Début de l'insurrection du ghetto de Varsovie

Début de l'insurrection du ghetto de Varsovie

À Varsovie, en Pologne, les forces nazies qui tentent de nettoyer le ghetto juif de la ville se heurtent à des tirs de combattants de la résistance juive et le soulèvement du ghetto de Varsovie commence.

Peu de temps après le début de l'occupation allemande de la Pologne, les nazis ont forcé les citoyens juifs de la ville dans un « ghetto » entouré de barbelés et de gardes SS armés. Le ghetto de Varsovie occupait une superficie de moins de trois kilomètres carrés mais abrita bientôt près de 500 000 Juifs dans des conditions déplorables. La maladie et la famine ont tué des milliers de personnes chaque mois, et à partir de juillet 1942, 6 000 Juifs par jour ont été transférés au camp de concentration de Treblinka. Bien que les nazis aient assuré aux Juifs restants que leurs parents et amis étaient envoyés dans des camps de travail, le bruit a rapidement atteint le ghetto que la déportation vers le camp signifiait l'extermination. Un groupe de résistance clandestin a été établi dans le ghetto - la Jewish Combat Organization (ZOB) - et des armes limitées ont été acquises à grands frais.

Le 18 janvier 1943, lorsque les nazis sont entrés dans le ghetto pour préparer un groupe au transfert, une unité du ZOB leur a tendu une embuscade. Les combats ont duré plusieurs jours et un certain nombre de soldats allemands ont été tués avant de se retirer. Le 19 avril, le dirigeant nazi Heinrich Himmler a annoncé que le ghetto devait être vidé de ses habitants en l'honneur de l'anniversaire d'Hitler le lendemain, et plus de 1 000 soldats S.S. sont entrés dans l'enceinte avec des chars et de l'artillerie lourde. Bien que bon nombre des 60 000 habitants juifs restants du ghetto aient tenté de se cacher dans des bunkers secrets, plus de 1 000 membres du ZOB ont rencontré les Allemands avec des coups de feu et des bombes artisanales. Subissant des pertes modérées, les Allemands se sont d'abord retirés mais sont rapidement revenus et, le 24 avril, ont lancé une attaque tous azimuts contre les Juifs de Varsovie.

Des milliers de personnes ont été massacrées alors que les Allemands progressaient systématiquement dans les ghettos, faisant exploser les bâtiments un par un. Le ZOB se dirigea vers les égouts pour continuer le combat, mais le 8 mai leur bunker de commandement tomba aux mains des Allemands et leurs chefs résistants moururent par suicide. Le 16 mai, le ghetto était fermement sous contrôle nazi et la déportation massive des derniers Juifs de Varsovie vers Treblinka commença. Pendant le soulèvement, quelque 300 soldats allemands ont été tués et des milliers de Juifs de Varsovie ont été massacrés. Pratiquement tous ceux qui ont survécu au soulèvement pour atteindre Treblinka étaient morts à la fin de la guerre.

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Yom HaShoah

Yom Hazikaron laShoah ve-laG'vurah (hébreu : יום הזיכרון לשואה ולגבורה ‎, allumé. « Jour du souvenir de l'Holocauste et de l'héroïsme »), connu familièrement en Israël et à l'étranger comme Yom HaShoah (יום השואה) et en anglais comme Jour du souvenir de l'Holocauste, ou Journée de l'Holocauste, est considéré comme le jour de commémoration d'Israël pour les quelque six millions de Juifs qui ont péri dans l'Holocauste à la suite des actions menées par l'Allemagne nazie et ses collaborateurs, et pour la résistance juive au cours de cette période. En Israël, c'est une journée commémorative nationale. Les premières commémorations officielles ont eu lieu en 1951, et la célébration de la journée a été ancrée dans une loi adoptée par la Knesset en 1959. Elle a lieu le 27 Nisan (chute en avril ou mai), à moins que le 27 ne soit adjacent à le sabbat juif, auquel cas la date est décalée d'un jour. [2]


