Pourquoi les locuteurs de code Navajo ont-ils été utilisés pendant la Seconde Guerre mondiale ?

Pourquoi les locuteurs de code Navajo ont-ils été utilisés pendant la Seconde Guerre mondiale ?

En cours d'histoire, nous couvrons la Seconde Guerre mondiale. Au sujet du langage codé, l'utilisation de la langue amérindienne a été mentionnée, mais rien n'a été dit sur la cryptographie. Une recherche en ligne n'a pas fourni d'informations claires concernant les deux sujets. Pourquoi l'utilisation des langues amérindiennes était-elle la méthode préférée pour parler du code ? La cryptographie était-elle craquable, donc pas utilisée ?


Pendant la Seconde Guerre mondiale, nous n'avions pas d'ordinateurs numériques. Nous n'avions même pas de transistors. Même les tubes à vide étaient à la pointe de la technologie. Si vous vouliez faire de la cryptographie sur le champ de bataille, vous utilisiez quelque chose comme cette machine Enigma.

Fondamentalement, une machine à écrire sophistiquée, elle effectuait tout son cryptage avec des engrenages et des fils. Si vous vouliez envoyer un message, votre opérateur radio devait vérifier votre livre de codes pour la clé quotidienne. Ensuite, trouvez un préfixe de clé. Ensuite, soit vous avez écrit le message, soit vous le leur avez dicté. Ils l'ont tapé et ont écrit le résultat une lettre à la fois. Ensuite, ils ont sorti leur radio et l'ont envoyée via le code Morse, probablement la partie la plus rapide de toute la procédure. Bien que défectueux, il s'agissait d'une assez bonne cryptographie pour l'époque et il a fallu un énorme effort pour le déchiffrer.

Tout va bien si vous êtes un commandant de division en sécurité derrière les lignes dans votre véhicule de commandement, mais si vous êtes un chef de peloton sur les lignes de front qui se fait tirer dessus, trimballer une machine à écrire surdimensionnée est un peu lent et encombrant. Sans parler d'un opérateur radio et de précieux livres de codes dont vous ne voulez pas qu'ils tombent entre les mains de l'ennemi. Même avoir une radio était un luxe pendant la Seconde Guerre mondiale.

Si vous étiez dans l'armée américaine et que vous étiez vraiment chanceux, vous pourriez en obtenir un…

… une radio SCR-536 « handie talkie » ! À la pointe de la technologie avec CINQ tubes à vide ! Mais vous avez probablement un « talkie-walkie » SCR-300 qui était littéralement un sac à dos.

Alors qu'il était capable d'envoyer du code Morse, les opérateurs préféraient évidemment la voix. Si vous pensiez que le cryptage du code Morse avec une machine à écrire était encombrant, lent et peu pratique, si vous vouliez faire des communications vocales, vous l'avez utilisé.

Dites bonjour à SIGSALY ! Pesant à peine 50 tonnes et utilisant seulement 30 kW de puissance. SIGSALY a essentiellement ajouté puis soustrait du bruit pseudo-aléatoire de la conversation en utilisant des disques vinyles comme pad unique. Un ensemble de ces enregistrements devait être distribué à tous les utilisateurs du monde entier.

Avec tout cela à l'esprit, trouver des gars qui parlent une langue que votre ennemi ne comprend pas est beaucoup plus logique.

Il n'y avait pas que les Navajos qui parlaient de code. Cherokee, Choctaw, Lakota, Comanche… même le basque était utilisé. N'importe quelle langue qu'il était peu probable que l'ennemi connaisse ou pour laquelle il ait même des livres. Même Pig Latin pourrait être efficace pour dérouter un anglophone non natif essayant de faire passer un message sur une radio craquante.

Bien que ce soit la sécurité par l'obscurité, cela fonctionnait beaucoup mieux pendant la Seconde Guerre mondiale. Les radios tactiques avaient une portée très courte, quelques kilomètres, il était donc peu probable que quelqu'un à portée connaisse la langue et ce n'est pas comme s'ils pouvaient commander un dictionnaire navajo-japonais sur Amazon. Comme il s'agissait de voix et que l'équipement d'enregistrement était encombrant et cher, il était très peu probable que quelqu'un à portée puisse l'enregistrer pour une analyse ultérieure. Même s'ils le faisaient, il était utilisé pour transmettre des informations tactiques ; au moment où il a été décodé, il serait inutile.

L'un des mythes concernant les Code Talkers, du moins les Navajos, était qu'à l'époque, ils n'avaient pas de langue écrite et que vous ne pouviez donc pas l'apprendre sans un natif. Ce n'était pas vrai.

Au lieu de cela, la langue écrite a commencé comme diverses transcriptions soit pour fournir des informations aux éclaireurs militaires américains, soit plus souvent pour les missionnaires. En 1917, une Bible a été publiée, Dieu Bîzad, qui comportait un alphabet transcrit, un guide de prononciation de base et des exemples de mots de base. Dans les années 30 et 40, le Bureau des affaires indiennes a développé un langage écrit unifié. En 1943, vous pouviez obtenir un dictionnaire et un guide de grammaire, La langue Navajo. Vous pouvez même vous procurer une machine à écrire avec des caractères Navajo et un journal, Ádahooníłígíí.


"The Code Book" de Simon Singh mentionne plusieurs points pour lesquels les locuteurs de code étaient si utiles.

  • La vitesse: Un des colonels en charge a essayé exactement cela : code machine contre code Navajo. Le Navajo était capable de parler en temps réel, tandis que la machine prenait désespérément du retard - très important lors de situations tactiques.

  • Force du code: Les Navajos étaient l'une des rares tribus à n'avoir eu aucun contact avec les anthropologues ennemis. Leur langue, Diné-bizaad, appartient au Na-dene famille isolée de langues, ces langues avaient un modèle de flexion très inhabituel et Diné-bizaad était même impénétrable pour les autres tribus. La meilleure équipe de décryptage des USA qui a réussi à déchiffrer le code japonais PURPLE est restée sans voix face à la langue Navajo. Parce que les tons étaient complètement différents de tout ce qui avait l'habituel A-Z, ils ne pouvaient même pas transcrire ou différencier les phonèmes.

  • Pas de point d'accès: Dans l'édition précédente j'ai dit que les Navajo n'avaient pas de système d'écriture pour transcrire leur langue. Schwern a souligné qu'il y avait une traduction de la Bible et plus tard un système d'écriture unifié, mais (et c'est essentiel) le premier système unifié n'a pas été développé avant 1935, ce qui signifie qu'il n'était pas disponible pour les Navajos travaillant comme codeur. Les Navajos étaient habitués à tout apprendre par cœur et il n'y avait donc pas de livres de codes qui pouvaient être volés, copiés ou capturés. Même si les ennemis capturaient un locuteur et que ce locuteur essayait d'enseigner la langue, il aurait fallu des années à quelqu'un pour maîtriser la langue.

