Pancho Villa attaque Columbus, Nouveau-Mexique

Pancho Villa attaque Columbus, Nouveau-Mexique

Irrité par le soutien américain de ses rivaux pour le contrôle du Mexique, le leader révolutionnaire d'origine paysanne Pancho Villa attaque la ville frontalière de Columbus, au Nouveau-Mexique.

En 1913, une sanglante guerre civile au Mexique porte au pouvoir le général Victoriano Huerta. Le président américain Woodrow Wilson méprisait le nouveau régime, le qualifiant de « gouvernement de bouchers » et apportait un soutien militaire actif à un challenger, Venustiano Carranza. Malheureusement, lorsque Carranza a pris le pouvoir en 1914, il a également été déçu et Wilson a soutenu un autre chef rebelle, Pancho Villa.

Chef rusé d'origine paysanne, Villa s'est associé à Emiliano Zapata pour maintenir l'esprit de rébellion vivant au Mexique et harceler le gouvernement Carranza. Un an plus tard, cependant, Wilson a décidé que Carranza avait fait suffisamment de pas vers une réforme démocratique pour mériter le soutien officiel des États-Unis, et le président a abandonné Villa. Indigné, Villa s'est retourné contre les États-Unis. En janvier 1916, il a kidnappé 18 Américains dans un train mexicain et les a massacrés. Quelques semaines plus tard, ce jour-là en 1916, Villa mena une armée d'environ 1 500 guérilleros de l'autre côté de la frontière pour organiser un raid brutal contre la petite ville américaine de Columbus, au Nouveau-Mexique. Villa et ses hommes ont tué 19 personnes et ont quitté la ville en flammes.

Maintenant déterminé à détruire le rebelle qu'il avait autrefois soutenu, Wilson ordonna au général John Pershing de conduire 6 000 soldats américains au Mexique et de capturer Villa. À contrecœur, Carranza a accepté de permettre aux États-Unis d'envahir le territoire mexicain. Pendant près de deux ans, Pershing et ses soldats ont pourchassé l'insaisissable Villa à cheval, en automobile et en avion. Les troupes américaines ont eu plusieurs escarmouches sanglantes avec les rebelles, mais Pershing n'a jamais pu trouver et engager Villa.

Perdant finalement patience avec la présence militaire américaine dans son pays, Carranza a retiré l'autorisation de l'occupation. Pershing rentra chez lui au début de 1917 et partit trois mois plus tard pour l'Europe à la tête du Corps expéditionnaire américain de la Première Guerre mondiale. Bien que Pershing n'ait jamais capturé Villa, ses efforts ont convaincu Villa de ne plus jamais attaquer les citoyens ou le territoire américains. Après avoir aidé à retirer Carranza du pouvoir en 1920, Villa a accepté de se retirer de la politique. Ses ennemis l'ont assassiné en 1923. Le ressentiment engendré au Mexique par les efforts contre Pancho Villa, cependant, ne s'est pas estompé avec sa mort, et les relations américano-mexicaines sont restées tendues pendant des décennies.


Pancho Villa attaque Columbus, Nouveau-Mexique - HISTOIRE

Les États-Unis se sont impliqués dans la révolution mexicaine, et en ce qui concerne Pancho Villa, ils ont choisi le mauvais côté. Chef politique militaire de facto du nord du Mexique, il s'est lancé dans une mission pour harceler et punir les Américains, pour les amener à se retirer du conflit. Il a commencé par les enlèvements standard, etc., mais est resté consciemment du côté mexicain de la frontière. Les Américains pensaient qu'il ne voulait pas provoquer toute la puissance militaire des États-Unis. Il s'est avéré qu'il ne faisait que renforcer ses défenses.

Ce jour-là, le 9 mars 1916, Pancho Villa a dirigé une force de raid qui a traversé la frontière américaine au Nouveau-Mexique et a surpris un régiment de cavalerie en garnison là-bas (cela n'a pas aidé que les cavaliers aient bu la veille.) Pancho a réussi saccager la ville, emportant beaucoup de chevaux, de mulets et autant de munitions qu'il pouvait en porter.

Comme prévu, les États-Unis ont rapidement rassemblé une armée pour entrer au Mexique à la poursuite du hors-la-loi. Mais maintenant, les Américains étaient sur le gazon de Villa. Les escortes assignées ostensiblement pour aider à guider l'armée ont égaré à chaque occasion les guides indiens leur ont donné une fausse direction et Villa a assez confortablement caché ses forces parmi le terrain montagneux et a organisé des raids de harcèlement. En fin de compte, après presque un an de chasse infructueuse, les Américains ont abandonné la recherche et ont fait demi-tour. Villa a vécu le reste de ses jours comme un héros célèbre.


Un livre affirme que le raid de Pancho Villa sur une ville du Nouveau-Mexique était le « premier acte de terrorisme sur le sol américain »

Mitchell Yockelson est l'auteur du livre récemment publié, Quarante-sept jours : comment les guerriers de Pershing ont atteint leur majorité pour vaincre l'armée allemande pendant la Première Guerre mondiale. Yockelson, récipiendaire du Distinguished Writing Award de l'Army Historical Foundation, est archiviste aux Archives nationales et ancien professeur d'histoire militaire à l'Académie navale des États-Unis.

Cela fait 100 ans que le premier acte terroriste sur le sol américain a été commis par le révolutionnaire Francisco "Pancho" Villa. Le 9 mars 1916, Villa et plus de 400 bandits à cheval lourdement armés traversèrent la frontière mexicaine et attaquèrent Columbus, au Nouveau-Mexique. Les Villistas ont pris la ville de 350 habitants, plus une garnison de 553 soldats du 13th US Cavalry, complètement par surprise. "J'étais réveillé, ils dormaient", s'est-il vanté plus tard, "et il leur a fallu trop de temps pour se réveiller."

Pendant près de deux heures, les hommes de Villa ont saccagé l'hôtel de la ville, ses quelques magasins et ses maisons en pisé avant que la cavalerie ne les chasse de l'autre côté de la frontière. Laissé dans les rues poussiéreuses de Columbus, huit civils morts et 10 soldats américains, et plusieurs autres blessés. Les Villistas ont subi des pertes plus importantes, entre cent et deux cents hommes, certains tués lors d'une escarmouche de cavalerie à 30 milles de profondeur au Mexique.

Le raid de Villa était un acte de terrorisme et le premier du genre mené sur le sol américain. Sans provocation, ses hommes ont abattu des Américains innocents et détruit leurs biens. Bien que le nombre de morts soit dérisoire par rapport aux attentats du 11 septembre ou aux récentes fusillades de masse à Paris, le public américain a été stupéfait et a exigé des représailles immédiates, craignant que Villa ne se déchaîne avec des plans pour massacrer d'autres villes frontalières. Le président Woodrow Wilson, un guerrier réticent, était au milieu d'une campagne de réélection qui promettait de garder l'Amérique hors de la guerre en Europe. Une guerre avec le Mexique était désormais une possibilité et il devait agir.

Villa n'a jamais dit pourquoi il avait orchestré l'attaque, mais sa haine pour l'Amérique n'était pas un secret. Il était furieux que l'administration Wilson ait officiellement soutenu le principal rival politique de Villa, le gouverneur Venustiano Carranza. Cherchant à se venger trois mois avant le raid de Columbus, ses Villistas ont assassiné 18 Américains à bord d'un train mexicain. Wilson a ignoré l'épisode et n'a rien fait.

Pourtant, un jour après que Columbus a été touché, Wilson avait besoin de paraître fort et a ordonné à son nouveau secrétaire à la guerre, Newton D. Baker, d'envoyer une force armée au Mexique. Une semaine plus tard, une expédition punitive de plus de 14 000 soldats sous le commandement du brigadier général John J. Pershing, dont le lieutenant George S. Patton, se dirigea vers le Mexique à la poursuite de Villa.

Aujourd'hui, Pancho Villa est plus associé à une multitude de restaurants mexicains qui portent son nom qu'à son véritable héritage de tueur de sang-froid. Villa n'était pas un héros populaire comme certains voudraient le croire, mais un terroriste violent dont les actions nous rappellent les atrocités commises par ISIS un siècle plus tard.


La tête manquante de Pancho Villa, un mystère non résolu

Par un froid matin de février 1926, un gardien, faisant sa patrouille de routine du cimetière de la ville de Parral, Chihuahua, a remarqué quelque chose d'étrange. La couverture en ciment de l'une des tombes avait été ébranlée. Des morceaux du cercueil manquaient et le corps à l'intérieur était mutilé. Plus inquiétant encore, le corps avait été décapité et la tête du célèbre habitant enlevée. C'était la tombe de Pancho Villa, le plus infâme de tous les révolutionnaires mexicains.

Trois ans plus tôt, Villa, dans sa célèbre Dodge Roadster 1919, se rendait chez lui à Parral. Alors qu'il était habituellement accompagné de nombreux gardes du corps, cette fois, il n'y est allé qu'avec quatre associés. Alors qu'il passait devant un bosquet d'arbres, quelqu'un a crié “Viva Villa!”

