministère de la Guerre a répondu rapidement à la demande du Weather Bureau d'interdire formellement de ces lignes tous les messages faisant référence à la météo.

Mais Moore est allé plus loin et a interdit la communication directe entre le bureau du Weather Bureau américain à La Havane et le bureau de la Nouvelle-Orléans. La Havane relèverait directement de Washington, et Washington déciderait des informations à fournir à la Nouvelle-Orléans et au reste de la côte du Golfe.

Moore a même contacté Western Union, la société de télégraphe commerciale. Il ne pouvait pas exiger que Western Union censure les messages privés liés à la météo, mais il pouvait demander à l'entreprise de gérer ce qu'un âge plus avancé appellerait la bande passante. Il a demandé la première priorité pour les transmissions du Bureau météorologique américain. Viennent ensuite tous les messages non liés à la météo. Les messages météorologiques cubains devaient avoir la priorité la plus basse. Western Union a montré une volonté patriotique de coopérer. Tout télégramme privé de Cuba vers les États-Unis concernant la météo serait ralenti, bousculé ou, espérait Moore, rejeté. Son black-out de Cuba était presque total.

Le lundi 3 septembre, le Père Lorenzo Gangoite, qui avait succédé au Père Viñes à La Havane, a observé une nouvelle tempête. Il a vu qu'il changeait rapidement, virevoltant sur son propre axe alors qu'il filait sur la Terre en rotation – pourtant il n'avait pas formé cette spirale parfaite et parfaitement mortelle que nous associons à un ouragan. Il n'y avait pas encore un œil de basse pression au centre du système. Ses vents, bien que durs et violents, n'atteignaient toujours pas plus de 60 mph.

La tempête avait néanmoins déjà le pouvoir de renverser des bâtiments et d'emporter des voies ferrées à Cuba et dans d'autres îles. Tard dans la nuit du mercredi 5 septembre, le Père Gangoite a observé un grand halo autour de la lune. Le halo ne s'est pas dissipé. À l'aube, le ciel est devenu rouge - rouge foncé - et les "cirrus", a déclaré Gangoite plus tard, "se déplaçaient de l'ouest par le nord et du nord-ouest par le nord, en mettant l'accent sur ces mêmes points". Pour lui, cela signifiait que la tempête s'était radicalement transformée : elle avait gagné en intensité, elle avait gagné en structure et les vents dominants la poussaient vers le nord-ouest. Suivant le modèle du père Viñes, le père Gangoite pensait pouvoir dire exactement où allait la tempête : la côte du golfe du Texas.

Il n'y avait rien que le père Gangoïte puisse faire. Willis Moore avait bloqué les prévisions. Mais il n'a pas pu arrêter l'ouragan.

À 6 HEURES. JEUDI 6 septembre, les habitants de Galveston, au Texas, attendaient avec impatience le week-end et espéraient un soulagement de la chaleur. Tout avait certainement l'air bien, même s'il était immobile et humide, lorsqu'Isaac Cline, l'observateur en chef du Bureau météorologique de Galveston, a pris les lectures du matin depuis le sommet du Levy Building de cinq étages au centre-ville. Pression barométrique dans la plage normale. Vents légers. La température était déjà de 80 degrés – chaude, mais légèrement plus fraîche qu'elle ne l'avait été. Le ciel immense au-dessus du Levy Building et jusqu'au golfe calme était aussi clair et bleu que possible.

À 8 heures du matin, le bureau a confirmé la prédiction qu'il avait télégraphiée à Galveston la veille au sujet d'une perturbation en provenance de Cuba. "Pas un ouragan", a déclaré Moore. (Évidemment, vous pouvez utiliser le mot tant que vous mettez «pas» devant.) Le cours de cet autre ouragan n'affecterait pas Galveston. La tempête entrerait plutôt dans un « classique » classique. Selon le bureau, les tempêtes sortant des Caraïbes sur une trajectoire nord ne pourraient pas continuer sur une trajectoire nord-ouest. Une tempête venant de Cuba sur le détroit de Floride doit se diriger vers la Floride, où elle balayerait la péninsule. Une côte brisée du côté de la Floride du golfe empêcherait la tempête de frapper de front toute masse continentale, et elle perdrait le peu de puissance dont elle disposait. Le système, a déclaré le bureau, n'a été "assisté que par de fortes pluies et des vents de force modérée" qui pourraient endommager les navires amarrés et les propriétés riveraines le long de la côte de la Floride. La tempête se déplacerait ensuite vers le nord-est, s'affaiblissant au fur et à mesure, et se ferait probablement « se faire sentir aussi loin au nord que Norfolk d'ici jeudi soir et devrait s'étendre sur les États du centre de l'Atlantique et du sud de la Nouvelle-Angleterre d'ici vendredi ». Après cela, la tempête devait sortir dans l'Atlantique quelque part en Nouvelle-Angleterre ou au-dessus.