  • Sécurité et authentification: Non seulement l'information était protégée, mais elle identifiait aussi clairement ami et ennemi. L'ennemi ne pouvait pas créer le désarroi ou la confusion par de fausses transmissions. Bien que l'utilisation d'autres langues comme le latin porcin ou des dialectes forts dans le feu de l'action offre une certaine protection, elles peuvent être enregistrées, analysées plus tard et transmettre des informations précieuses sur la tactique et la stratégie.


Le code parlant dans une langue obscure met deux couches de cryptage sur le message. La première couche est que c'est une langue. La seconde est que c'est un code. La partie code est généralement assez simple avec des mots de code remplaçant les vrais mots. L'expression "Omaha beach" est un code simple. L'endroit que nous avons appelé la plage d'Omaha a probablement un vrai nom en français ou en allemand. Les codes oraux basés sur de simples substitutions de mots sont faciles à déchiffrer, avec suffisamment de messages codés et une certaine idée du sujet sous-jacent.
Déchiffrer une langue inconnue est extrêmement difficile, même après avoir réalisé qu'il s'agit d'une langue. Cela peut prendre des mois pour comprendre les variations de la parole normale. Par exemple, les temps des verbes peuvent fonctionner différemment dans la langue Navajo qu'en anglais ou en allemand. L'ordre des mots peut être différent et dépendre du contexte. Pour un locuteur natif, cette transformation est facile à faire en temps réel, sans trop d'effort mental, sauf lorsqu'un concept est difficile à transmettre. Les messages militaires sur le terrain sont généralement faciles à transmettre dans une autre langue. Ils impliquent le lieu, le temps et l'action.
Donc, ce que vous obtenez, c'est un coût élevé pour l'intercepteur et un faible coût pour l'équipe codeur-décodeur.
L'article de wikipedia (voir Code Talker) mentionne les deux couches au passage. Il fournit également plus de détails, comme les langues autres que le navajo qui ont été utilisées.

EDIT: Cette modification est basée sur certains des commentaires sur les autres réponses. Quand j'ai écrit ma réponse, j'ai supposé que les Japonais (je suppose que les locuteurs de code Navajo étaient utilisés dans le Pacifique) devraient apprendre la langue obscure par eux-mêmes, sans référence à des recherches antérieures sur la langue Navajo. Certaines des autres réponses ont affirmé qu'il y avait beaucoup de recherches disponibles, y compris des dictionnaires. Je pense toujours que la recherche aurait été très, très difficile pour les Japonais de mettre la main sur au milieu d'une guerre.

Pourtant, je dois admettre qu'il s'agit d'un cas de sécurité par l'obscurité, bien qu'un cas très difficile à résoudre. Je pense toujours que c'était un meilleur plan que les alternatives, dans le théâtre de guerre où il a été utilisé. Il a été rapide à mettre en place et a donné aux États-Unis une plus longue période de communications sécurisées via des radios de terrain que toute autre alternative viable. Et, comme je l'ai dit, le coût des codeurs américains était faible, tandis que le coût des crackers japonais était élevé.


La nécessité de garder les affectations de mission codées et illisibles pour l'ennemi est parfois appelée "guerre de l'information" ou dans la "guerre électronique" militaire d'aujourd'hui, "EloKa" (allemand pour Elektronische Kamfgruppe) et par de nombreux termes différents. Il a ses racines dans la Seconde Guerre mondiale et ce que l'armée avait appris pendant la Première Guerre mondiale. Alors un rapide retour en arrière :

1ère guerre mondiale

Pendant la première guerre mondiale, il y avait peu ou pas d'installation radio et les messages étaient envoyés par téléphones de campagne (avec câble !) et morse (câble aussi !) vers et depuis les tranchées, puis distribués par des messagers à pied ou à cheval. Pour garder les informations vitales inutilisables par les ennemis, le cryptage était généralement effectué avec un livre de codes contenant les mots clairs et les mots de code.

Cependant, les rapports d'état au jour le jour sur le front étaient généralement non codés, d'autant plus que la barrière de la langue entre les combattants français/allemand, russe/allemand et anglais/allemand. Par exemple, dans l'armée allemande, il était beaucoup plus facile de trouver un soldat qui parlait couramment le grec ou le latin (parce qu'il avait visité un gymnase humaniste où cela faisait partie du programme) que quelqu'un qui était aussi bon en anglais ou qui parlait un français décent. Pourtant, il y avait ces personnes, mais pas en nombre assez important pour compromettre les messages quotidiens qui tombaient entre les mains de l'ennemi, et faisaient ainsi de la cryptographie une chose pour les messages très sécurisés.

De plus, le décodage et l'encodage ont pris un certain temps, mais il était à peu près faisable "à temps" pour répondre - au moins pour les messages diplomatiques. L'un de ces messages était le télégramme Zimmerman.

WW2

Chiffrement

Contrairement à la Première Guerre mondiale, les équipements de communication s'étaient beaucoup améliorés. Les radios n'étaient plus d'énormes stations capables de relayer des informations à travers le pays, elles étaient devenues assez transportables - de la taille d'un sac à dos ou d'une grande machine à écrire, et même parfois plus petites. Cependant, la Première Guerre mondiale avait également prouvé que le simple fait d'utiliser des livrets de codes n'était pas un bon moyen d'apporter des messages, et dans l'entre-deux-guerres, des systèmes "électromécaniques" comme l'Enigma allemand avaient été développés, ce qui rendait le cryptage et le décryptage beaucoup plus rapides avec la machine. , si vous connaissiez le livre de codes.

Décryptage

Cette méthode de cryptage s'est avérée infaillible contre le décodage à la main, cependant, les Alliés ont réussi à désosser une bonne partie des machines, même sans décoder correctement les messages. Par exemple, on savait bien que les messages cryptés eux-mêmes devaient commencer par un bloc très spécifique, ce qui permettait au moins de réduire les possibilités : il n'y avait que 6 façons d'assembler les 3 rotors initiaux et c'était donc assez possible de trouver le bon code avec un appareil appelé "Bomba", qui a juste essayé de trouver le bon ordre (1/6) puis les bonnes lettres de départ (1/26)³. Cela obtiendrait le bon message du premier coup avec une chance de 1 sur 105 456, en accélérant tous en quelques heures. Pourtant, c'était un processus assez long, mais cela a plutôt bien fonctionné pour l'armée polonaise jusqu'au 15 décembre 1938. Ce jour-là, de nouvelles roues ont interrompu le processus de décryptage et ont rendu 56 des 60 messages illisibles pour eux, même s'ils a rétro-conçu les nouvelles roues assez rapidement - la chance était tombée à 1 sur 1 054 560 de déchiffrer le code avec le premier essai et donc le temps de décodage a été multiplié par 10.