Après cela, sept fusiliers sont apparus et ont tiré plus de quarante balles dans la voiture. Neuf balles ont touché Villa quatre lui sont entrés dans la tête. Il est mort immédiatement. Son corps a été retrouvé la main tendue vers son arme. Trois des hommes dans la voiture avec lui sont morts. Ramon Contreras, qui a tué l'un des meurtriers, s'est échappé. Il a rapporté que les derniers mots de Villa étaient « Ne laissez pas ça se terminer comme ça. » Dites-leur, j'ai dit quelque chose. Il a été enterré sur un terrain municipal dans un catafalque de ciment surélevé. Sur celui-ci, en peinture blanche, figurait une brève notice : « Tumba del Gral. Villa Francisco. Parral, Chi.

Malgré la simplicité de la tombe, la vie de Villa était assez extraordinaire. Issu d'une famille pauvre, il a été enrôlé dans l'armée en tant que simple soldat et a réussi, en peu de temps, à devenir le plus célèbre, et l'un des généraux les plus aimés et détestés de la Révolution mexicaine. Sa vie avait été vraiment extraordinaire. Outre ses tactiques brillantes et ses nombreuses victoires au combat, il avait également la réputation d'être un buveur, un rugueux et des exploits sexuels inégalés par aucun des précédents dirigeants mexicains.

Villa était intrépide, certains pourraient même dire téméraire. L'un de ses exploits les plus notoires a été un raid sur la ville de Columbus, Nouveau-Mexique, le 9 mars 1916. L'intention était de récupérer des fournitures pour son armée mais, malheureusement, cela a entraîné la mort non seulement de plusieurs de ses hommes mais de civils aux États-Unis. Ce fut la seule incursion d'une armée étrangère sur le sol américain depuis les Britanniques, pendant la guerre de 1812. Elle provoqua la colère du président Woodrow Wilson qui ordonna à un corps expéditionnaire de traverser la frontière mexicaine et de le traquer.

Le général John (« Blackjack ») Pershing a réuni un corps expéditionnaire punitif composé principalement de cavalerie et d'artillerie. Il s'agissait de 6 000 hommes armés de mitrailleuses, de fusils Springfield et de pistolets automatiques. Ils ont cherché pendant près d'un an et n'ont trouvé aucun signe de Villa, bien qu'ils aient mené plusieurs escarmouches avec ses hommes. En février 1917, ils ont été retirés pour combattre en Europe, après l'entrée des États-Unis dans la Première Guerre mondiale.

Villa, quant à lui, s'était séparé de son collègue révolutionnaire et plus tard président, Venustiano Carranza, et s'était engagé dans une guerre civile. Il a été amnistié en 1920, après la mort de Carranza, et s'est installé sur une ferme de 25 000 acres avec plusieurs centaines de ses hommes et une généreuse pension. Mais il avait encore de nombreux ennemis, en particulier parmi les généraux qui se sont battus contre lui, dont un certain Alvaro Obregon, un ancien allié de Carranza, qui a ordonné la mort de Villa.

Un autre ami d'Obregon, qui avait auparavant combattu aux côtés de Villa mais s'était joint à l'opposition et considérait Villa comme un canon lâche, était le soldat de fortune américain, Emil Holmdahl. Il croyait que Villa avait caché plusieurs millions de dollars d'or dans la Sierra Madres. Il avait fait plusieurs expéditions à la recherche du trésor mais sans succès.

La nuit où la tombe de Villa a été cambriolée, Holmdahl se trouvait étrangement à Parral, Chihuahua. Il a été arrêté par la police fédérale le lendemain, avec un compagnon, et accusé d'avoir vandalisé la tombe de Villa. Il a été libéré après l'intercession d'un éleveur local influent, Ben F. Williams. Alors que Holmdahl n'a jamais admis publiquement la décapitation et le vol, une forte suspicion demeure. Selon la biographie officielle de Williams, écrite par sa fille, Holmdahl a dit à son père en privé qu'il avait volé la tête d'un client aux États-Unis.

Une rumeur persistante est que le trophée fait maintenant partie d'un rituel de la Skull and Bones Society secrète de l'Université de Yale, une organisation qui a inclus de nombreux responsables puissants aux États-Unis, et qui a fait l'objet d'une enquête pour ses rituels mystérieux et douteux.

Lors de la campagne présidentielle de 2004, un intervieweur a interrogé à la fois l'ancien président Bush et le sénateur John Kerry sur leur appartenance à Skull and Bones, ce à quoi le président a répondu "C'est tellement secret que nous ne pouvons pas en parler".


Quand Patton envahit le Mexique : la chasse à Pancho Villa

Le raid audacieux du chef de la guérilla mexicaine Pancho Villa a conduit le président Woodrow Wilson à envoyer une expédition punitive au Mexique.

Le lieutenant John P. Lucas du 13th US Cavalry dormait profondément dans une petite cabane en pisé à Columbus, au Nouveau-Mexique, dans la nuit du 9 mars 1916, lorsqu'il a été brusquement réveillé par les bruits indubitables d'hommes et de chevaux passant devant sa fenêtre. . Il était 4h30 du matin dans la petite ville du désert à cinq kilomètres de la frontière mexicaine. Le Mexique était en proie à une révolution sanglante, et le 13e de cavalerie était là pour s'assurer que la violence ne se répande pas aux États-Unis.

Lucas se leva rapidement, trébuchant dans l'obscurité, et regarda par la fenêtre dans le vide d'encre. Ses yeux endormis confirmaient ce qu'il avait entendu : un grand nombre de cavaliers arrivaient en ville. Il faisait encore nuit, mais Lucas aperçut l'un des cavaliers, qui portait un sombrero noir. Il ne faisait aucun doute dans l'esprit du lieutenant que les intrus étaient les hommes de Pancho Villa et que Colomb était attaqué.

Le lieutenant chercha aveuglément son pistolet, se déplaçant au milieu de la pièce face à la porte. L'adrénaline coulant dans ses veines, Lucas s'attendait à ce que les Villistas qui approchaient entrent par effraction et l'achèvent. Il était déterminé à ne pas tomber sans combattre. Avec de la chance, il pourrait en emporter un ou deux avec lui.

Une agitation à proximité a sauvé la vie du lieutenant. Alors que les raiders approchaient du poste n° 3, non loin du quartier général du 13e de cavalerie à Camp Furlong, ils ont été interpellés par la sentinelle en service, le soldat Fred Griffin de la troupe K. En réponse, un Villista a tiré sur Griffin dans l'estomac, le blessant mortellement. . Stupéfait par le coup, Griffin a levé son fusil Springfield modèle 1903 et a tué trois pillards avant de mourir lui-même.

Le secret n'était désormais plus nécessaire. Quelqu'un cria dans l'obscurité : « Vayanse adelante, muchachos ! En réponse, les raiders ont poussé leurs chevaux en avant avec des cris de "Viva Villa!" et "Muerte a los gringos!" Le raid de Colomb avait commencé. Bien qu'à petite échelle, le raid avant l'aube devait occuper une place importante dans l'histoire troublée des relations entre les États-Unis et son voisin tumultueux du sud, déclenchant une réponse militaire américaine qui conduirait presque à une guerre entre les deux nations.

La mythique Pancho Villa

Pancho Villa, de son vrai nom Doroteo Arango, était la figure centrale du drame, et le raid et les événements ultérieurs ne peuvent être pleinement compris sans une exploration du personnage de Villa. Villa était une figure plus grande que nature dont la légende résonne dans les deux pays à ce jour. Mais Villa l'homme est difficile à séparer de Villa le mythe - un mythe basé en partie sur des faits mais aussi, ironiquement, le produit des journaux et des films américains.

L'attitude américaine envers le Mexique était un mélange difficile d'idéalisme et de condescendance. Les mauvaises relations entre les deux nations remontent aux années 1830 et 1840, lorsque le Texas s'est rebellé contre le Mexique, déclenchant la guerre du Mexique et entraînant la perte d'une partie importante du territoire de ce dernier au profit des États-Unis. L'antagonisme s'est poursuivi au 20e siècle alors qu'une série de dirigeants mexicains impuissants n'ont pas réussi à mettre de l'ordre dans leur nation turbulente.

En 1910, les rebelles dirigés par Francisco Madero ont mis fin à 30 ans de dictature de Porfirio Diaz, entamant une nouvelle période de troubles et d'incertitude alors que différentes factions politiques se disputaient le pouvoir. Trois ans plus tard, le général Victoriano Huerta a évincé Madero lors d'un coup d'État, tuant son rival dans le processus. Huerta n'avait que peu d'améliorations par rapport à son prédécesseur. Une corruption flagrante continuait de sévir dans le pays. Les forces rebelles se sont rassemblées autour de chefs charismatiques tels que Emiliano Zapata au sud et Alvaro Obregon, Venustiano Carranza et Pancho Villa au nord.