Les stations météorologiques de la Nouvelle-Orléans et des points à l'est ont été autorisées à accrocher les drapeaux d'avertissement de tempête rouge et noir, informant les capitaines de navires des mers modérément perturbées. Mais toute action résiduelle dans le Golfe se dissiperait rapidement. Et aucun avertissement n'était de mise à l'ouest de la Nouvelle-Orléans. Certains pêcheurs de la côte du New Jersey, ayant reçu le rapport national, ont télégraphié à Moore pour obtenir des conseils. Jamais du genre à hésiter, Moore a câblé tout de suite. "Ce n'est pas sûr de laisser des filets après ce soir", les a-t-il avertis. Une violente tempête se dirigeait vers eux, Moore en était certain.

Moore avait raison de croire que de nombreux ouragans « recourbent ». Mais il y avait aussi, à ce moment-là, en septembre 1900, une grande zone anticyclonique bordant les Florida Keys – ce chapelet d'îles étroites s'incurvant depuis la pointe de la longue péninsule de l'État – bien à l'est de la tempête. Cette zone de haute pression a provoqué une exception à la règle de l'ouragan recurve que Willis Moore pensait être immuable. Un arc classique aurait attiré l'ouragan vers l'est en direction de la Floride, mais la haute pression aux Keys l'a repoussé. Les vents soufflant d'est en ouest au large des Keys ont contribué au refoulement.

Tirant constamment une nouvelle énergie de la mer chaude ci-dessous, tirant ces vagues haut vers le haut, projetant du vent dans toutes les directions alors qu'il tournait, déclenchant des coups de tonnerre monstrueux et des éclairs déchiquetés et des pluies torrentielles, ce complexe de tempêtes a également été dessiné à l'ouest-nord-ouest par de faibles pression là-bas. Tournant dans le sens inverse des aiguilles d'une montre, il était devenu un système de destruction entièrement organisé tournant autour d'un grand œil à peu près circulaire, d'environ 30 miles de diamètre.

A 13h59. Cline a reçu un rapport télégraphié de Washington. La tempête qui avait inondé Cuba était maintenant, comme prévu, centrée sur le sud de la Floride. Ce soir-là, à Galveston, Cline fit les dernières lectures de la journée. Il faisait plus chaud maintenant, un peu plus de 90 degrés. Le vent soufflait du nord. Le baromètre était en baisse, mais à peine. Il y avait des nuages ​​épars. Cline a rapporté tout cela à Washington et est rentré chez lui pour se coucher.

Vendredi matin 7 septembre, tout a cessé de faire sens. Le Weather Bureau a brusquement inversé ses prévisions et Cline a reçu l'ordre de lever le drapeau d'avertissement de tempête. Ce que Cline ne savait pas, c'est ceci : les météorologues de Washington recevaient des rapports surprenants des stations locales de la côte est. Le temps orageux qui y était prédit n'avait absolument pas réussi à arriver. Les vents qui ont frappé Key West n'ont finalement pas commencé à souffler dans le centre de la Floride. Savannah et Charleston n'étaient pas trempés. Ces pêcheurs de Long Branch, N.J., s'inquiétant pour leurs filets n'avaient rien à craindre. Il n'y avait qu'une seule conclusion. Les hommes de Washington l'ont finalement dessiné. La tempête qui avait quitté Cuba mercredi doit toujours se trouver dans le golfe du Mexique.