Avec les nouvelles roues, les combinaisons possibles sont devenues bien plus que n'importe qui pourrait gérer à la main, et donc le MI1 britannique de Bletchley Park est intervenu. Ils ont construit juste une autre machine, qui essaierait toutes les possibilités. Le "Bombe" britannique était beaucoup plus gros et fonctionnait dans beaucoup plus de combinaisons, de jour comme de nuit, que le prédécesseur polonais. il suffisait à une machine de trouver le bon jeu de roues et de démarrer le réglage, puis de faire en sorte qu'une autre machine décode automatiquement les messages du jour.

Codetalkers

Il est devenu assez clair pour les Alliés que les Allemands ne savaient pas qu'en septembre 1939, leur communication était devenue aussi bonne qu'un texte clair (avec seulement quelques heures de retard) avec les Alliés. Mais c'était une bonne possibilité que les Allemands développent quelque chose de similaire à leurs propres machines de décodage s'ils s'appuyaient sur un appareil similaire. De plus, ils ont découvert que la connaissance de l'anglais, du russe ou du français était beaucoup plus répandue en Allemagne que pendant la guerre d'avant. Il fallait donc faire quelque chose pour empêcher les services secrets allemands de découvrir des tactiques. Pour y parvenir, le cryptage à l'aide d'un ensemble de langues obscures a été choisi. Comment cela se produit peut être assez bien vu dans la réponse de Schwern.


Premièrement, les locuteurs Code/Wind étaient utilisés presque exclusivement dans les unités tactiques de première ligne. Cela signifiait qu'ils communiquaient via des talkies-walkies à très courte portée ou des lignes terrestres.

Les talkies-walkies avaient une courte portée, par ex. <3 miles dans des conditions optimales. Compte tenu des montagnes et des jungles de la guerre du Pacifique, les talkies-walkies pouvaient généralement atteindre le QG de l'entreprise et pas grand-chose d'autre. Les hommes de front au front pourraient peut-être atteindre leur premier niveau de commandement. Le seul gars avec un talkie-walkie appelant à des kilomètres de cuirassés au large des côtes pour un soutien aérien est du pur Hollywood.

Les lignes terrestres, les téléphones, étaient beaucoup plus courants et fiables mais facilement sur écoute. Dans certaines versions, dont l'Allemand a fait un usage intensif, le circuit de retour était en fait le sol lui-même, ce qui faisait que le tapotement n'était qu'une question de s'approcher de quelques mètres/mètres avec une sonde.

Dans les situations tactiques, les minutes comptent, donc les dispositifs de cryptage ou les livres de codes étaient si lents à être inutiles. En outre, les livres de codes et les gadgets ont été facilement capturés, car chaque camp attaquait constamment l'autre expressément pour les prisonniers et les services de renseignement.

Les Japonais apprirent beaucoup de Navajo très rapidement par le simple expédient de capturer des Parleurs du Vent et de les torturer ou, comme c'était plus courant, d'autres prisonniers. Les Marines navajos stoïciens pouvaient eux-mêmes supporter beaucoup de douleur, mais ils se sont effondrés en regardant les Japonais mettre le feu à leurs collègues Marines ou à des enfants civils locaux.

(La guerre des îles du Pacifique était « la guerre au couteau » car les Japonais ont enfreint presque toutes les lois, règles ou coutumes imaginables de la guerre civilisée et les forces alliées des Américains, des Australiens et des Kiwis ont rapidement appris à donner autant que possible (ce que le la convention le permet.) C'est pourquoi l'idée que ce soldat américain a craqué au Vietnam est si stupide. Leur père s'était battu beaucoup plus pire pendant beaucoup plus longtemps… mais je m'éloigne du sujet.)

Ce qui rendait leurs communications verbales les plus opaques était leur utilisation de métaphores et d'illusions enracinées dans la culture et les expériences environnementales des Navajos eux-mêmes. Ils ont utilisé le comportement des animaux, la météo, le terrain, la culture et la religion, souvent convertis à la hâte en un code en constante évolution, par ex. une semaine en utilisant des lapins pour signifier la vitesse mais en les utilisant pour signifier ralentir la suivante. Cela rendait leur dialogue inintelligible non seulement pour l'ennemi, mais même pour les Navajo capturés torturés pour tenter de décrypter le dialogue intercepté.

Le facteur de contrôle était cependant le rythme du combat tactique. Compte tenu des semaines ou des mois, n'importe quel code verbal pouvait être déchiffré, mais les Japonais n'avaient que des heures ou des jours tout au plus pour utiliser l'intelligence car elle était inutile lorsque la situation tactique changeait.

Ces locuteurs Code/Wind n'étaient que les plus célèbres de ceux qui ont fondé des moyens de communications ad hoc sécurisées. L'Amérique avait une vaste "boîte à outils" de nombreuses sous-cultures, dont beaucoup dont le discours s'est avéré presque inintelligible pour quiconque. La Marine a utilisé des Southern Hills, à la fois blancs et noirs, pour communiquer dans leur dialecte traînant et métaphorique. Dans un cas, deux Italiens semblaient chanter ivres sur une ligne terrestre supposée être piégée, et personne, pas même les autres Italiens, ne pouvait les comprendre.

Dans mon tour préféré, ils ont simplement fait bafouiller des Japonais-Américains sur des lignes compromises en japonais argotique, ce qui a fait perdre beaucoup de temps aux Japonais impériaux à essayer de comprendre le non-sens.


L'arme secrète des Marines dans le Pacifique : les locuteurs de code Navajo

Les Navajo ‘Code Talkers’ étaient l'un des groupes d'Amérindiens les plus méconnus impliqués dans la cryptographie dans l'histoire militaire. Ils ont utilisé leur langue native Navajo, une langue que les Japonais n'ont jamais pu déchiffrer, pour communiquer des messages importants pendant la Seconde Guerre mondiale. Les Navajo croyaient que leur langue était sacrée et qu'elle avait été parlée pour la première fois à l'aube de la création.

La langue est considérée comme une langue athabascane, qui est un groupe linguistique dérivé des indigènes qui vivent en Alaska et au Canada. De plus, selon les linguistes, la langue serait en fin de compte d'origine sibérienne ou tibétaine. On pense également que la langue provient de ceux qui parlaient de nombreuses langues tibétaines avant de traverser le pont terrestre qui existait entre les continents eurasien et nord-américain pendant la période glaciaire.

Le général Douglas MacArthur rencontre cinq soldats amérindiens servant dans une unité, en février 1944.

Après avoir traversé le pont terrestre, ils se sont finalement installés dans le sud-ouest des États-Unis. Des années plus tard, lorsque les Espagnols sont arrivés au XVIe siècle, leur oppression systématique a commencé. Après les Espagnols, les colons de l'est des États-Unis ont rencontré les Navajo. Des conflits ont éclaté lorsque les colons ont pris des terres à l'est du Mississippi.