Le président William Howard Taft a surveillé de près la situation chaotique au Mexique, envoyant 16 000 soldats à la frontière en 1911 pour protéger les citoyens américains (et les intérêts commerciaux américains). Lorsque Woodrow Wilson succéda à Taft en tant que président en mars 1913, il refusa de reconnaître le gouvernement de Huerta. Au lieu de cela, il a envoyé des forces navales supplémentaires à Tampico et à Veracruz pour y protéger les intérêts américains et empêcher l'afflux d'armes dans le pays depuis l'étranger. Les Mexicains considéraient naturellement les actions de Wilson comme une ingérence flagrante dans leurs affaires intérieures. L'hostilité anti-américaine a augmenté.

Les tensions ont atteint un point d'ébullition le 9 avril 1914, à Tampico, lorsqu'un groupe de marins américains de l'USS Dolphin a été saisi par les autorités mexicaines après être entré par erreur dans une zone réglementée à la recherche de fournitures. Bien qu'un Huerta embarrassé ait rapidement ordonné leur libération et présenté des excuses formelles aux États-Unis, Wilson a réagi en envoyant des forces navales supplémentaires sur la côte mexicaine pour surveiller l'aggravation de la situation.

Deux semaines plus tard, un navire allemand chargé d'armes pour Huerta s'approcha de Veracruz. Wilson a immédiatement ordonné aux Marines d'occuper la ville portuaire. Quelque 800 Marines et marins américains ont pris d'assaut le rivage et se sont frayé un chemin jusqu'au centre de la ville. Des combats de rue acharnés se sont poursuivis tout au long de la journée, faisant 17 morts américains et 61 autres blessés, tandis que près de 200 défenseurs ont été tués, attisant davantage l'hostilité envers les États-Unis dans tout le Mexique et le reste de l'Amérique latine.

Le régime Carranza prend le pouvoir

En juillet 1914, Huerta démissionne. Quatre mois plus tard, Wilson a retiré ses forces de Veracruz et a apporté son soutien au gouvernement d'opposition Carranza. Mais Carranza a fait face à l'opposition continue de ses principaux subordonnés – Zapata, Obregon et Pancho Villa. Zapata et Villa ont rapidement rompu l'un avec l'autre pour la bonne conduite de la guerre, et en 1915, Villa et Obregon étaient également des ennemis mortels. Il semblait d'abord que Villa, le légendaire Centaure du Nord, détenait toutes les cartes. Mais Obregon a apporté son soutien à Carranza et a battu Villa de manière décisive à Celaya en avril.

Bien que Carranza ait souvent rempli ses discours de rhétorique anti-américaine, il semblait un choix plus stable que le chef bandit discrédité, et en octobre 1915, les États-Unis ont officiellement reconnu Carranza et son régime comme les dirigeants légitimes du Mexique. L'administration Wilson a matériellement aidé Carranza en permettant aux troupes mexicaines d'utiliser les chemins de fer américains et de traverser le territoire américain pour renforcer l'avant-poste du gouvernement à Agua Prieta. Les renforts supplémentaires ont fait pencher la balance en faveur des forces gouvernementales. Villa a lancé trois vagues d'attaques sur Agua Prieta, pour être repoussée à chaque fois avec de lourdes pertes.

La Division du Nord, autrefois fière, a été pratiquement détruite. La plupart des survivants se sont rendus ou ont simplement dérivé chez eux. Pancho Villa est toujours en fuite, caché dans les collines avec quelques centaines d'adeptes inconditionnels. Lorsque Villa apprit que Wilson avait reconnu Carranza, il entra dans une rage énorme, jurant de se venger. Les incidents le long de la frontière ont augmenté au point que certains hôtels américains ont commencé à annoncer que leurs établissements étaient à l'épreuve des balles.

Intérêts américains à la frontière mexicaine

Pendant ce temps, les États frontaliers américains, en particulier le Texas, s'inquiétaient de plus en plus de la violence croissante le long de leurs frontières méridionales. Des bandits mexicains - certains Villistas, d'autres non - entraient régulièrement aux États-Unis pour voler, agresser et tuer des citoyens américains. De juillet 1915 à juin 1916, il y a eu quelque 38 raids de ce type, entraînant la mort de 37 Américains. En réponse, les Américains le long de la frontière ont formé des groupes d'autodéfense qui se sont attaqués aux Mexicains américains inoffensifs. Un groupe a tiré sur 14 Mexicains américains et placé leurs corps le long de la chaussée en guise d'avertissement. Certains des légendaires Texas Rangers étaient également coupables d'atrocités aléatoires. Pour arrêter à la fois les raids frontaliers et l'escalade de la violence des deux côtés, le président Wilson et le secrétaire d'État William Jennings Bryan ont ordonné au général Frederick Funston, chef du département sud de l'armée, d'envoyer davantage de troupes à la frontière.

Il y avait de nombreuses mines d'argent et de cuivre à Sonora et à Chihuahua, la plupart détenues et exploitées par des entreprises américaines. Ces mines, cruciales pour l'économie mexicaine, avaient été fermées en raison de la violence révolutionnaire. Signe qu'ils contrôlaient fermement, Carranza et Obregon ont déclaré Sonora et Chihuahua pacifiés et ont encouragé les résidents et les travailleurs étrangers à revenir. Les prenant au mot, l'American Smelting and Refining Company a dépêché des ingénieurs pour rouvrir la mine Cixi à Chihuahua.

Le 9 janvier 1916, 17 responsables miniers et ingénieurs à bord d'un train sur le chemin de fer du nord-ouest du Mexique ont été arrêtés par les hommes de Villa près de Santa Ysabel. Les bandits ont fait descendre les Américains du train, les ont alignés et leur ont tiré dans la tête un par un. Un Texan a fait semblant de mourir, a rampé dans un carré de buissons de mesquite et a réussi à s'échapper. La nouvelle du massacre a tellement enragé les citoyens d'El Paso que les commandants de l'armée ont dû déclarer la loi martiale pour empêcher les justiciers américains de passer au Mexique et de se venger.

Bataille dans les rues de Colomb

Mais Villa n'en avait pas fini avec les gringos qui, selon lui, l'avaient trahi. Il a commencé à planifier un raid sur une ville frontalière, bien qu'au début, Columbus, au Nouveau-Mexique, n'était qu'une des nombreuses cibles possibles. Selon certains témoignages, son intelligence était défectueuse. Ses espions lui ont dit que Columbus n'avait que 30 soldats américains - le nombre était plus proche de 350. Les motifs de Villa ont été sans cesse débattus, mais il voulait probablement provoquer une guerre entre les États-Unis et le Mexique qui conduirait finalement à la chute de Carranza. Si ses hommes pouvaient mettre la main sur du butin, des armes et quelques chevaux, tant mieux.

Columbus était une petite ville frontalière d'environ 350 âmes, décrite par le lieutenant John Lucas comme "un groupe de maisons en pisé, un hôtel, quelques magasins et des rues jusqu'aux genoux dans le sable, combinés avec des mesquites, des cactus et des serpents à sonnettes". Le chemin de fer d'El Paso et du sud-ouest circulait à peu près d'est en ouest le long des frontières de la ville. Camp Furlong, la base militaire, était juste au-dessus des voies. Le long de la périphérie sud-ouest de la ville, il y avait une colline parsemée de cactus connue des habitants sous le nom de Cootes Hill.

Villa et ses hommes traversèrent la frontière vers 2 h 30 le matin du 9 mars 1916. Il divisa sa force principale en cinq groupes. Deux groupes vireraient à gauche et encerclaient la ville par le nord, tandis qu'un troisième attaquerait le camp Furlong par le sud et l'ouest. Villa resterait dans les environs de Cootes Hill avec deux groupes de réserve. Les Villistas étaient persuadés d'avoir réussi l'effet de surprise.

Cependant, une fois la sentinelle américaine abattue, l'enfer s'est déchaîné. Les raiders de Villa ont afflué dans le petit quartier commercial de la ville, les rues sablonneuses et les bâtiments en pisé résonnaient et résonnaient avec les cris des hommes, les battements de sabots et le claquement aigu des fusils. Les raiders ont mis pied à terre et se sont précipités dans le Commercial Hotel, où ils ont saisi plusieurs invités masculins, les ont traînés à l'extérieur et les ont tués sans pitié. William T. Richie, propriétaire de l'hôtel, a eu juste le temps de cacher sa femme et ses trois filles au dernier étage avant que les bandits ne montent les escaliers. Capturé, il descendit volontiers au premier étage, sans doute soulagé que sa famille n'ait pas été découverte. Il a eu peu de temps pour savourer sa bonne fortune, lui aussi a été rapidement abattu.