Contenu

Le ghetto de Varsovie était le plus grand ghetto de la Seconde Guerre mondiale dans toute l'Europe occupée par les nazis, avec plus de 400 000 Juifs entassés sur une superficie de 3,4 km², soit 7,2 personnes par pièce. [5] La police nazie a conduit la plupart des déportations massives des détenus du ghetto à Treblinka via des trains pendulaires transportant jusqu'à 7 000 victimes chacun. [4] Chaque jour, des trains composés de wagons couverts surchargés partaient deux fois du point de collecte ferroviaire (Umschlagplatz en allemand) le premier tôt le matin et le second en milieu d'après-midi. [4] Le camp d'extermination a reçu la plupart des victimes entre le 23 juillet et le 21 septembre 1942. [6] [7] [8] Le Grossaktion (opération de grande envergure) était dirigée dans la capitale par le SS- und Polizeiführer Ferdinand von Sammern-Frankenegg, commandant de la région de Varsovie depuis 1941. [9]

Le tournant de la vie du Ghetto est le 18 avril 1942, marqué par une nouvelle vague d'exécutions massives par les SS.

Jusqu'à ce jour, si difficile que fût la vie, les habitants du ghetto sentaient que leur quotidien, les fondements mêmes de leur existence, reposaient sur quelque chose de stabilisé et de durable. Le 18 avril, la base même de la vie de ghetto a commencé à bouger sous les pieds des gens. Tout le monde comprenait maintenant que le ghetto allait être liquidé, mais personne n'avait encore compris que toute sa population était vouée à la mort. — Marek Edelman [10]

Le 19 juillet 1942, le chef SS Heinrich Himmler ordonna à Friedrich-Wilhelm Krüger, le commandant SS en charge du gouvernement général, de procéder à la « réinstallation de toute la population juive du gouvernement général avant le 31 décembre 1942 ». [11] Trois jours plus tard, le 22 juillet 1942, les SS allemands, dirigés par le « commissaire à la réinstallation » Sturmbannführer Hermann Höfle, convoquèrent une réunion du Conseil juif du ghetto Judenrat et informèrent son chef Adam Czerniaków de la « réinstallation à l'Est ». Czerniakow, qui s'est suicidé après avoir pris connaissance du plan, a été remplacé par Marc Lichtenbaum. [12] La population du ghetto n'a pas été informée de la situation réelle. Ce n'est qu'à la fin de 1942 qu'ils ont compris que les déportations, supervisées par la police juive du ghetto, étaient vers le camp de la mort de Treblinka et non dans un but de réinstallation. [dix]

Au cours des deux mois de l'été 1942, environ 254 000 à 265 000 [1] détenus du ghetto, hommes, femmes et enfants, ont été envoyés à Treblinka et y ont été exterminés (ou au moins 300 000 selon différents comptes, peut-être, avec l'inclusion du ghetto tombant considérée comme par de nombreuses parties de l'opération). [2] [13] [14] Le nombre de morts parmi les habitants juifs du ghetto pendant la Grossaktion aurait été difficile à comparer même avec la liquidation du ghetto au printemps de l'année suivante pendant et après le soulèvement du ghetto, au cours de laquelle environ 50 000 personnes ont été tuées. Les Grossaktion fait cinq fois plus de victimes. Le véritable rasage du ghetto n'a pas entraîné la destruction de la population juive de Varsovie autant que la Grossaktion de l'été 1942. [3]

Pendant huit semaines, les expéditions ferroviaires de Juifs vers Treblinka se sont poursuivies sans interruption : 100 personnes par camion à bestiaux, 5 000 à 6 000 chaque jour, y compris des patients hospitalisés et des enfants d'orphelinats. Le Dr Janusz Korczak, un célèbre éducateur, les a accompagnés en août 1942. Des amis et des admirateurs polonais lui ont offert une chance d'échapper aux déportations, mais il a plutôt choisi de partager le sort de son peuple. [15] [16] À l'arrivée à Treblinka, les victimes dépouillées ont été dépouillées de leurs vêtements et dirigées vers l'une des dix chambres déguisées en douches. Là, ils ont été gazés à mort par lots de 200 avec l'utilisation de gaz monoxyde (le Zyklon B a été introduit à Auschwitz quelque temps plus tard). En septembre 1942, de nouvelles chambres à gaz furent construites à Treblinka, pouvant tuer jusqu'à 3 000 personnes en seulement 2 heures. Il était interdit aux civils de s'approcher de la zone. [10] [17] [18] [19]

La fin tragique du ghetto n'aurait pas pu être changée, mais le chemin vers celui-ci aurait pu être différent sous un leader plus fort. Il ne fait aucun doute que si le soulèvement du ghetto de Varsovie avait eu lieu en août-septembre 1942, alors qu'il y avait encore 300 000 Juifs, les Allemands auraient payé un prix beaucoup plus élevé. — David J. Landau [20]