Au cours du XIXe siècle, les généraux de la guerre de Sécession comme William Sherman avaient pour politique d'éradiquer les Amérindiens. Sherman lui-même a déclaré : « Plus nous tuons cette année, moins nous devrons tuer l'année prochaine. » En 1863, l'armée américaine, dirigée par le général Kit Carson, traquait les Navajo, abattait le bétail, brûlait les récoltes, les villages et tous ceux qui s'y opposaient. Par conséquent, les Navajo ont été conduits à 400 milles de l'Oklahoma à Fort Sumner, au Nouveau-Mexique.

Leur exil sera plus tard connu sous le nom de The Long Walk. Après avoir souffert pendant quatre ans en exil, les dirigeants Navajo ont négocié un traité avec les États-Unis leur permettant de retourner dans leur patrie connue des Navajo sous le nom de Quatre Montagnes Sacrées.

Christopher ‘Kit’ Carson (1809-1868), explorateur américain et général de l'armée.

Une fois les Navajo rentrés chez eux, le gouvernement fédéral a assumé la responsabilité de l'éducation des enfants Navajo. Ils ont été envoyés dans des pensionnats pour les débarrasser de leur culture et les « américaniser ». Non seulement ils ont été emmenés de chez eux, mais ils ont reçu l'ordre d'enterrer leur culture et ils ont été punis s'ils ne le faisaient pas.

Ils n'étaient pas autorisés à parler leur langue d'origine en public et on leur a également dit que leur religion païenne était fausse et qu'ils devaient y renoncer pour devenir "civilisés". En résumé, on leur a dit comment être blancs. et que la pratique de la culture Navajo était interdite.

Carl Laurmen, un ancien locuteur de code Navajo, a rappelé ses expériences à l'école indienne dans les années 1920 et racontées par sa fille dans le documentaire "À la recherche de l'histoire – Navajo Code Talkers". il décrit son expérience de la façon dont il obtiendrait toujours des démérites pour avoir parlé navajo parce que c'était totalement interdit.

Parleurs de code Navajo

Puis, en 1941, Pearl Harbor a été attaqué. Peu de temps après, les Navajo ont entendu parler de l'attaque. En réponse, des centaines de jeunes hommes Navajo se sont présentés pour travailler à l'agence de réservation.

Ces braves hommes Navajo avaient un sens aigu de la fierté et du devoir et voulaient protéger leur nation. Ils croyaient que c'était leur terre et ils étaient obligés de la protéger. Beaucoup d'entre eux savaient déjà que les Japonais étaient en train de conquérir le Pacifique.

Une photo posée de Chester Nez, le locuteur de code Navajo, prise pendant la Seconde Guerre mondiale.

Cependant, parce que les Navajos avaient subi de nombreuses années d'abus de la part des États-Unis, certains ont estimé qu'ils n'avaient aucune raison de se joindre à la guerre. Mais, alors que les Japonais avançaient dans tout le Pacifique, l'armée américaine avait besoin de communications rapides et sécurisées qui manquaient aux Alliés. Bon nombre des meilleurs esprits militaires du pays se sont réunis pour résoudre le problème.

Deux mois après les attentats de Pearl Harbor, Phillip Johnston, un ingénieur civil, a eu une idée. Il croyait que les Navajos pouvaient utiliser leur langage complexe dans l'armée pour des communications rapides et sécurisées. Cependant, les Marines avaient besoin de preuves que ce système fonctionnerait. En conséquence, une démonstration était nécessaire pour prouver que la langue était utile pour le combat.

Le Navajo pouvait facilement encoder, transmettre et décoder trois lignes en anglais en moins de 20 secondes. Cela bat facilement les machines de cryptographie qui peuvent prendre trente minutes. La langue Navajo était comprise par peu. Ceux qui connaissaient la langue ont grandi en la parlant dès la naissance.

En raison de l'isolement de la communauté Navajo, aucun étranger ne pouvait comprendre ou parler la langue. Les Japonais, en revanche, disposaient de briseurs de code hautement qualifiés. Certains Japonais pouvaient parler couramment l'anglais après avoir été éduqués aux États-Unis et étaient capables de casser le code américain. Par conséquent, les Navajos avaient le dessus. En utilisant un langage complexe et qu'eux seuls pouvaient comprendre, les Japonais ne pouvaient jamais déchiffrer le code.

Code Talker Soldat Leslie Hemstreet de Crystal, Nouveau-Mexique, à Okinawa, v. 1945.

Langage de code

Un Code Talker non identifié sur Tarawa en novembre 1943

Les Marines, sachant que les Navajos pourraient aider à gagner la guerre, créèrent le 382e peloton en tant qu'unité de codage spéciale. En avril 1942, les Marines ont envoyé des recruteurs dans la nation Navajo et de nombreuses recrues ont menti sur leur âge juste pour pouvoir s'enrôler. Leur âge réel variait de 15 à 35 ans, donc souvent en dehors des limites d'âge réelles. Seuls 29 jeunes hommes Navajo deviendront les premiers à être envoyés à la Navajo Code School en Californie.

Dans la Navajo Code School, « The First 29 » a créé 411 termes pouvant être utilisés au combat. Les Navajo ont même inventé des mots qui n'avaient jamais été utilisés auparavant. Par exemple, ‘ship’ est devenu ‘fish’, ‘plane’ est devenu ‘bird’ et ‘grenade’ serait ‘potato’. Tous ces mots auraient une signification particulière pour les Navajos et s'avéreraient efficaces dans la zone de guerre.

Pour coder des lettres particulières, les Navajo utilisaient d'abord un mot navajo, puis le traduisaient en anglais, et quelle que soit la première lettre de la traduction anglaise, deviendraient les lettres qui composeraient le terme militaire. Le code était infaillible.

Avant que les Navajos n'entrent dans la bataille, ils accomplissaient leur prière traditionnelle comme le faisaient leurs ancêtres avant d'aller au combat. Ils mettaient du pollen de maïs sur leur langue et priaient les « Saints » de les protéger au combat.

Code Talkers en route pour Okinawa, 1945.

En août 1942, à Guadalcanal, les Navajo Code Talkers ont été mis à l'épreuve, non pas en tant que code talkers, mais en tant que soldats au combat. De nombreux commandants ignoraient totalement comment utiliser les Code Talkers. Si ignorants en fait, ils ont d'abord été utilisés comme messagers à pied. Au fil du temps, les commandants ont finalement mis les Code Talkers en communication par radio.

Cela a finalement prouvé que les Code Talkers étaient en fait très utiles. Les pertes maritimes ont été réduites et l'armée américaine gagnait. L'ennemi tenta désespérément de déchiffrer le code, mais le code Navajo s'avéra être un casque et un bouclier pour les renseignements américains sur le champ de bataille.