Les raiders ont passé une grande partie de leur temps à pénétrer par effraction dans les magasins et les maisons et à piller tout ce sur quoi ils pouvaient mettre la main. Ils ont mis le feu à un magasin en face du Commercial Hotel, et bientôt l'hôtellerie elle-même s'est allumée. L'hôtel s'élevait comme une torche, les flammes crépitantes jaillissant de toutes les fenêtres. Les femmes Richie ont été sauvées de l'incendie par un jeune homme improbablement nommé Jolly Gardner et un Mexicain américain, Juan Favela.

20 000 tours

Pendant ce temps, le lieutenant Lucas a profité de son sursis. Comme les Mexicains n'allaient pas faire irruption, Lucas a utilisé la couverture de l'obscurité pour essayer de se frayer un chemin jusqu'à la caserne du Camp Furlong. Le lieutenant a réussi à échapper aux pillards, mais dans l'excitation, il n'a pas réussi à mettre ses bottes. Il lui a fallu un mois pour enlever toutes les bavures et les chardons de la plante de ses pieds.

Dans une autre partie du campement, l'officier du jour, le lieutenant James C. Castleman, lisait un livre lorsque l'agitation a commencé. Alors qu'il sortait par la porte, l'Américain a été confronté à un bandit pointant son fusil sur lui. Le Mexicain a tiré mais a raté, donnant à Castleman son opportunité. Le lieutenant a riposté avec son automatique de calibre .45, la lourde balle soufflant une bonne partie du crâne du Villista.

Castleman rencontra le sergent Michael Fody, qui avait rallié la troupe F du lieutenant. Sans hésiter, Castleman conduisit la troupe F vers la ville, où la situation semblait être la plus critique. Lucas était également actif, rejoignant sa troupe de mitrailleuses et sortant toutes les armes disponibles. Les mitrailleuses Benet-Mercier de fabrication française, alimentées par des chargeurs de 30 cartouches, avaient la mauvaise habitude de se bloquer à des moments inopportuns. Lucas et ses hommes ont commencé à tirer dans l'obscurité, le museau des raiders éclaire leur seul indice sur l'endroit où l'ennemi pourrait être. Le bruit des mitrailleuses rejoignit le craquement aigu de Springfields et l'aboiement des Mausers. De nombreux raiders ont été abattus par les mitrailleuses, qui ont tiré environ 20 000 coups avant la fin du combat.

De retour en ville, les envahisseurs eurent bientôt à regretter leur incendie criminel. L'hôtel et les magasins en flammes éclairaient mieux la zone qu'un projecteur de sondage. Des raiders déchaînés se profilaient, rétroéclairés par les flammes rugissantes, et les Springfields des pâtes ont rapidement dépêché des dizaines d'hommes de Villa. Après environ deux heures, les raiders ont commencé à battre en retraite. Le major Frank Tompkins a rassemblé quelque 56 hommes des troupes F et H, est monté à cheval et est parti à sa poursuite, pourchassant sa proie à 15 milles au Mexique avant que de faibles munitions ne l'obligent à arrêter la poursuite.

Le raid de Colomb était terminé. Neuf civils américains et huit soldats sont morts. Concrètement, le raid de Villa a été un fiasco pour l'ancien chef des bandits. Au total, 67 Villistas avaient été tués à Colomb. En comptant les hommes perdus lors de la poursuite de Tompkins, bien plus de 100 de commandement de plus en plus rares étaient morts - certaines estimations disent jusqu'à 200. Mais si l'objectif principal de Villa était de provoquer une intervention américaine au Mexique, alors il a réussi au-delà de ses rêves les plus fous. Woodrow Wilson ne pouvait pas tolérer une invasion aussi effrontée du sol américain, en particulier en année électorale. Après une rafale d'échanges diplomatiques entre Wilson et Carranza, ce dernier accepta à contrecœur de permettre une incursion américaine. L'assentiment était ambigu et formulé de telle manière qu'il pouvait être rapidement répudié pour des raisons de politique intérieure.

John Pershing et « l'expédition punitive »

N'étant pas du genre à s'attarder sur les subtilités diplomatiques, Wilson a organisé ce qu'il a appelé « l'expédition punitive ». L'expédition serait commandée par le brigadier de 55 ans. Le général John J. Pershing, un officier vétéran très apprécié au sein de l'armée, mais qui avait la réputation d'être intransigeant et efficace. On lui confierait deux brigades de cavalerie et une brigade d'infanterie pour accomplir sa mission : Surnommé « Black Jack » Pershing après avoir commandé le 10e régiment de cavalerie entièrement noir, le vétéran des guerres indiennes à l'Ouest et combattant aux Philippines a rapidement gagné le respect de soldats et civils dans son poste au Texas.

Mais les exigences politiques ont rapidement modifié le but de la mission. À l'origine, le secrétaire à la Guerre Newton D. Baker a donné l'ordre à Pershing de traverser la frontière à la poursuite de la bande mexicaine qui avait attaqué Columbus. Mais Wilson, désireux d'apaiser les craintes du gouvernement Carranza d'une invasion américaine générale, a changé l'accent. L'armée devait entrer au Mexique dans le seul objectif de capturer Villa lui-même. Pour beaucoup, un officier de l'armée avait peu confiance dans le résultat. "Tous les militaires", a-t-il dit, "savent que sous les ordres que [Pershing] a reçus, il avait autant de chance d'obtenir Villa que de trouver une aiguille dans une botte de foin."

La tâche de Pershing était peu enviable. Le terrain de Chihuahua est un désert arbustif, sec, désolé et éloigné. Une grande partie du terrain desséché, parsemé de cactus et de mesquites est un haut plateau, avec des altitudes supérieures à 5 000 pieds. Cela donne une chaleur torride le jour et un froid glacial la nuit. La partie ouest de Chihuahua est montagneuse, avec les pics déchiquetés de la Sierra Madre occidentale qui s'élèvent vers le ciel comme l'épine dorsale d'un géant.

Pire encore, il n'y avait pas de routes à proprement parler, juste des pistes désertiques qui étaient poussiéreuses en été et devenaient rapidement des bourbiers boueux quand il pleuvait. Les soldats ont réussi à utiliser certains des chemins de fer mexicains, mais l'accès a été délibérément limité par le gouvernement Carranza. Des renseignements fiables sur les allées et venues de Villa étaient également limités, et les rumeurs, les demi-vérités et les mensonges délibérés étaient monnaie courante. La plupart des Mexicains, quelle que soit leur politique actuelle, en voulaient aux Américains qui se mêlent des affaires de leur pays. Ils n'étaient pas disposés à coopérer.

Une armée faite pour la guerre motorisée

Le commandement de Pershing était en grande partie composé de troupes régulières de l'armée, professionnelles et habituées aux difficultés. La première brigade de cavalerie provisoire se composait des 11e et 13e de cavalerie et d'une batterie de la 6e artillerie de campagne. La deuxième brigade de cavalerie provisoire contenait les 7e et 10e de cavalerie et une autre batterie de la 6e d'artillerie. Les 7e et 10e étaient parmi les régiments les plus célèbres de l'armée. Le 7th Cavalry, ou «Garry Owens», est surtout connu pour le combat malheureux du lieutenant-colonel George Armstrong Custer à Little Bighorn contre les Sioux et les Cheyenne en juin 1876. Ils tirent leur nom de la chanson de marche préférée de Custer. Le 10e de cavalerie appartenait aux légendaires « Buffalo Soldiers », une unité entièrement noire qui avait également acquis une renommée dans les guerres indiennes. La 2e Provisoire est complétée par une autre batterie de la 6e Artillerie. La 1re brigade provisoire d'infanterie était composée de soldats des 6e et 16e régiments d'infanterie et de troupes de soutien.

Le plan de Pershing était simple. Le corps principal traverserait la frontière à Columbus, tandis que le reste traverserait à Culbertson's Ranch, à 80 milles à l'ouest à Hachita. Les colonnes devaient converger à Casas Grandes. On espérait que Villa serait coincée entre les deux unités. La marche vers Casas Grandes fut l'une des plus rapides et des plus épuisantes des annales de la cavalerie américaine. Le commandement fatigué de Pershing est arrivé à Casas Grandes à 20 heures le soir du 17 mars, après avoir parcouru 68 milles en deux jours. La marche avait été une épreuve pour l'homme comme pour la bête. Les sabots en ciseaux avaient soulevé des nuages ​​étouffants de poussière alcaline, et une fois que le soleil s'est glissé derrière les falaises roses, les températures sont tombées à près de zéro,

Casas Grandes et la communauté mormone voisine de Colonia Dublan serviraient de bases principales pour les forces punitives. Certaines fournitures ont été envoyées par chemin de fer, notamment des matériaux de construction, du bois, du sucre, des pommes de terre et des oignons. But some of the slack was taken up by motor transport, a new concept. Truck convoys hauled supplies over dusty, deeply rutted tracks. Some of the terrain was so rough and primitive that the expedition had to rely on the time-honored, stubborn charms of the Army mule for supply. A vehicle-maintenance base operated out of Columbus for the duration.