In Galveston Friday afternoon, a heavy swell formed southeast of the long Gulf beach. And it arrived with an ominous roar. The clouds, meanwhile, were coming from the northeast. Obviously, a severe storm was on the way. Thanks to the storm-warning flag, as well as to the crashing surf on the beach, the Weather Bureau office on the third floor of the Levy Building had become a scene of constantly ringing phones and people crowding in with questions. Ship captains, the harbormaster, businessmen and concerned citizens, official and civilian alike, wanted answers. While officials in Washington had recognized they were wrong about the storm’s track, on one point Moore remained insistent: This couldn’t be a hurricane.

All day Isaac Cline and his brother, Joseph, tried to fend off confusion and worry. They took turns dealing with the phones and the crowds and collecting weather data on the roof. The clouds had thickened. The day that had started clear was now cloudy. From out in the Gulf, the swells kept coming. By Friday night, rain had started falling steadily and Joseph Cline had a sense of impending disaster. He’d received reports from New Orleans, the weather station nearest to the center of the storm. It was southwest of the city and moving west.

Joseph knew that meant it was heading straight for Galveston.

About midnight, Joseph quickly created a new weather map based on the reports he was receiving by cable. He took the map to the post office to await the first train over the railroad bridge from Galveston Island to the Texas mainland. Then he went home to the house he shared with Isaac about three blocks from the beach and tried to sleep. Visions of hurricanes kept invading his dreams.

At 4 a.m. Saturday, September 8, he awoke with a start. He had a sudden, clear impression that Gulf water had flowed all the way into the yard. Joseph got up. From a south window, he peered down.

It wasn’t a dream. The yard really was under water. The Gulf was in town.

EPILOGUE: Defying the ban on local storm warnings, Isaac Cline sprang into action, urging beach residents and business owners to head for higher ground. But the highest point in Galveston was 8.7 feet above sea level, and the island was about to be engulfed by a 15-foot storm surge. At 3:30 Saturday afternoon, the Clines sent a cable to Moore in Washington. “Gulf rising rapidly,” it read. “Half the city now under water.”

Fifty people sought refuge in Cline’s stout brick house, which was knocked off its foundation Saturday night. All but 18, Cline wrote later, “were hurled into eternity,” among them his wife, Clara, pregnant with the couple’s fourth child. (The Clines’ three other daughters survived.) Across Galveston, the devastation was unimaginable: an estimated 6,000 dead in the city and another 4,000 to 6,000 on Galveston Island and the adjacent mainland. Property damage at the time was estimated to be $30 million in today’s dollars, that’s more than $700 million.

Willis Moore suffered no professional consequences for his decisions. On September 28, 1900, he commended the Clines and their assistant, John Blagden, for “heroic devotion to duty. . . .Through [your] efficient service…in the dissemination of warnings, thousands of people were enabled to move…and were thus saved.” The Weather Bureau slowly adopted hurricane-forecasting techniques in the coming years (though tornado warnings were officially banned until 1938). Moore was fired from the Weather Bureau in 1913 after charges of improper conduct in his campaign to secure a Cabinet post were referred to the Justice Department.

From the forthcoming book The Storm of the Century: Tragedy, Heroism, Survival, and the Epic True Story of America’s Deadliest Disaster, the Great Gulf Hurricane of 1900, by Al Roker. © 2015 by Al Roker. To be published August 11, 2015, by William Morrow, an imprint of HarperCollins Publishers. Reprinted by permission.


How Galveston Survived The Deadliest Hurricane in American History

The citizens of Galveston, Texas, had achieved unprecedented economic prosperity. The city, built on a shallow, sandy island 2 miles (1.2 kilometers) offshore, had become the state’s leading center of trade, exporting some 1.7 million bales of cotton annually. At the turn of the century, the city stood in the doorway to an even more prosperous future.

This all changed September 8, 1900, when an unusually high tide and long, rolling sea swells gave way to a massive landfalling hurricane. During the night, the storm destroyed some 3,600 buildings and killed at least 6,000 residents out of a total population of about 38,000. Some estimates put the death toll as high as 10,000. The storm remains the most deadly natural disaster in U.S. history.

Even after a century of retelling, the tale of the great Galveston hurricane still chills us with the scale of its devastation and the sudden, anonymous loss of life. Today, 10 miles (16 km) of massive concrete seawall stands between the city of Galveston and the sea, reminding all behind it of the fantastically destructive potential of tropical storms.