À la suite du succès, les marines ont demandé plus de Talkers. Après l'expérience de Guadalcanal, 83 autres ont été envoyés sur le théâtre du Pacifique. Un an plus tard, il y avait plus de 150 stationnés là-bas.

Code Talkers sur Bougainville, 1943.

Les Code Talkers dirigeaient le soutien aérien et l'artillerie à partir de navires de guerre. Ils ont aidé à gagner île après île, repoussant l'ennemi. À cette époque, le programme Code Talker s'est développé jusqu'à ce qu'environ 400 Navajos se trouvent dans le Pacifique. Au cours des 5000 ans d'histoire du Japon, personne n'avait jamais envahi le sol japonais jusqu'à la bataille d'Iwo Jima.

En février 1945, 880 navires transportant 110 000 marines, dont des soldats navajos, débarquèrent sur l'île d'Iwo Jima. Chaque soldat japonais a reçu l'ordre de tuer au moins 10 Américains et de se battre jusqu'à la mort. Lors de la bataille d'Iwo Jima, six Code Talkers ont passé 48 heures sans interruption à envoyer et recevoir plus de 800 messages.

Alors que la guerre touchait à sa fin, un opérateur radio Navajo de l'île d'Okinawa fut l'un des premiers à apprendre que des bombes atomiques avaient été larguées sur Hiroshima et Nagasaki et que la guerre était terminée. À la fin de la guerre, environ 3 600 Navajos avaient servi dans diverses branches, bien que seulement 400 environ étaient des Code Talkers.

Code Talker Samuel Sandoval, Okinawa, 1945.

En résumé, rien n'aurait pu gagner la guerre. Cependant, personne ne pouvait nier le fait que les États-Unis avaient quelque chose que les Japonais n'avaient pas (en plus de la bombe atomique). Lorsque les Navajos sont rentrés chez eux, ils ont reçu l'ordre de garder leur code secret au cas où il en aurait à nouveau besoin un jour. Malheureusement, malgré leur rôle important dans la guerre, les Navajo Code Talkers n'ont été reconnus publiquement qu'en 1969.


Les vrais ‘Windtalkers’ de la Seconde Guerre mondiale : l'histoire d'un code talker navajo

Thomas Begay n'est que l'un des 170 699 vétérinaires estimés résidant au Nouveau-Mexique. Et il est l'un des rares Navajos qui ont été recrutés pendant la Seconde Guerre mondiale pour être un locuteur de code Navajo. Ils communiquaient des ordres par radio en utilisant leur propre langue et, selon Begay, en formulant d'autres codes en utilisant leur propre langue maternelle.

Thomas Begay a pu servir à la fois pendant la Seconde Guerre mondiale et la guerre de Corée en tant que locuteur de code Navajo. Il a même déclaré qu'il avait pu servir dans la bataille d'Iwo Jima pendant 38 jours, du 17 février au 27 mars 1945. Au service de la 5e division des Marines américains, il était, avec son unité, le responsable de faire et relayer des codes cryptés. Ces messages secrets étaient très importants car ils surveillaient les mouvements des troupes et aidaient à vaincre les ennemis.

L'ancien locuteur de code Navajo a raconté comment lui et son équipe ont formulé un code en utilisant les noms de choses dans la langue Navajo. Par exemple, ils ont utilisé les noms de divers oiseaux pour se rapporter aux différents avions de la Seconde Guerre mondiale.

Begay a même ajouté que le code Navajo qu'ils ont créé n'a jamais été décodé par personne, qu'il est resté ininterrompu tout au long de la Seconde Guerre mondiale. Même les autres Navajos n'ont jamais été capables de le déchiffrer. Dans le décompte de Begay, son équipe de locuteurs de code Navajo a pu envoyer jusqu'à 800 messages codés et aucun d'entre eux n'a eu d'erreurs. Ce sont eux qui assurent les communications pour le Corps des Marines américain stationné dans le Pacifique Sud.

L'héritage de l'ancien locuteur de code Navajo Thomas Begay dans le service militaire s'est poursuivi avec son fils, Ronald Begay, qui a suivi ses traces en tant que soldat. Le jeune Begay a servi comme US Airborne Ranger.

Le père et le fils étaient tous deux présents lors de la cérémonie annuelle des anciens combattants qui s'est tenue au parc commémoratif des anciens combattants du Nouveau-Mexique le jour des anciens combattants, le 11 novembre. Pour eux, l'événement est une commémoration solennelle de ceux qui, comme eux, ont servi à assurer la liberté de le pays.


Pourquoi les locuteurs de code Navajo ont-ils été utilisés pendant la Seconde Guerre mondiale ? - Histoire

Code talkers Navajo posant pendant la Seconde Guerre mondiale.

La langue Navajo est une bête complexe, même pour ceux qui ont grandi en la parlant.

Les mots, selon leurs inflexions lorsqu'ils sont prononcés, peuvent avoir jusqu'à quatre sens différents, et les temps des verbes sont presque impossibles à déchiffrer. Jusqu'à la fin du 20e siècle, la langue n'avait même pas d'alphabet et n'existait nulle part sous une forme écrite. À toutes fins utiles, le navajo était une langue incompréhensible pour quiconque en dehors de la petite poche des gens du sud-ouest des États-Unis qui le parlait.

Cependant, c'était exactement ce qui en faisait le candidat idéal pour un code de guerre.

Archives nationales Cpl. Henry Bake, Jr., et Pfc. George H. Kirk, Navajos servant en décembre 1943 avec une unité de transmission du Corps des Marines, exploite un poste de radio portable dans une clairière qu'ils ont piraté dans la jungle dense derrière les lignes de front.

En 1942, les Alliés sont pressés sur les deux théâtres de la Seconde Guerre mondiale. La France avait été prise et l'Angleterre luttait toujours pour faire face aux effets du Blitz. La communication entre les soldats alliés devenait difficile, car les Japonais devenaient meilleurs pour briser les codes utilisés par leurs ennemis.

Il semblait que presque toutes les formes de communication avaient une sorte de défaut. Cependant, Philip Johnston pensait le contraire.

Johnston était un ingénieur civil de Los Angeles, qui avait lu sur les problèmes que les États-Unis rencontraient avec la sécurité militaire et avait trouvé un code incassable. Fils de missionnaires, Johnston avait grandi dans la réserve Navajo, qui s'étend entre le Nouveau-Mexique et l'Arizona.

Il avait aussi grandi en parlant navajo. Immédiatement, il sut que c'était exactement ce dont le gouvernement avait besoin.