Pershing and Patton on the Front

Pershing, headquartered at Casas Grandes, received information that Villa was some 50 miles to the south. The bandit had escaped his net, but Pershing was still hopeful. The general dispatched three parallel columns from Colonia Dublan, hoping they would get behind Villa and cut off his escape. Once the rest of his command arrived on March 20, Pershing sent out smaller flying squadrons to scour the areas not covered by the three main columns.

In the meantime, Villa attacked a Carranza garrison at Guerrero. He took the town easily but was accidentally wounded by one of his own men. By this time, Villa was press-ganging local villagers into joining his band. It was said that the bullet that shattered Villa’s shinbone was fired by a disgruntled draftee. Whatever the case, Villa was badly wounded—but ironically, the wound proved his salvation. Villa, literally crying and cursing with pain, left Guerrero around midnight on March 29, carried in a litter and guarded by 150 followers.

At that very moment, Colonel George F. Dodd and the 7th Cavalry were heading for Guerrero. The 7th mounted up at Bachiniva, but the guide was unsure of the way. When the locals proved uncooperative, Dodd was forced to use a circuitous route that delayed his arrival. Dodd and the 7th Cavalry finally reached Guerrero at 6 am, six hours after Villa’s departure. The Americans would never again get so close to capturing their elusive foe.

Dodd still had a job to do, and he attacked at once. The 63-year-old colonel led the charge with a .45-caliber pistol in his hand. The troopers followed, spurring their horses forward in spite of the grueling all-night march over forbidding terrain. The remaining Villistas were soon on the run, retreating after 56 were killed and 35 wounded. The Americans had only five wounded and none killed.

Pershing took enormous personal risks during the campaign, often doing his own reconnaissance deep in enemy territory. His peripatetic headquarters was simple in the extreme. Staff consisted of his aide, Lieutenant George S. Patton, Jr., four escort guards, three drivers, and the general’s cook, an African American named Booker. The official caravan consisted of four Dodge touring cars. Riding directly behind in broken-down Model Ts were correspondents from the New York Tribune, Chicago Tribune, and the Associated Press.

Sergeant Chicken

Villa hid out in a cave called the Cueva de Cozcomate. In great pain and unable to walk, the bandit leader stayed literally underground for two months while he recuperated. The mouth of the cave was camouflaged by branches and leaves. Relatives bought him food since no one else could be trusted with the secret. From his lair, the wounded Centaur of the North watched one day as an American cavalry patrol rode by.

Apache scouts were used on the campaign, some of them old warriors who had hunted down Geronimo in the 1880s. One of the most outstanding Apache scouts went by the unlikely name of Sergeant Chicken. His real name was Eskehwadestah, almost unpronounceable to whites. The Indians served the Punitive Expedition with relish since Apache-Mexican enmity dated back to the 18th century.

Under Fire from the Mexican Government

Villa had split his command into four groups, scattering them to avoid destruction. Those who went to Durango emerged from the Punitive Expedition relatively unscathed, but the ones who remained in Chihuahua were decimated by American forces. Two of Villa’s most trusted commanders, Candelario Cervantes and Julio Cardenas, were killed during the campaign. The latter’s demise was part of a hair-raising adventure that George Patton would recall—and lengthily recount—for the rest of his life (see the following article).

Although the soldiers weren’t aware of it at the time, the Punitive Expedition’s high-water mark came about a month before Patton’s adventure. On the morning of April 12, Major Frank Tompkins and K and M Troops of the 13th Cavalry entered Parral, 516 miles from the border. It would be the deepest any American soldier ever got into the Mexican heartland. A local Carranista general told Tompkins to leave, which he did without incident, but just outside town the government forces began firing on the American column. It ignited a running firefight in which the Americans, although outnumbered, managed to inflict heavy casualties on their attackers. Eventually, Tompkins and his men made a stand at Santa Cruz de Velegas, eight miles from Parral, before being rescued by elements of the 10th Cavalry under Major Charles Young, one of the few African American officers in the service.

When Pershing heard of the incident he was outraged, but the Mexican authorities refused to apologize. For safety’s sake, the general decided to consolidate his forces. His advance headquarters would be in Namiquipa, about 180 miles north of Parral and 90 miles south of his main base at Colonia Dublan.

The Last Glory of the Punitive Expedition

The Punitive Expedition had one final moment of glory, this time at a place called Ojos Azules. Major Robert L. Howze of the 11th Cavalry received a message from the townspeople that they were being threatened by Villistas. Howze responded with alacrity, pressing forward with 370 troopers. Howze found Villa’s men at Ojos Azules and launched an attack at dawn on May 5. Thirty Apache scouts led the way, dismounting and blazing away at the surprised bandits, many of whom had just been rudely awakened. Lieutenant A.M. Graham of Troop A, 11th Cavalry, gave the order, “Draw pistols,” and each trooper took his Colt Browning from his holster. The bugler sounded “Charge” and the 11th went forward at the gallop.

Panicky Villistas swarmed out of a cluster of buildings, trying to get to their horses. Another 30 or 40 climbed onto roofs to pour a hail of lead down on the horsemen. Graham took his horse over a fence and shot one bandit out of the saddle at point-blank range. Some Villistas tried to make a stand near some pine trees, but the troopers dismounted and returned fire. The battle was over in 20 minutes, with Villa’s men either dead or in full flight. Some 60 bandits were killed at Ojos Azules. Amazingly, there were no American casualties, even though the firing had been heavy. The last cavalry charge on the North American continent was an undeniable U.S. triumph.

Boyd’s Fatal Mistake

In hindsight, the Punitive Expedition should have withdrawn after Ojos Azules. Tensions were rising, and the longer the Americans stayed on Mexican soil, the greater was the possibility that an incident would trigger a full-scale war between the two angry countries. In June, just such an incident pushed the two countries to the very brink of war. Pershing found himself vastly outnumbered by gathering Carrancista forces, his 100-mile-long line of communication in danger of being cut. He dispatched Captain Charles C. Boyd and C Troop of the 10th Cavalry to reconnoiter.

Boyd wanted to ride through Carrizal, but Mexican General Felix Gomez told the American soldiers to fall back. “Tell the son of a bitch,” Boyd declared, “that we are going through.” It was a fatal error of judgment. Fighting soon broke out, and this time the Americans were defeated. The Buffalo Soldiers lost cohesion when most of their officers were killed or wounded. The action at Carrizal was a Mexican victory, although something of a Pyrrhic one, since 74 Mexican soldiers lay dead, including General Gomez. American losses were also heavy—12 troopers dead on the field, including Boyd, 10 wounded, and 24 captured. A neutral fact-finding commission later blamed the incident solely on Boyd.

From Mexico to Europe: The Punitive Expedition Withdraws

Huge anti-American demonstrations erupted in Mexican cities, and American newspapers joined a swelling chorus for war. Wilson and Carranza kept their heads. Carranza knew that Villa’s original plan was to get him in a war with the United States, and the white-bearded old politician was too canny for that. Wilson, increasingly concerned with German successes in the ongoing world war in Europe, had no wish to become bogged down in Mexico. Both sides pulled back, tensions cooled, and war was averted.

Pershing pulled back to Colonia Dublan, where he remained in camp for six months while the two governments worked out a mutually face-saving solution. To counteract boredom and a concomitant lack of discipline, Pershing ordered intensive training for the men, but the ceaseless Mexican windstorms took their toll on the soldiers’ morale. “We are all rapidly going crazy from lack of occupation and there is no help in sight,” Patton wrote his father in July. American public opinion reversed itself. “Through no fault of his own the ‘Pershing punitive expedition’ has become as much a farce from the American standpoint as it is an eyesore to the Mexican people,” declared the New York Herald. “Each day adds to the burden of its cost to the American people and to the ignominy of its position. General Pershing and his command should be recalled without further delay.”

The Punitive Expedition finally withdrew in February 1917. The soldiers may not have captured Pancho Villa, but they decimated his forces and gained combat experience under grueling conditions. A few months later, Pershing went on to become commander in chief of the American Expeditionary Force in World War I, leaving the dishonor of the Mexican campaign far behind.

The Columbus raid was the beginning of the end for Pancho Villa. He enjoyed a brief resurgence of popularity after the Americans went home, but the comeback was short-lived—as was Villa himself. Bought off by the Carranza government with land and a large hacienda so that he could retire in style, the wily old bandit could not escape his political enemies. On July 20, 1923, seven gunmen pumped 150 shots into Villa’s car as he drove through Parral. Sixteen bullets struck Villa’s body and another four hit him in the head, leaving Villa as dead as any of his long-ago victims in Columbus. It was a fitting end to an inglorious career.

This article by Eric Niderost first appeared in the Warfare History Network on September 24, 2016.

Image: General Francisco "Pancho" Villa (1877-1923) on horseback, during the Mexican Revolution. Possibly taken at the time of the Battle of Ojinga, Chihuahua, which took place in January 1914. Library of Congress/Bain News Service. Public Domain.