Authorities at first collected corpses for burial at sea. But the bodies floated back and washed up on shore. (Courtesy of the ROSENBERG LIBRARY, Galveston, Texas)

A Wave of Profits

Galveston, presently home to some 50,000 people, sprawls across a barrier island. It is connected to the coast by a causeway at the island’s north shore, a bridge on the western side, and a ferry terminal on the east end. The island, 27 miles (43 km) long, varies in width from 1.5 to 3 miles (2.4 to 4.8 km). Salt marshes fringe its north shore. On the south coast, miles of hard-packed, caramel-colored sand afford an unrivaled recreational beachfront.

Established in 1838, the town had the best natural harbor on the Texas coast. This good fortune, and later improvements to the harbor, eventually allowed even the largest ocean-going freighters to add Galveston to their ports of call.

The city developed into an important center of export. And not just from Texas and surrounding states: By century’s end, Galveston was less than 2 days by steam locomotive from Chicago and its hyperactive commodities markets.

On the eve of the great storm, Galveston was one of the country’s major shipping ports. Cash from the sale of King Cotton poured in. Hotels rose. The newly wealthy built castle-like mansions in town. The saloons were packed, and the streets were bustling with activity.

In the 1870s and 1880s, Galveston became the most populous city in Texas, with 22,000 year-round inhabitants. In the summer season, even more people swarmed the beaches, bathhouses, and elegant hotels. Then came the storm.

Stormy Water

Galveston had withstood at least 11 hurricanes before the 1900 storm. The historical record on these storms is either telegraphic in its lack of detail or virtually absent. But it’s clear the major hazard had been, and remains, high storm tides.

As a tropical storm approaches the coast, strong surface winds and low central pressure mound up water in front of the tempest. This storm surge adds to the daily high tide, creating abnormally high water and coastal flooding. Storm tides 3, 6, 9, or even 12 feet above normal are not unheard of during a major storm.

Storm tides destroy coastal development and threaten the lives of anyone caught unaware. But in a setting like Galveston — dense development on a low-lying island — the potential for devastation and loss of life is much worse. A large storm tide can wash over the entire island as the tempest makes landfall.

During the 1900 storm, a tsunami-like wall of water bulldozed everything in front of it. As the wall of debris gained mass, its destructive power also grew. The storm tide also flowed around to the bay side of the island and flooded the city from the north. There was no escape from the vise-like meeting of the waters.

The Galveston Hurricane bulldozed portions of the city up to 15 blocks from the beach. Some 3,600 structures were smashed into a chaotic mix of splintered wood, broken glass, smashed furniture and dead bodies. (Courtesy of the Rosenberg Library, Galveston, Texas)

Isaac Cline

The only possible escape from such a storm would have been to get out of town in time to miss it. Unfortunately, weather forecasting in 1900 was primitive compared to today’s capabilities. But Galveston did have a resident weather expert: Isaac Monroe Cline.

Cline (1861–1955) was born in Tennessee. He was an excellent student, and considered becoming a preacher or a lawyer. Instead, in 1882 he joined the U.S. Army Signal Corps, the predecessor to today’s National Weather Service.

In 1889, Cline moved from Abilene, Texas, to Galveston with his wife, Cora, and their three daughters. Cline went there to start a new weather station and run the Weather Service’s Texas branch. In 1891, Congress transformed the Weather Service into a new civilian agency, the U.S. Weather Bureau.

The young meteorologist had already begun to make a reputation for himself. He issued the first 24- and 36-hour temperature forecasts and freeze alerts to help farmers. He also fostered cooperation with weather forecasters in Mexico. But Cline did not have the tools or knowledge to anticipate the great storm.

By August 27, the storm had organized to form a tropical depression — a system of thunderstorms with a low-pressure center and internal winds — west of the Cape Verde Islands. The next day, a ship’s captain recorded steady winds of Beaufort Force 6 (25–31 mph [40–50 km/h]). The weather system continued to grow in intensity as it barreled across the warm Caribbean Sea.

The Weather Bureau knew of the storm’s existence as early as August 30. The Bureau also knew that the storm passed over Cuba September 4, heading north. On September 6, it churned northwest of Florida’s Key West.