Après avoir réfléchi à son idée, Johnson a visité le camp Elliot du Corps des Marines des États-Unis à San Diego. Bien qu'à 50 ans, il soit trop vieux pour faire la guerre, il était déterminé à prêter ses services de toutes les manières possibles. Au Camp Elliot, il a rencontré le lieutenant-colonel James E. Jones, officier des communications de Signal Corp, qu'il a convaincu de le laisser démontrer comment son idée de code pourrait être efficace.

Wikimedia Commons Une lettre d'enrôlement de code talker Navajo.

Bien que les officiers de marine aient été sceptiques, ils ont finalement accepté d'entendre Johnston et ont promis qu'ils observeraient un essai du code s'il pouvait l'organiser. Ainsi, Johnston est retourné à Los Angeles et a rassemblé ses troupes.

Il réussit à recruter quatre hommes Navajos bilingues pour sa démonstration et le 28 février 1942, les ramena au Camp Elliot pour une démonstration. Les officiers de marine ont divisé les hommes Navajo en paires, les plaçant dans des pièces séparées. Leur tâche était simple, donner un message en anglais, à une paire de Navajo, et le faire envoyer à l'autre paire pour retraduction.

À la stupéfaction des officiers de marine, le message a été traduit avec précision et en un temps record. Immédiatement, le commandant du camp Elliot, le général de division Clayton Vogel, a envoyé un message au quartier général du Corps des Marines à Washington D.C. Dans son message, il a demandé l'approbation de recruter 200 jeunes Navajos bien éduqués pour être des spécialistes des communications maritimes.

Bien que le gouvernement n'ait approuvé le recrutement que de 30 hommes, il a finalement accepté le plan. Peu de temps après, le personnel du Corps des Marines recrutait activement des jeunes hommes de la réserve Navajo.

Les locuteurs de code Navajo travaillant sur le terrain.

Autant l'expérience avait été nouvelle pour le Corps des Marines, ce n'était rien comparé à ce que ressentaient les recrues Navajo.

Avant l'arrivée des recruteurs, la plupart des Navajos n'avaient jamais quitté la réserve – certains d'entre eux n'avaient même jamais vu un bus ou un train, et encore moins en prendre un. Le style de vie hautement réglementé qui a accompagné l'enrôlement dans le Corps des Marines a encore plus changé. The discipline was unlike anything they had ever seen, and the expectation that they would obey orders, march in line, and keep their quarters clean at all times took time for the recruits to adjust to.

Before long, however, they settled in and got to work. Their first task was simple to create a simple, easy to remember code in their language that would be impossible to break if overheard by enemy listeners. Before long, the recruits had developed a two-part code.

National Archives Navajo code talkers upon returning from the war.

The first part was written as a 26-letter phonetic alphabet. Each letter would represent the Navajo names for 18 animals, as well as the words “ice,” “nut,” “quiver,” “ute,” “victor,” “cross,” “yucca,” and “zinc,” as there was no Navajo word for animals that began with the letters they represented. The second part involved a 211-word list of English words that had simple Navajo synonyms.

Unlike conventional military codes, which were long and complicated and had to be written out and transmitted to someone who would have to spend hours decoding it on electronic equipment, the Navajo code’s brilliance lay in its simplicity. The code relied solely on the sender’s mouth and the receiver’s ears and took much less time to decipher.

Furthermore, the code had another advantage. Because the Navajo vocabulary words and their English counterparts had been picked at random, even someone who managed to learn Navajo couldn’t break the code, as they would only see a list of seemingly-meaningless Navajo words.

Wikimedia Commons The flag of the Navajo nation.

By August of 1942, the Navajo code talkers were ready for combat and reported to Guadalcanal to serve under Major General Alexander Vandegrift. Within days Vandergrift was blown away by the efficiency of the code talkers, and had written to headquarters to ask for 83 more.

By the next year, the Marine Corps had almost 200 Navajo code talkers in their employ.

While their code talking became invaluable in many aspects of war, the Navajo code talkers got their shining moment during the Battle of Iwo Jima. For two days straight, six Navajo code talkers worked around the clock, sending and receiving over 800 messages – all of them without error.

Major Howard Connor, the signal officer in charge of the mission praised the efforts of the code talkers, giving them credit for the mission’s success. “Were it not for the Navajos,” he said, “the Marines would never have taken Iwo Jima.”

Navajo code talkers were used through the end of the war, and by the time the Japanese surrendered, the Marines had enlisted 421 code talkers.

Most of them had enjoyed their time and their service to their country and continued to work as communication specialists for the Marines. In 1971, the Navajo code talkers were awarded a certificate of appreciation by President Richard Nixon for their patriotism, resourcefulness, and courage in battle.

To this day, the Navajo code talkers’ language remains the only unbreakable code ever used by the Marine Corps.

After learning about the Navajo code talkers contributions during World War II, check out these heart-stopping photos from World War II. Then, read about Calvin Graham, World War II’s youngest decorated soldier.


Code talker

Nos rédacteurs examineront ce que vous avez soumis et détermineront s'il faut réviser l'article.

Code talker, any of more than 400 Native American soldiers—including Assiniboin, Cherokee, Cheyenne, Choctaw, Comanche, Cree, Crow, Fox, Hopi, Kiowa, Menominee, Navajo, Ojibwa, Oneida, Osage, Pawnee, Sauk, Seminole, and Sioux men—who transmitted sensitive wartime messages by speaking their native languages, in effect using them as codes. In both World War I and World War II, but especially the latter, the code talkers provided U.S. forces with fast communications over open radio waves, knowing that the enemy was unable to break the code. By all accounts the service of the code talkers was crucial to winning World War II in the Pacific theatre.

The first known official use of code talkers occurred in October 1918, when eight Choctaw men serving in France (who were at the time not citizens of the United States) were put to use as telephone communicators during the Meuse-Argonne offensive. The Germans were unable to make sense of the Choctaw language (of Muskogean linguistic stock), which was unique to the North American continent and had a small number of speakers. Although the code talkers had been highly effective, little time remained in the war for this improvisation to be exploited on a larger scale.

During World War II Philip Johnston, who was the son of missionaries to the Navajo and had grown up on a Navajo reservation, proposed to the U.S. Marine Corps that the Navajo language (Athabaskan language family) be exploited for tactical radio and telephone communications. Like almost all Native American languages, Navajo had no alphabet (thus no printed matter that could be helpful to an enemy), and its unique syntax and tonal qualities defied the enemy’s attempts to interpret information being broadcast. Because there were no Navajo words for various military ranks and pieces of equipment, further code references had to be agreed upon. These hybrid terms—such as besh-lo (“iron fish”), meaning “submarine” dah-he-tih-hi (“hummingbird”), meaning “fighter plane” and debeh-li-zine (“black street”), meaning “squad”—ultimately grew to a list of more than 400 words, all of which had to be carefully memorized.