The Centennial of Pancho Villa’s Raid on Columbus, NM: Intersections of History, Historical Memory, and Forgetting

We´re excited to welcome our newest contributor, Brandon Morgan, to the blog. Today, he writes a great piece on the historical memory and ceremony. This post originally appeared in the blog, The Mexican Revolution: Memory, Culture, and History. -ed

Speakers and dignitaries assembled as the Villa Raid memorial got underway in Columbus on March 9, 1916.

Slowly and surely people arrived at the crossroads of New Mexico 9 and 11 where the old El Paso and Southwestern rail station stands. Today, the old depot houses artifacts and memorabilia from the turn of the twentieth century. Most specifically, it contains relics that gained significance on the early morning of March 9, 1916, when General Francisco “Pancho” Villa led about 480 men across the international boundary three miles
southwest of town.

One hundred years later, behind the historic train station, restored over the past few decades through the efforts of the Columbus Historical Society (CHS), a slight, cool breeze flapped the edges of the American flags draped across the replica of General Pershing’s review stand and the desert sun grew warmer. I arrived just as the CHS memorial ceremony to mark the centennial of Villa’s raid got underway. Like most of the other 150 or so attendees, I had traveled hundreds of miles to participate in the ceremony to honor the memory of the eighteen Americans who were killed during the course of the attack. Only a handful of the participants in the memorial hailed from Columbus.

Following a proclamation read by Columbus Mayor Philip Skinner and the presentation of the colors by a detachment of the U.S. Border Patrol, CHS President Richard Dean provided an overview of the events of the raid. Characterizing the villistas as “bandits,” and Villa himself as a disgruntled “former general,” Dean explained how they cut the border fence at about 4:00 am on March 9, 1916, and then battled members of the Thirteenth Cavalry and civilian Columbusites for the better part of two hours before the resistance led by Lieutenants Lucas and Castleman forced the villista retreat. Colonel Frank Tompkins then led a small contingent across the border in pursuit for about four more hours.

Lives of everyone in the town were shattered. Dean specifically recalled the harrowing experiences of civilians killed during the raid. He recounted the story of Charles C. Miller who was killed as he attempted to secure weapons from his drugstore across the street from the Hoover Hotel where he had been living. After her husband was shot down, Mrs. J.J. Moore hid in the brush out by her home when villistas shot her in the hip. Outside the Commercial Hotel, Villa’s men shot Charles DeWitt Miller—an out-of-town visitor—as he attempted to escape in his new Model T. Inside the hotel, male guests and William T. Ritchie, the hotel proprietor, faced threats and several—including Ritchie—were eventually forced downstairs to the street where they were executed.

Dean’s own grandfather, James T. Dean was killed during the raid as he attempted to check on his grocery store on Broadway street. To conclude his comments, Dean read an El Paso newspaper correspondent’s account of the slain soldiers’ caskets being loaded on the El Paso & Southwestern, written a couple of days after the raid. A four-piece brass band provided accompaniment, playing the songs mentioned by the correspondent in his account.

Following Dean’s remarks, Helen Patton, granddaughter of General George S. Patton, spoke of her grandfather’s assignment to General John J. Pershing’s Punitive Expedition tasked with hunting down Villa in Chihuahua in the months after the attack. Captain David Poe read the comments of one of Pershing’s descendants who was unable to attend personally, and General Salas of the New Mexico National Guard commented on the support provided by New Mexico guardsmen following the raid. To close the memorial, a roll call of the victims was made as audience participants answered for them. I answered for Charles D. Miller. The entire mood of the ceremony was one of solemnity and patriotism: pride in the military and the heroic stand of those in Columbus.

Roadrunner Food Bank truck pulls up to the Columbus park where locals wait for food distribution.

After the proceedings, participants fanned out to take the walking tour of the various sites that had been razed by the villistas in 1916. Others attended a screening of a new documentary film about Pancho Villa and General Pershing. Although I had taken the walking tour before, I wanted to be outside. As I wandered from marker to marker, I also couldn’t help but notice the large crowd of (mostly) Mexican residents of Columbus that had gathered in the village park. None of them had attended the memorial, although, I assume, that many of them trace their ancestry to the New Mexico-Chihuahua border region. Instead, they jovially conversed and visited as they waited for food and clothing from Catholic Charities and the Roadrunner Food Bank to be distributed. As I watched the crowd, a woman I recognized from the memorial walked past me and commented, “there is nothing for us up here.”

As a student of the New Mexico-Chihuahua border’s history, I was struck by the extent to which Mexican people were excluded and forgotten, even as the Anglo residents of town were heralded and memorialized. Columbus was founded in 1891 as an outgrowth of the Palomas colonization and cattle concessions granted just across the border in northwestern Chihuahua. Connections between Deming, Columbus, Palomas, and La Ascensión (part of a trans-border region known as the Lower Mimbres Valley) had characterized the 1890s and early years of the 1900s. The Pacheco family, among many others, maintained homes on both sides of the international boundary, and frequented both Columbus and Palomas. Festivities to mark the July 4 and September 16 national holidays had routinely included residents from both sides of the border.

Despite continued cooperation, by 1910, agents of the Columbus & Western New Mexico Company headed a deliberate campaign to (re)create Columbus as a space for white American family farmers that just happened to be on the border with Mexico. In their publications, they claimed that as of 1910 there were “less than five percent of the native, or Mexican, population in the valley.” Census counts, however, countered such claims (Morgan 2014, 489). All the while, the specter of the Mexican Revolution just across the border created tension, as well as economic opportunity in the form of the arms trade, for Columbus. Interestingly, Pancho Villa maintained an office in Columbus in 1913 and 1914, when he was at the height of his military prowess and popularity in both the United States and Mexico. Locals reported feeling a sense of safety due to his officers’ regular communication with Columbusites. Villa also had regular commercial dealings with Lithuanian immigrant Sam Ravel, who owned a mercantile and several other Columbus businesses. Ravel and Villa’s relationship subsequently fell apart indeed, many have speculated that Villa chose Columbus because he had a personal score to settle with Ravel over an arms shipment.

Another forgotten figure in the complex history of relations between Villa and Columbus is Juan Favela, a foreman for the Palomas Land and Cattle Company who lived in town. A few days prior to the raid, Favela warned Colonel Herbert Slocum, commanding officer of the Thirteenth Cavalry in Columbus, that Villa was planning an attack. For various reasons, Slocum ignored the warning. On the morning of the raid, as the Commercial Hotel was in the process of burning to the ground, Favela entered through the rear entrance and led the surviving guests and members of the Ritchie family to safety.

Many, if not most, of the villistas present during the raid can also be characterized as victims themselves. Following his devastating string of defeats at the hands of revolutionary rival Alvaro Obregón, Villa could no longer count on his reputation for invincibility. Neither could he count on raising soldiers to his side with ease. In late 1915 and early 1916, Villa began a series of brutal reprisals against people—even entire towns—who had once supported him. Rather than lose their lives, many men opted to join his forces. Apparently, Villa did not inform his impressed army that their actual goal was a small town on the U.S. side of the border. As became apparent in the subsequent trials of villista soldiers in Deming and Santa Fe, most of Villa’s forces believed that they were attacking carrancistas in Chihuahua when, in reality, they attacked Columbus.

As former newspaper editor Perrow G. Mosely reported in a letter to his sister shortly after the raid, Columbusites summarily executed several villistas located in town when the dust had settled. Even local people of Mexican heritage were hunted down or run out of town, due to suspicion of complicity with the villistas. Others were taken prisoner and then tried. Six villistas were condemned to hang following a trial in Deming in the late spring of 1916. Twenty-one others received pardons from New Mexico Governor Octaviano Larrazolo, himself a Chihuahua native, in 1919—a decision that proved to be controversial at the time. As is the case for many of today’s migrants and refugees, I can’t help but think that if any of us were placed in the same situation as the impressed villistas, we would have made the same decision in an effort to preserve the lives of our family members. Also, see this post on Jesús Paez, an 11-year old boy who survived the raid, but remained a cripple.


These photos show how America almost went to war with Mexico during WWI

U.S. soldiers at the Mexican border, May 24th, 1916. (Underwood and Underwood/Library of Congress)

As spring gave way to summer in 1916, the world was on fire. In Europe, the Allies were struggling to hold the Western Front. In the Middle East, the Ottoman Empire was caught between British troops in the north and an Arab uprising in the south. In North America, more than 100,000 National Guard troops were amassed on the Mexican border.

The military buildup followed an early-morning raid at the garrison town of Columbus, New Mexico. Ten soldiers and eight civilians were killed when the Mexican revolutionary leader General Francisco “Pancho” Villa attacked with almost 500 men. The revolutionaries suffered heavy losses and captured few supplies, but the raid wasn’t as much a calculated military strike as it was retaliation against America for withdrawing support for Villa.