Expecting the storm to recurve eastward, as most Atlantic tropical storms did, Weather Bureau forecasters in Washington issued warnings to the eastern Gulf Coast, Florida, and southern states on the Atlantic. Instead, the storm turned west into the warm waters of the Gulf.

The great Galveston Hurricane, first sighted as a tropical disturbance off Africa’s west coast by a ship captain, rolled across the Caribbean Islands and Cuba before reaching the Gulf of Mexico. Forecasters expected it to turn north, but it headed west instead. The cyclone intensified into a major storm before making landfall near Galveston September 8, 1900. The storm, weakened but alive, churned across the entire continent, causing death and destruction even to sailors on the Great Lakes. It finally died offshore. (Credit: Extreme Weather/Theo Cobb)

On September 7, the day before landfall, Cline noticed an upturn in the size and frequency of swells reaching Galveston. The long, rolling waves were the leading edge of the storm surge.

Cline also noticed that the tide was rising. This made no sense, because the wind was blowing from the north, not from the south, which might have explained the higher tide. Nor had the barometer started to fall — another sign of a tropical storm.

Cline eventually decided a storm was coming from the sea. He ordered warning flags flown in town. According to his later memoir, Cline drove a horse and wagon along the beach at 5 a.m. the morning of the storm, to warn people to seek shelter on higher ground.

But little high ground existed in Galveston. The highest point stood only 8.7 feet (2.7m) above sea level. A storm tide estimated at 15 to 20 feet (4.6 to 6m) was coming, but most people remained in their homes. The Weather Bureau never even used the term “hurricane.” The lack of safe refuge and adequate warning doomed the city’s inhabitants.

Why didn’t Cline and the Weather Bureau see the disaster coming? Cline’s own bias probably played a role. In 1891, he published an article in a Galveston newspaper dismissing the “absurd delusion” that Galveston was at risk from hurricanes. He stated that, because of Earth’s rotation and large-scale wind patterns, tropical storms turn eastward before reaching the Gulf, except under very unusual circumstances. And even if a cyclone made it to the Texas coast, Cline argued, it would be relatively weak.

As for flooding, Cline believed storm tides would preferentially inundate the low-lying mainland coast, not Galveston. “It would be impossible,” he wrote, “for any cyclone to create a storm wave which could materially injure the city.”

By 1859, when surveyors completed this map of Galveston Island’s east end and harbor area, the city was a major center of trade. Cotton exports fueled the city’s rapid growth. (Credit: NOAA)

Disaster Day

Cline’s expectations proved tragically inaccurate. The storm enveloped Galveston the evening of September 8 with winds gusting as high as 140 mph (225 km/h). Cline and his brother Joseph, who also worked at the Weather Bureau, reported observations to Washington until the telegraph lines went down.

Like so many others, they returned home to wait out the tempest. Cline’s family and about 50 neighbors huddled in the house. During the storm, a railroad trestle broke free and struck the Cline home, tearing it apart. Isaac, his brother, and his daughters made it out of the wreckage of the house alive, but Cline’s wife drowned.

By 6 p.m. Saturday, the wind tore off the gauges at 100 mph. A dark, deadly night was coming. At about this time, Samuel O. Young, secretary of the city’s Cotton Exchange and Board of Trade, watched the mounting violence from his home. He had earlier observed the ocean start to encroach on the Strand, the city’s opulent main drag.

Now, through a west window in his home, Young saw the tide rise a full 4 feet in one pulse. Then he saw several large houses fall apart like toys and float away. Cline witnessed something similar: water rising from a depth of 8 inches to 4 feet on his first floor in the time it took for him to cross the room.

Texas historians have collected scores of equally harrowing personal accounts of the storm. A typical scenario of death saw people wading chest-deep in water and then climbing to the upper floors of buildings as the floodwater rose rapidly. Finally, the buildings collapsed, carrying many victims into the chaotic pile of splintered planks, broken glass, smashed furniture, and drowned bodies. And all this occurred in pitch darkness as the storm howled like a freight train. Venturing outdoors was certain death.