The Marine Corps initiated its employment of the Navajo code talkers with its first cohort of 29 recruits in May 1942. They served in all of the marine divisions and took part in their major campaigns. By the end of the war, the Marine Corps had employed 540 Navajos for service, 375 to 420 of whom were trained as code talkers.

In addition to fighting in the Pacific, the code talkers were employed in the European theatre. Thirteen Comanche code talkers were assigned to the 4th Infantry Division when it landed at Normandy in June 1944. Navajo code talkers continued to be used after World War II. The nature of their work, both during and after the war, delayed public knowledge of their wartime service.


Code of Honor: History of the Navajo Code Talkers in WWII

February 19 marked the 75th anniversary of the first battle of Iwo Jima, and we honored this day with a post on the Navajo Code Talkers and photos of the men in Iwo Jima. If you haven’t read that post yet, please check it out.

In this post, we thought we’d go into more detail on the Navajo Code Talkers and share our own experience where we actually met one of these men back in 2010.

History of the Navajo Code Talkers in WWII

The Navajo Code Talkers were an elite group of men, recruited by a civilian named Phillip Johnston who was fluent in the rich and complex Navajo language, and who saw its potential for the development of an indecipherable code. In 1942, the “original 29” — as the first group of recruits reverently came to be known — began development of a code that started as 200 terms and was expanded to 600 by war’s end. These soldiers were sent to Marine divisions stationed in the Pacific and, during the first 48 hours of the Battle of Iwo Jima, they coded over 600 transmissions with impeccable accuracy and speed unmatched by coding machines. They became “living codes” due to the fact that no part of the code was allowed to be written down, and they gained a reputation for their amazing abilities, their heroism and their patriotism. To this day, the code used by these men is considered to be one of the most successful ever created and it was pivotal to the Allies’ victory.

Because the code was classified until 1968, the Code Talkers returned home as unsung heroes following the war, and their contributions remained virtually unacknowledged. It was not until 2001 that they finally received meritorious recognition in the form of the Congressional Medal of Honor.

Navajo Code Talker visits REDCOM in 2010

In 2010, REDCOM welcomed one of the Navajo Code Talkers, Mr. Bill Toledo, as a guest of honor to a training event we held for our government and military customers in Rochester, NY.

Bill Toledo was born in Torreon, N.M., on March 29, 1924. He enlisted in the U.S. Marine Corps in 1942 and attended the Navajo Code Talker School at Camp Elliot, Calif., where he learned to use the Navajo language to help outsmart the Japanese in World War II.

Toledo spent three years as a Code Talker and was involved in three combat landings: Bougainville in the British Solomon Islands in November 1943, Guam in the Marianas Islands in July 1944 and Iwo Jima in the Volcano Islands in 1945.

On the island of Guam, while filling in as a messenger, he narrowly escaped sniper bullets by means of some quick footwork. Impressed by his moves, some of the Marines jokingly asked about Toledo’s football career before the war. Not all Marines were so jovial, though. On one occasion, while marching through the jungle, Toledo was mistaken for a Japanese soldier and taken prisoner. After being marched back to headquarters at gunpoint, he was assigned a bodyguard to avoid future misunderstandings.

Mr. Toledo passed away in 2016 at the age of 92, but we are honored to have met him and listened to him share his story with us.

Remembering Iwo Jima

The battle for control of Iwo Jima ultimately lasted 36 days. 5,931 Marines were killed in action, which is twice the number of Marines killed in all of World War One. An additional 209 deaths occurred among the Navy corpsmen and surgeons assigned to the Marines. The Fifth Fleet and participating U.S. Army and Army Air Corps units suffered other fatalities during the battle. The fatalities could have been far worse, however, without the help of the Navajo Code Talkers and their unbreakable code.

75 years later, as REDCOM works on securing the communications for our warfighters today, we honor the sacrifices made by the Marines and the Navajo Code Talkers.


Navajo Code Talkers Video

When the Navajo were first introduced many of the military leaders were skeptical. After a few demonstrations most of the commanders recognized and appreciated the importance and potential of the code.

From 1942 to 1945 the Navajo Code Talkers took part in many battles in the Pacific, they weren’t just communicators but also regular soldiers. One big problem the Navajo had was that they were often mistaken for Japanese soldiers and were almost shot many times because of this. Due to the frequency of these mistakes some commanders even assigned bodyguards to each of the Navajo Code Talkers.

The Navajo played a huge role in the success of the Allies in the Pacific, the war ended and the code remained a mystery to the enemy code breakers.


Navajo Code Talkers in World War Two

The Navajo ‘code talkers’ of the U.S. Marine Corps are fairly well known for their role in the Pacific theater, but far less has been published about the army program, which began with Choctaws in World War I.

By 1944 German intelligence personnel were fluent in English, French, and other European languages, permitting the Wehrmacht to discern Allied plans by listening to radio or field telephone transmissions. Consequently, the U.S. Army enlisted American Indians as field communication specialists, rightly concluding that no German could understand a Native American language.

The Army Signal Corps began the program with twenty-one Comanches at Fort Bragg, North Carolina, in 1941. They devised a hundred-word dictionary of military terms, including ‘‘two-star chief ’’ for major general, ‘‘eagle’’ for colonel, ‘‘turtle’’ for tank, ‘‘sewing machine’’ for machine gun, and ‘‘pregnant airplane’’ for bomber. The main beneficiary of the code talkers’ unique ability was the Fourth Infantry Division, which assigned two Comanche soldiers to each regiment with others at division headquarters. Subsequently other code talkers joined the army program from the Chippewa, Fox, Hopi, Oneida, and Sac tribes.

Some twenty-five thousand American Indians served in the armed forces during World War II, receiving six Medals of Honor, fifty-one Silver Stars, and forty-seven Bronze Stars.

In 1989 the French government recognized the contribution of U.S. Army code talkers to the Normandy campaign.

Vous pouvez également acheter le livre en cliquant sur les boutons à gauche.


Code Talkers

All the services, like the army, and divisions and companies, and battalions, regiments . . . we just gave them clan names. Airplanes, we named after birds . . . like the buzzard is bomber, and the hawk is a dive bomber, and the patrol plane is a crow, and the hummingbird is the fighter.

During World Wars I and II, hundreds of Native American servicemen from more than twenty tribes used their Indigenous languages to send secret, coded messages enemies could never break. Known as code talkers, these men helped U.S. forces achieve military victory in some of the greatest battles of the twentieth century.

Mathers Museum of World Cultures, Indiana University

Choctaw telephone squad, returned from fighting in World War I. Camp Merritt, New Jersey, June 7, 1919. From left: Corporal Solomon Bond Louis, Private Mitchell Bobb, Corporal James Edwards, Corporal Calvin Wilson, Private Joseph (James) Davenport, Captain Elijah W. Horner.

In addition to Choctaw language speakers, Ho-Chunks, Eastern Cherokees, Comanches, Cheyennes, Yankton Sioux, and Osages were among the Native men who served as code talkers during World War I.