The decade-long Mexican Revolution was a fractious mess of shifting alliances, as much for the combatants as for Presidents William Taft and Woodrow Wilson. Sympathies teeter-tottered as the American government tried to balance business interests with geopolitical concerns, always wary of both the leftist tendencies fueling successive revolutions and their dictatorial opponents. Relations were already at a low point after American troops occupied Veracruz, and sank deeper in the fall of 1915. Although Wilson had originally been sympathetic to Villa’s cause and tactics, he recognized that Venustiano Carranza, already in marginal control of the government, would provide a stable leadership for Mexico and hopefully end what had become a three-pronged civil war fought between Carranza, Villa, and Emiliano Zapata.

In January, soldiers under Villa dragged 17 American mining engineers from a train near Santa Isabel and executed them. Two months later, Villistas crossed the border to attack Columbus, and Wilson tapped General John J. Pershing to give chase. The de facto Mexican government was incensed but powerless to resist the incursion.

But even Pershing’s straightforward mission was caught up in the constantly shifting winds of the revolution. Carranza begrudgingly gave American troops permission to operate in the border state of Chihuahua but barred them from Mexican railways. Their supply lines were dependent on horse-drawn wagons after military trucks continued to break down in the rough terrain, and communication lines were constantly sabotaged. Worse yet, although Villa continued to order raids north of the border, U.S. troops had few engagements with his soldiers on Mexican soil. Instead they found themselves fighting Carranza’s troops, who wanted them out. On June 21, 1916, seven Americans were killed and 23 captured at the town of Carrizal. Wilson quickly negotiated an agreement with Carranza, and the search for Pancho Villa wound down over the next several months. In February of 1917, the last American troops returned home and General Pershing was soon sent to fight in Europe instead.

American field headquarters, near Namiquipa, 1916. (William Fox/Library of Congress)

General Pershing and General Bliss inspecting the camp, 1916. (William Fox/Library of Congress)

When One Man Attacked The USA With His Militia at His Back – Pancho Villa

In 1916 WWI was ravaging Europe. Neutral countries were on edge, striving to stay out of the conflict. Then the southern border of the United States was suddenly attacked, not by a major power, but by one man and his militia. He was Francisco Pancho Villa.

Very little is known about Villa’s early life. He was most likely born in 1878, to a poor family in Chihuahua, north central Mexico. As a young boy, he attended a local church school, but never took to education. When his father died, he began working as a sharecropper to support his mother. Then, after a wide variety of careers, from a butcher to mule herder, to railway foreman, he found his true calling: a bandit.

In 1910, at the outbreak of the Mexican Revolution, and subsequent civil war, Villa discovered that banditry and revolution went hand in hand. As a staunch supporter of the Madero Government, which took control during the civil war, Villa acted as a cavalry general, winning key victories for the still young government. In 1912, another General, Victoriano Huerta accused him of theft, calling him a bandit. He was ordered to be executed, but a telegram from President Madero saved Villa’s neck, just in the nick of time. He was instead imprisoned.

In prison, his education was completed by fellow disgraced revolutionaries, Gildardo Magaña and Bernardo Reyes who tutored him. After escaping on Christmas day, 1912, he fled to El Paso, Texas, to plot his revenge. Over the next three years, he went from outlaw to guerilla leader, to governor, to winner of the revolution. However, his success was short-lived.

Villa as a politician and revolutionary during the Mexican Revolution

The capital, Mexico City, was taken by his ally, Venustiano Carranza, who immediately consolidated power and began fighting against his former fellow revolutionary.

By the end of 1915, Villa was on the run, and the US under President Woodrow Wilson recognized Carranza as the rightful leader of Mexico. Villa was cut off, and in need of supplies and weapons to continue his fight against Carranza. He had been betrayed for the last time and would do anything to get back at his former ally.

Villa mounted on horseback 1914

On March 9, 1916, he ordered his troops to attack the border town of Columbus, New Mexico. It lay adjacent to Camp Furlong, and the 13th Cavalry Regiment, which had an armory full of weapons, and stables full of horses and mules. Villa’s men were driven back across the border, with almost 50 percent casualties but they captured large supplies of ammunition, rifles, horses and mules.

In response, US President Woodrow Wilson ordered the Punitive expedition to capture Villa and bring him to justice. General John J. Pershing was given the task. He quickly assembled his force and prepared to move across the border.

The town of Columbus, New Mexico, after the raid which sparked off the Punitive Expedition

Under his command was a provisional division, mostly made up of cavalry, with M1909 machine guns, M1903 Springfield rifles, and M1911 automatic pistols. In addition to ground troops, he was supplied with trucks and 8 Curtiss JN3 airplanes, to perform reconnaissance. Totaling 6,600 men, it was the first modern military unit in US history and the first time aircraft were used for such a task.

On March 15, the division marched out from Columbus, in two columns, heading south to Mexico.

General John Pershing while in camp during the expedition

Two weeks later, they made contact with Villa’s men. After a 55 mile march, Colonel George A. Dodd and 370 cavalry troops approached the town of Guerrero. 360 Villistas, as the Mexican guerrillas were known, scattered, fleeing south. Dodd sent half his troops to skirt round the other side of the town, to cut off their escape, while the rest of his troops attempted a charge at the front.

However, their horses were too fatigued to charge, and the brief battle turned into a pursuit. Over the next five hours, 75 of the Villistas were killed with only five wounded Americans. Villa’s men were outmatched, and the Americans hoped it would be a short and easy campaign.

American troops and trucks prepare to head across the border, 1916

Unfortunately, foul weather, excessive snow, and increasing opposition by Carranza, Mexico’s recognized leader, forced Pershing into adopting new strategies. When forces loyal to Carranza attacked his troops, he halted the flying column operations. Instead, he undertook to patrol a series of districts near the border. His troops were ordered to avoid any conflict with Carranza’s men.

On May 5, American troops achieved their greatest victory against the Villistas, killing 44 with no American wounded. Meanwhile, Villistas attacked the border town of Glenn Springs, Texas. It was exactly what the expedition was intended to prevent, but they were unable to stop it. While casualties were light, and hostages and property were recovered, the attack was an embarrassment for Pershing and his troops.

A Curtiss JN3 preparing for taking off in Casa Grandes

By May 9, the political backlash had reached its height, and Carranza’s Secretary of War and the Navy, Álvaro Obregón, met with American delegates in Texas. He stated that if the American troops did not leave northern Mexico, the Mexican government would have no choice but to attack their supply lines, and destroy their force. Pershing was ordered to withdraw, but on May 11 the order was rescinded. The US troops pulled back to just south of the border, waiting to see what would happen.

Mexican forces then harassed the American troops, and the US prepped for war. Luckily diplomacy won the day, and the crisis was averted. Pershing’s troops were kept in Mexico as encouragement for the Carranza Government to put more effort into finding Villa, but to no avail. In January 1917, the expedition withdrew.

The long march back to the United States: American troops withdrawing from Mexico, having failed to capture Villa

While the expedition failed in its goal of capturing and putting Villa on trial, it did prevent him from gaining any further support. 169 Villistas were killed, approximately 115 were wounded, and 19 were captured. It severely weakened the Guerrilla leader’s ability to operate freely, and by 1919 he had retired from the raiding life.

The car Villa was killed in, 1923

Just as important was the fact that the expedition had given the US vital experience in military actions, combining aircraft, trains, cavalry, and trucks for the first time. Of those involved in the event two famous generals arose. John J. Pershing led the US Military in WWI (which they entered only a few months later) and George S. Patton, a general famous for his skill with armor and quick troop movements during WWII.

Pancho Villa was assassinated in 1923, after getting involved in Mexican Politics for the final time.


Trouble brews

In early 1916, Columbus was a growing town of about 400 residents. It had a school with 12 grades, three hotels, a bank, two mercantile stores, a grocery store, two drugstores, a hardware store, two churches, a lumberyard, a blacksmith shop and restaurants.

The modern age had arrived, represented by a Ford automobile dealership and a Coca-Cola bottling plant.

With revolution raging to the south, rumors of attack had become common. Townspeople prepared by conducting drills, finding the shortest route from home to the town’s more substantial brick and adobe buildings where family members could find a measure of safety.

The U.S. government, taking defensive measures, had established military camps along the Southwest border.

In Columbus, Army tents for enlisted soldiers in the 13th Cavalry were lined up across the railroad tracks from the town’s southern border. Col. Herbert J. Slocum, who lived in Columbus with most of the officers, had about 350 soldiers in camp.

Slocum was prevented from sending soldiers into Mexico by presidential policy. So, he and his soldiers scoured newspapers, questioned travelers from Mexico, pumped Mexican border guards and even paid a Mexican cowboy to find Villa’s force and report its location. Unfortunately for Slocum, most of his intelligence indicated Villa was moving away from Columbus.

In fact, Villa had targeted the town.

Villa’s motives are not entirely clear. However, historians agree that a number of factors likely contributed to his resolve.

