Combat de Venta de Urroz ou Donna Maria, 31 juillet 1813

Combat de Venta de Urroz ou Donna Maria, 31 juillet 1813

Combat de Venta de Urroz ou Donna Maria, 31 juillet 1813

Le combat de Venta de Urroz ou Donna Maria (31 juillet 1813) était une action d'arrière-garde pendant la retraite de Soult après sa défaite à la deuxième bataille de Sorauren, et a vu la division Hill harceler l'arrière-garde française et commencer à fournir la preuve que les Français n'étaient pas retraite le long de la route que Wellington avait prévu.

Le 30 juillet, les Français ont mené deux actions distinctes. À Beunza, le « corps » de Drouet a forcé avec succès la 2e division de Hill à se retirer de sa position défensive d'origine, bien que des renforts alliés aient alors commencé à arriver, empêchant Drouet d'attaquer la nouvelle position. Lors de la deuxième bataille de Sorauren, les choses ne se sont pas bien passées pour les Français. Une tentative de désengagement de l'armée principale de Wellington a échoué, et les « corps » de Reille et Clausel ont tous deux subi de lourdes pertes. La division Foy a fini par battre en retraite sur une autre route, et à la fin de la journée, seulement environ la moitié des 30 000 hommes que Soult s'attendait à le rejoindre à Beunza étaient avec les couleurs (bien que plus de retardataires aient rejoint au cours des prochains jours). Soult comprit qu'il allait devoir se retirer en France. Il y avait plusieurs itinéraires possibles. Reille et Clausel avaient terminé la journée à Olague, sur la grande route qui menait au nord à travers le col de Velate dans la haute vallée de la Bidassoa à Elizondo, et de là par le col Maya pour revenir en France. Drouet était plus près du port d'Arraiz, qui entrait plus à l'ouest dans la Bidassoa, à Sanesteban. Wellington s'attendait à ce que Soult utilise le col de Velate oriental, mais il a plutôt choisi d'utiliser le Puerto de Arraiz.

En conséquence, la plupart des plans de Wellington pour la poursuite de l'armée vaincue de Soult visaient les mauvais endroits, avec deux divisions envoyées pour suivre la route de Roncevaux, à l'est du Velate. Byng et Cole venant de Sorauren ont reçu l'ordre de remonter le Velate, tout comme Hill, qui a reçu l'ordre de se déplacer vers le nord-est de Beunza pour rejoindre la force principale de Wellington. Seule la 7e division de Lord Dahlhousie a reçu l'ordre de suivre le Puerto de Arraiz. La division légère, qui opérait quelque part à l'ouest de la Bidassoa, a reçu l'ordre d'essayer de se rendre à Zubieta, juste à l'ouest de Sanesteban, mais Wellington ne savait pas exactement où se trouvait cette division, donc ne s'y fiait pas.

Au début de la journée, Hill était toujours dans la position dans laquelle il avait été repoussé la veille, à environ un mille dans les collines. La division d'Abbe, l'unité de tête de Drouet, était toujours en position devant lui, donc Hill ne savait pas que le reste de l'armée française le dépassait à seulement quelques kilomètres au nord.

Côté français, la retraite remonte à l'aube. Soult a ouvert la voie, avec ses deux divisions de cavalerie et les bagages. Le commandement malmené de Reille est venu ensuite. Clausel a formé une arrière-garde temporaire pendant le mouvement vers l'ouest d'Olagué à Puerto de Arraiz, tandis que Drouet est resté en place face à Hill jusqu'à ce que les autres unités soient passées, moment auquel il devait rejoindre la retraite. Drouet rejoint alors l'arrière de la colonne, laissant la division Abbé rester en arrière comme arrière-garde.

Les Français avaient en fait trois routes parallèles à travers les montagnes (dont aucune ne semble comporter de route moderne), se rejoignant près du village de Donna Maria. La meilleure route était au centre des trois. À l'est se trouvait le Puerto de Arraiz officiel, partant vraisemblablement du village moderne d'Arraitz-Orkin, et suivant peut-être une piste existante qui se dirige vers le nord jusqu'à une vallée et rejoint presque une route descendant la vallée suivante en direction de Donna Maria. À l'ouest se trouvait un col connu localement sous le nom de Puerto de Eradi.