Ultimately, approximately 534 American Indian code talkers were deployed in World War II. The U.S. Marine Corps, which operated the largest code-talking program, sent approximately 420 Diné (Navajo) language speakers to help win the war in the Pacific. In Europe, Comanche code talkers participated in the D-Day invasion of Nazi-occupied France as well as many of the major campaigns that crushed the Third Reich.

State Historical Society of Iowa, Iowa City, Iowa

Meskwaki code talkers, February 1941. Top, left to right: Judie Wayne Wabaunasee, Melvin Twin, Dewey Roberts Sr., Mike Wayne Wabaunasee Bottom: Edward Benson, Frank Jonas Sanache Sr., Willard Sanache, Dewey Youngbear. The men were assigned to the 168th Infantry, 34th Red Bull Division and were sent to North Africa, where they participated in the attacks on Italy under heavy shelling. Three of the men were captured and confined to Italian and German prison camps.

Consequently, in 1940 and 1941, the army recruited Comanche, Meskwaki, Chippewa, and Oneida language speakers to train as code talkers they later added eight Hopi speakers. In April 1942, the Marine Corps trained twenty-nine Navajo men in combat and radio communications. They went on to serve as the foundation of the largest code-talking program in the military.

National Archives photo no. 127-MN-69889-B

Navajo code talkers Corporal Henry Bahe Jr. and Private First Class George H. Kirk. Bougainville, South Pacific, December 1943.

Dispersed across six marine divisions fighting in the Pacific, the Navajo radiomen saw action in many pivotal battles, including Guadalcanal, Bougainville, Tarawa, Makin, Kwajalein, Eniwetok, Saipan, Guam, Tinian, Peleliu, Iwo Jima, and Okinawa.

The first Native code talkers served during World War I, using tribal languages to transmit messages that German eavesdroppers found impossible to decipher. The code talkers of 1918 made a lasting impression on the U.S. military.

Courtesy of the Oklahoma State Senate

Wayne Cooper, Indian Code Talkers, 2000. Oil on canvas.

The painting depicts code talker Charles Chibitty (Comanche) after landing at Utah Beach during World War II.


Unbreakable Code – The Pivotal Role of Navajo Code Talkers in WWII

The Second World War brought with it a surge of interest and development in the field of cryptography.

It proved vital in many aspects of the conflict to have safe channels of communication, as surprise was key in organizing offensives which would often involve hundreds of thousands of people.

While designing the codes was an unprecedented effort, both sides also worked tirelessly to intercept and decipher their enemy’s messages in order to gain the upper hand.

Navajo code talkers, Saipan, June 1944.

When the United States entered the war in the Pacific, they were met with a number of issues. One of these was that the English language proved unsafe to be used in coding. Most Japanese cryptographers were educated in the United States and were well prepared for code-cracking once the war escalated, easily intercepting and decoding American radio-transmitted orders and messages.

While figuring out the alternative, the United States Marine Corps received a proposition from one Phillip Johnston, a civil engineer, who claimed to have a solution for their problems.

Johnston was a son of missionaries who grew up with the Navajo people in Arizona, becoming one of the few outsiders who actually spoke the language of the tribe.

Bill Toledo, Robert Walley, and Alfred Newman, World War II Navajo code talker veterans, pose for a photo at the Luke Air Force Base exchange. The three veterans visited Luke to educate the public about the Navajo Code Talkers and their role in WWII. Photo by U.S. Air Force photo/Airman 1st Class Grace Lee

Thus, when the war broke out, he came up with the idea of using the Navajo language in code as it was largely unknown to anyone outside of the reservations.

After a successful demonstration in which four Navajo dockworkers participated as code talkers, the idea was put into consideration.

This actually wasn’t the first time that the U.S. turned to Native Americans for help regarding coded messages. During the last few months of World War I, this was common practice for soldiers of Cherokee and Choctaw origin, who translated messages of high importance into their native tongue to preserve their secrecy in case they fell into enemy hands.

Navajo Indian Code Talkers Henry Bake and George Kirk, December 1943. Photo by U.S. Marine Corps, Department of the Navy, Department of Defense

In the years leading up to WWII, Germany financed a number of studies related to various Native American dialects and were more or less familiar with languages spoken by most of the tribes.

However, according to Marine Corps Major General Clayton B. Vogel who endorsed Johnston’s idea, Navajo people were never penetrated by nosy German scholars. In addition, the language had no alphabet in 1942 and existed only in its oral form, making it impossible for outsiders to master.

Therefore, the language could very well function as an unbreakable code.

Chester Nez during World War II.

The success of the demonstration led to the recruitment of 200 Navajo men into the United States Marine Corps and their subsequent training in the field of cryptography.

Chester Nez was among the first to join the experimental unit of 29 men who were responsible for establishing the code using Navajo words.

The language itself had very little military terms, which meant that suitable replacements needed to be used in order to transmit precise messages and avoid misunderstandings.

For example, a submarine was referred to as “a metal fish” and a dive bomber was called “chickenhawk.” Furthermore, new words were devised for verbs such as capture, escape, entrench, flank, halt, and target.

Navajo Code Talkers Peter Macdonald (left) and Roy Hawthorne participated in a ceremony November 10, 2010, at Kirtland Air Force Base, N.M. to pay tribute to veterans and to celebrate Native American Heritage Month. (U.S. Air Force photo)

During the course of the war, around 400 Navajo men would be recruited, as the code proved successful beyond anyone’s imagination. In fact, it became the only oral military code that has never been broken.

Participating in all major campaigns from 1942 to 1945, from Guadalcanal to Iwo Jima, the Navajo code talkers would develop over time a complex system of ciphers which provided the U.S. Marine Corps the edge they needed in order to achieve victory against the Japanese.

Nez, who was raised in Bureau of Indian Affairs boarding schools, was surprised to learn that the language which was suppressed during his education now took a central role in the fight for the future of the United States.

Code Talkers Monument Ocala, Florida Memorial Park Photo by Mlpearc CC BY-SA 3.0

In 2002, he recalled his experience in an interview for USA Today one year after receiving the Congressional Gold Medal, handed to him and other surviving code talkers by President George W. Bush.

“All those years, telling you not to speak Navajo, and then to turn around and ask us for help with that same language… It still kind of bothers me.”

Although the role of Navajo proved pivotal, especially in Iwo Jima, Native American soldiers still suffered discrimination on the home front. After the war, they were obliged to keep silent about their actions, for the code was categorized as top secret.

Until 1968, the Navajo code talkers weren’t allowed to mention their contribution to the war and were largely neglected as veterans.

However, their efforts are today fully recognized and the significance of the Navajo code remains engraved in history as one of the most important factors which ensured the Allied victory in the Pacific.