President Woodrow Wilson had allowed Villa rival Venustiano Carranza to use U.S. railroads for troop transport. Carranza’s forces had traveled through Columbus into Arizona and on to Agua Prieta, Mexico, to hand Villa a significant defeat — one of many he was suffering at the time.

“It was a huge blow to his ego,” Dean said.

Some historians believe Villa was trying to provoke war between Carranza’s Mexico and the United States.

Villa felt he had protected U.S. residents and businesses in northern Mexico and saw Wilson’s move as a betrayal. And, after the mounting losses, Villa was reportedly low on provisions — weapons, ammunition, horses, food and other supplies.

Personal revenge may even have played a role. Sam Ravel, who owned a hotel and a general store in Columbus, allegedly accepted money from a Villa agent in 1913 for arms and ammunition. When Wilson banned the sale of those items to Mexican nationals, according to some accounts, Ravel kept the money without supplying the merchandise.

Whatever his motivation, Villa sent two spies to walk the streets of Columbus the day before the raid. They informed Villa his army would face only about 30 to 50 soldiers.

“Pancho Villa would never have done this if he had the correct intelligence,” Dean said.


March 9 1916 – Pancho Villa and His Men Attack Columbus, New Mexico

Shortly before daylight on March 9, 1916, some 500 Mexican guerillas moved through the darkness outside Columbus, New Mexico. Led by Pancho Villa, a revolutionary looking for revenge after betrayal by the United States government, the men set the small town on fire and killed 18 Americans before retreating into Mexico. The attacks — the largest assault on the continental US by a foreign force until the hijackings September 11, 2001– nearly led to war between the North American neighbors.

Born in the state of Chihuahua in north-central Mexico, Villa spent much of his youth acting as a part-time criminal. By his late teens, he was an outlaw riding through the neighboring state of Durango with a group of robbers. When caught at the age of 24, Villa managed to avoid prosecution and secured a position in the federal army instead — one he ran away from within months of his appointment. From 1903 until 1910, he moved through society as a sort of gentleman thief, bouncing back and forth between legal and illegal ventures based mostly on his whims until a chance meeting with Abraham Gonzalez helped Villa focus his energies.

According to Gonzalez, Villa could become a Robin Hood-like figure if he wanted, subverting the rule of Mexican dictator Porfirio Diaz by attacking wealthy landowners and, when possible, sharing the property amongst peasants and soldiers. Intrigued by the possibilities and eager to see Diaz ousted, Villa joined the revolutionaries in the north and helped drive Diaz into hiding.

The leadership vacuum created by Diaz’s flight left many hungry for the seat of power. Francisco Madero, whom Villa supported, took over as President of Mexico in 1911 and held the office for just 15 months until a plot by his former general, Victoriano Huerta, led to his assassination. Huerta quickly proclaimed himself the interim leader, angering a number of Mexicans loyal to the dead president.

Villa himself was furious. Opting to join Venustiano Carranza’s and follow his Plan of Guadalupe to remove Huerta, Villa suppressed his reservations about Carranza for the sake of avenging Madero. Even with his misgivings, Villa served admirably as the head of the Division del Norte, planning and executing raids on behalf of the Constitutionalists for months. Immensely popular with those living closer to the border with the US, he found willing recruits at almost every turn.

About the same time, President of the United States Woodrow Wilson began to exert diplomatic pressure on Carranza’s behalf. Calling Huerta’s administration a “government of butchers,” Wilson removed the US ambassador for helping bring Huerta to power and offered help to the rebels by way of weapons and other supplies. Carranza would ride the support to victory, taking over as leader in August 1914.

By that time, Villa had gone from being suspicious of Carranza to hating him outright. Once Carranza’s involvement in the murder of Gonzalez, Villa’s close friend from his days in Chihuahua, was confirmed, he could not stand to see the man in power. Coordinating with his fellow rebel Emiliano Zapata, who led the southern armies, peasant armies continued to strike out at government officials and create problems for administrators.

Watching from afar for the better part of a year, Wilson felt unsatisfied with the heavy-handed policies Carranza employed. Though he, like Villa, knew Carranza to only be marginally better than Huerta, Wilson hoped to see stability and progress toward a democratically-elected government in Mexico. In a decision that would come back to haunt him later, Wilson initially opted to back Villa’s forces before changing his mind in late 1915 because he believed Carranza was finally on the right track.

Undermined by the Americans, Villa fled into the mountains of Chihuahua with 200 loyal men at his side. Determined to make Wilson pay for his slight, the Villistas launched an assault on a train moving past Santa Isabel and killed 18 American workers around mid-January 1916. The lone survivor passed details along to the press, forcing Villa to admit he ordered the raid, though he refused to say he wanted the riders slaughtered.

Not yet content with the havoc he had caused, Villa set to work with his guerillas — suddenly a force of 500 after his gruesome success — for an audacious raid into the US. According to historians, it seems logical Villa believed the assault would serve two purposes: 1) striking fear into the Americans living near the border with Mexico and 2) allowing his soldiers to grab supplies from the military outpost in the small New Mexico settlement of Columbus. (No record exists of Villa’s true intentions.)

Camped near Palomas, Mexico, three miles south of Columbus, Villa and his men waited for information about the contingent of US Army soldiers stationed within the town. Informed the defenders amounted to just 30 men, the group of about 500 moved to the north during the early morning hours of March 9, 1916. Riding into Columbus from two directions, the Mexicans shouted “Viva Villa!” while grabbing whatever valuables or weapons they could carry and throwing torches on American homes.

Though most of the residents and soldiers were asleep — the assault started around 4:15am — the garrison recovered quickly to pursue the Villistas. Unknown to the raiders, the scouts had only spotted a small group of the Army unit on site. Some 330 men were available to pursue the attackers and, led by a wounded Major Frank Tompkins, the 13th Cavalry inflicted severe casualties on the retreating Mexicans.

After an hour’s worth of fighting, Villa stood in front of his men and proclaimed the mission a victory. Based on the additional horses and military equipment stolen, one would find it difficult to disagree. He had, however, lost 80 men and seen an additional 100 wounded, a significant portion of his fighting force. Further, the Villistas’ action angered the even-tempered Wilson and invited a full military response.

Six days after Villa crossed into the US, General John Pershing received orders from the American President to lead a 5,000-man hunting party after the outlaw and his men. On March 19th, pilots from the 1st Aero Squadron were in the air over northern Mexico attempting to find Villista encampments as American soldiers marched across the border and fanned out across Chihuahua in two “flying columns.”

Almost immediately, disputes arose between the neighboring governments. Carranza’s administration, wary of having Pershing on their soil, prevented the Army from using Mexican railroads for supply. Trains were forced to stop at the US-Mexico border and unload their cargo onto trucks for transport into Chihuahua. Through a series of battles during the latter half of 1916 and early 1917, the Americans inflicted heavy casualties but were unable to capture the man himself.

Carranza, impatient with the US pursuing a Mexican citizen in his country for so long, withdrew permission for Pershing to continue operating south of the border in late January 1917. It was just as well, as far as Wilson was concerned — the deterioration of the Americans’ relationship with Germany meant he needed the soldiers to begin training for entry into World War I.

Villa would never again venture onto American soil, instead choosing to retire from public life after Carranza was killed in May 1920. Granted a 25,000-acre estate in Chihuahua as part of the agreement to step away from politics, he received a generous pension from the interim government. While driving through the town of Parral on July 20, 1923, Villa was assassinated by seven gunmen. In the decades after his death, he would be elevated to the status of national hero by Mexicans and cult figure to others — his raid is celebrated by, of all people, the citizens of Columbus to this day.

632 – The Last Sermon of the Prophet Muhammad occurs

1933 – President of the United States Franklin D. Roosevelt begins the New Deal by submitting the Emergency Banking Act to Congress

1934 – Yuri Gagarin, a Soviet cosmonaut and the first man in space, is born

1945 – The US Army Air Forces begin the Bombing of Tokyo, one of the most destructive raids in history

1959 – The American International Toy Fair sees the debut of the Barbie doll

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Villa was assassinated when he was 45 years old

Although he had evaded American troops, Villa's own forces were scattered as a result. After a series of losses, Villa retired to the mountains where he'd fled as a young man. He lived in a collective, with families and a few followers, as John Mason Hart, Moores professor of history at the University of Houston, told How Stuff Works. Of course, there are stories of Villa's hidden cache of gold somewhere in the mountains, but it's never been found. He had at least seven wives over the course of his life perhaps as many as 75.

On July 20, 1923, Villa was driving home with a few friends when seven men opened fire. Villa died in the assassination, struck by 16 bullets, reports True West. He was 45 years old.

Hero or villain? Revolutionary or opportunistic bandit? As Marshall Trimble, official historian of Arizona, wrote, "Pancho Villa was the 'Good, Bad and the Ugly,' all rolled into one. Like others of his ilk, Villa was a product of his time, and should be judged that way."


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