Au début, Soult semble avoir mené toute sa force le long de la route principale, mais cela a provoqué le chaos car la cavalerie et les bagages ont ralenti l'infanterie lors de la montée du col. Lorsque les bruits des combats sont venus du sud, Reille est même allé jusqu'à ordonner à son infanterie de se frayer un chemin, provoquant encore plus de chaos. Clausel a évité le chaos en quittant le chemin principal et en utilisant à la place le chemin de l'Est.

Hill est resté dans sa position d'origine jusqu'à 10 heures du matin, lorsqu'ayant été informé de la victoire de Wellington la veille, il a lancé une attaque contre les troupes d'Abbé. L'abbé a reçu l'ordre de céder du terrain sans risquer de s'engager trop étroitement avec les hommes de Hill, jusqu'à ce qu'il atteigne l'extrémité sud du col, près de la Venta de Urroz (jusqu'à présent non identifié). Plus au nord, on apercevait les divisions Darmagnac et Maransin, attendant que le blocage à venir soit levé.

Cette partie des combats a duré jusqu'à 14 heures. La 7e division de Dalhousie était maintenant presque arrivée, mais Hill craignait clairement que les Français ne s'échappent sans combattre, et il ordonna donc au général William Stewart, commandant de la 2e division, d'attaquer pour immobiliser les Français. Steward a ordonné à la brigade gravement endommagée de Fitzgerald de lancer un assaut frontal sur la position française. Fitzgerald avait 1 000 hommes sous ses ordres, tandis qu'Abbé en avait encore 7 000 dans sa division. Le résultat n'était pas surprenant et Fitzgerald a été repoussé.

Stewart lança alors une seconde attaque, utilisant la brigade Pringle et appuyée par deux canons qui avaient atteint le front, mais cette attaque fut également repoussée. Finalement, les hommes de Dalhousie atteignirent le front et une troisième attaque força l'abbé à battre en retraite. Il est remplacé à l'arrière-garde par Darmagnac.

À ce stade, la route vers le nord avait été dégagée et la plupart des troupes de Drouet se dirigeaient déjà de l'autre côté du col. Alors que les Britanniques remontaient le col, les Français se retiraient. Finalement, un brouillard est apparu, mettant fin à la poursuite.

Une fois les combats terminés, Hill revint à ses ordres d'origine et emmena ses hommes à travers les collines jusqu'à Almandoz, pour rejoindre la colonne principale de Wellington. En conséquence, la 2e division n'a pris aucune part aux combats le 1er août, lorsque Soult était le plus vulnérable. Dalhousie a été laissé seul à suivre la colonne de Soult. Il ne voulait pas risquer d'aller trop loin et campait au sommet du col.

Entre elles, les 2e et 7e divisions ont subi un total de 41 morts, 239 blessés et 35 disparus, pour un total de 315 victimes au cours des combats. La 2e division a le plus souffert, et au sein de cette division, la brigade de Fitzgerald a le plus souffert, avec un total de 174 victimes. Parmi les victimes figurait Fitzgerald lui-même, qui a été blessé et capturé pendant les combats. Steward a également été blessé, bien qu'il soit resté aux commandes de sa division pour l'invasion de la France.

Au matin du 1er août, Wellington réalisa qu'il avait mal évalué la ligne de poursuite de Soult. Sa principale force avait atteint la vallée de la Bidassoa à une certaine distance à l'est de Soult, et il envoya la 4e division de Cole pour essayer de presser les Français sur la rive nord de la rivière. Dalhousie reçut l'ordre de les presser sur la rive sud, et les deux divisions combattirent ainsi au combat de Sumbilla (1er août 1813), qui semble avoir été davantage une course qu'un véritable conflit.

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