Galveston Mourns

Charles Law, a traveling salesman who stayed the night in the Tremont Hotel, ventured outside Sunday morning after a night when he and many others waited helplessly for death. “I went out into the streets and the most horrible sights you can ever imagine,” he later recounted in a letter to his wife. “I gazed upon dead bodies laying here and there. The houses all blown to pieces. . . And when I got to the gulf and bay coast, I saw hundreds of houses all destroyed with dead bodies all lying in the ruins, little babies in their mothers’ arms.”

The authorities first tried to dispose of the bodies by towing them in barges out to sea. But the bloated corpses floated back to shore. Most bodies were burned in large pyres onshore, a process that continued for more than 6 weeks. Family, friends, and neighbors watched as about 1 in every 6 of their number went up in smoke with the wreckage of the city.

The storm headed inland as far as Ontario, Canada, weakened but still dangerous. Thirteen lost their lives on Lake Erie with the sinking of two steamships. The Canadian fishing fleet took heavy losses of ships and sailors. The storm headed into the North Atlantic September 13 and eventually died.

GALVESTON’S NEW COASTAL DEFENSE SYSTEM included a massive wall that stood between the sea and most of the city center by 1904. Subsequent additions extended the wall for 10 miles (16 kilometers). (Credit: Courtesy of the ROSENBERG LIBRARY, Galveston, Texas)

City on the Mend

The great storm had proved Isaac Cline tragically wrong about Galveston’s vulnerability to hurricanes. In response, the survivors decided to harden Galveston Island against flood tides and surf. On the ocean coast, Galveston built a massive seawall to protect the city’s core. It has grown over the years. Today, the concrete wall measures 16 feet (4.9m) at its base, rises 15.6 (4.8m) feet above sea level, and spans more than 10 miles (16 km).

To protect against flooding, engineers raised the island’s elevation, pitching it 1 foot per 1,500 feet of distance from the high side at the seawall toward the north shore. This required 16 million cubic yards of fill. Buildings were raised on screw jacks so sandy fill could be pumped underneath. The same went for sewer and gas lines.

The fill material was a slurry of water and sand dredged from the ship channel between Galveston and Pelican Island. Workers pumped it through pipes into the spaces beneath the suspended buildings. Gradually, the fill drained and hardened. By 1911, some parts of the city were raised as much as 11 feet (3.4m).

Life went on for Cline, too. He moved to New Orleans in 1901 to become forecaster- in-charge of the Weather Bureau’s Gulf District. He was responsible for the coast stretching from Texas to Florida. In addition to his regular duties, Cline continued to study tropical cyclones. He developed a method for tracking and forecasting storm trajectories based on detailed meteorological data collected in front of and to the sides of storms. Cline collected detailed data on 16 cyclones from 1900 to 1924. He published his observations and methods for charting storms in a book, Tropical Cyclones, in 1924. Cline retired in 1935. He remained an art dealer in New Orleans’ French Quarter until his death in 1955.

Storms to Come?

The reconstruction of the Oleander City buried most of Galveston’s trees and well-maintained gardens and greenery. So were the graves of many past residents. Galveston was, in a real sense, a city whose slate had been wiped clean and rewritten.

One fact about Galveston remains the same: It is vulnerable to attack from the sea. After a 1915 hurricane comparable to the 1900 tempest, much of the city flooded, although not catastrophically. Structures behind the seawall generally survived the onslaught. But as the 2005 Hurricane Katrina disaster reminded us, it never pays to underestimate the destructive potential of hurricanes. Although we may be able to forecast storms much better and mandate evacuation plans that can save thousands of lives, nothing can stop a hurricane on the move — except its collision with the coast. Galveston and thousands of other seaside communities can only wait to see what nature has to dish out in future storms.

This story originally appeared under the headline “How Galveston survived America’s deadliest storm” in the 2008 Extreme Weather special issue .


Deadliest natural disaster in US history hit Galveston in 1900, forever changing hurricane preparedness

The Great Storm of 1900 claimed the lives of 12,000 people, including 8,000 on the Island. No one saw it coming.

GALVESTON, Texas — The Great Storm of 1900 got its name because back then they didn’t name hurricanes and this one was like nothing before it and nothing after it.

Scientists at that time didn’t believe a catastrophic cyclone could form near Galveston because of how shallow the continental shelf is. Until September 8, 1900 proved that theory wrong when a category four hurricane slammed Galveston.

The lack of forecasting tools and no real warning system made the 1900 hurricane the deadliest natural disaster in U.S. It’s documented 12,000 people were killed, including 8,000 people on the Island.

A statue was later erected to remember the lives lost. And at the Rosenberg Library, memories of the hurricane are captured in several letters.

“The waters of the gulf were piled up by a formidable storm,” one reads.

Another witness said “the more substantial buildings, containing their hundreds of terrified humanity collapsed like shells crushing.”

The technology that gives us such early information about storms simply didn’t exist then.

“There’s no satellite. There’s no radar. There’s no aircraft reconnaissance. So you can’t really look down and see anything,” Lance Wood with the National Weather Service said.

“[They] didn’t even have any computer modeling. So you used land-based observations of just temperature pressure and then what you can see above you to sort of extrapolate what might happen with the weather system.”

According to Wood, there were some tools, but it was a far cry from what we have today.

They did have some communication via telegraph from Cuba a few days before, so that’s why some storm warnings were posted. However, you couldn’t measure how big the storm was or how intense if something is changing over the Gulf of Mexico.

If a storm was coming, two flags would be hoisted up and news had to travel through word of mouth.

But, in September 1900 as the storm bore down, it was a little too late. The powerful hurricane barreled into town, wrecking shipping and destroying homes and buildings that sat unprotected on the along the coastline.

In 1900, there was no seawall.

“What was interesting is before the 1900 storm, it had been proposed actually that it might be a good idea to protect yourself from the ocean, but it had been rejected,” Wood said. “It was quickly adopted that this is the way we need to go. And they began in 1902 to to build this 17-foot seawall. And it was complete by 1904.”

The seawall grew from 1904 through the 1960s to a little over 10 miles long. Galveston has made a few repairs for erosion in the years since, but there hasn’t been much change to the overall design.

While it was visionary one 120 years ago to build the seawall, today ongoing research is being done on how to build a more complete surge protection system to guard the great city we love.


#7 Great Galveston Hurricane is the deadliest natural disaster in U.S. history

Estimates of the deaths caused due to the Galveston hurricane vary between 6,000 and 12,000 with the number cited in official reports being 8,000, around 20% of the island’s population. A further 30,000 were left homeless. With a death toll of 8,000, the Galveston Hurricane of 1900 remains the deadliest natural disaster in U.S. history et le third deadliest Atlantic hurricane after the Great Hurricane of 1780 and 1998’s Hurricane Mitch. It killed more people than all tropical cyclones that have struck the United States since.


Galveston Hurricane storm flood. Deadliest natural disaster in U.S. history.

This 8 page newspaper has a one column headline on page 2: "THREE THOUSAND DEAD" with subheads. (see photos) This is actually a 1st report in this title due to it being a weekly newspaper.

Other news of the day. Usual browning with minor margin wear, otherwise good. Handle with care.

source: wikipedia: The Hurricane of 1900 made landfall on the city of Galveston, Texas on September 8, 1900. It had estimated winds of 135 mph (215 km/h) at landfall, making it a Category 4 storm on the Saffir-Simpson Hurricane Scale.[1]

The hurricane caused great loss of life with the estimated death toll between 6,000 and 12,000 individuals[2] the number most cited in official reports is 8,000, giving the storm the third-highest number of casualties of any Atlantic hurricane, after the Great Hurricane of 1780 and 1998&rsquos Hurricane Mitch. The Galveston Hurricane of 1900 is to date the deadliest natural disaster ever to strike the United States. By contrast, the second-deadliest storm to strike the United States, the 1928 Okeechobee Hurricane, caused approximately 2,500 deaths, and the deadliest storm of recent times, Hurricane Katrina, claimed the lives of approximately 1,800 people.

The hurricane occurred before the practice of assigning official code names to tropical storms was instituted, and thus it is commonly referred to under a variety of descriptive names. Typical names for the storm include the Galveston Hurricane of 1900, the Great Galveston Hurricane, and, especially in older documents, the Galveston Flood. It is often referred to by Galveston locals as The Great Storm or The 1900 Storm.


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