Beaucoup des Juifs restants dans le ghetto de Varsovie ont décidé de se battre, et beaucoup ont été aidés par la résistance polonaise. [21] [22] L'organisation juive de combat (ŻOB, hébreu : הארגון היהודי הלוחם ‎) a été formée en octobre 1942 et chargée de résister à toute future déportation. Il était dirigé par Mordechai Anielewicz, 24 ans. Pendant ce temps, l'armée de l'intérieur polonaise, Armia Krajowa (AK), a commencé à faire entrer en contrebande des armes, des munitions et des fournitures dans le ghetto pour le soulèvement. [10] [21] Von Sammern-Frankenegg a été relevé de ses fonctions par Heinrich Himmler le 17 avril 1943 et remplacé par le SS- und Polizeiführer Jürgen Stroop. [23] [24] Stroop a succédé à von Sammern-Frankenegg à cause de son offensive infructueuse contre le Ghetto souterrain. [25]

Ferdinand von Sammern-Frankenegg, en charge de la Grossaktion, a été traduit en cour martiale par Himmler le 24 avril 1943 pour son incompétence et envoyé en Croatie, où il est mort dans une embuscade partisane. [25] Jürgen Stroop a reçu la Croix de fer de première classe par le commandant suprême de la Wehrmacht, le maréchal général Wilhelm Keitel, pour son « expédition meurtrière » (Alfred Jodl). [26] Après la guerre, Stroop a été jugé pour crimes de guerre par les Américains, reconnu coupable et condamné à mort. Son exécution n'a pas eu lieu à la place, il a été remis aux autorités polonaises pour un nouveau procès. Il a de nouveau été reconnu coupable et condamné à mort en Pologne et exécuté sur le site du ghetto de Varsovie le 8 septembre 1951.


Note de l'éditeur: William Morrow vient de publier le nouveau livre extraordinaire de Judy Batalion, La lumière des jours : l'histoire inédite des combattantes de la résistance dans les ghettos d'Hitler, qui a été sur le New York Times et d'autres listes de best-sellers. Nous sommes ravis que le Dr Batalion ait accepté d'adapter des parties du livre dans un essai sur Vladka Meed, l'une des douze combattantes de la résistance décrites dans le livre, qui a survécu à la lutte contre les nazis pour émigrer aux États-Unis en 1946. Éditeurs Hebdomadaire a fait l'éloge du livre, affirmant qu'il "rend un vibrant hommage à" l'étendue et la portée du courage féminin. ""

Née Feigele Peltel, Vladka Meed était une femme juive de 21 ans vivant dans le ghetto de Varsovie lorsque les déportations ont commencé en 1942. Avec l'aimable autorisation du Musée mémorial de l'Holocauste des États-Unis.

Ce serait un euphémisme grotesque de dire que le temps presse pour Vladka Meed (née Feigele Peltel), une femme juive de 21 ans vivant dans le ghetto de Varsovie. C'était l'été 1942 et le principal Action, un euphémisme nazi pour la déportation massive et le meurtre de Juifs, avait commencé. Cela a commencé le « Sabbat sanglant » en avril, lorsque des unités SS ont envahi le ghetto de Varsovie la nuit et, suivant des listes de noms préparées à l'avance, ont rassemblé puis assassiné l'intelligentsia.

A partir de ce moment, tout le ghetto est devenu un champ de bataille et la terreur régnait. En juin, un ami de Vladka est arrivé avec des nouvelles de l'existence de Sobibor, un autre camp de la mort, à 150 milles à l'est. Il y avait des rumeurs de catastrophe imminente, des histoires de rafles, des fusillades constantes. En tant que membre du Bund, un parti socialiste juif en Pologne, Vladka a aidé à imprimer un journal clandestin et à diffuser des informations.

Un petit garçon, un passeur, leur a dit que l'autre côté du mur entourant le ghetto était bordé de soldats allemands et ukrainiens. Les Juifs étaient submergés par la peur et la confusion.

Et puis l'affiche est apparue.

Les Juifs s'entassaient dans les rues autrement désertes pour lire par eux-mêmes : quiconque ne travaillait pas pour les Allemands serait déporté. Vladka a passé des jours à courir dans le ghetto, frénétique, à la recherche de papiers de travail, de « papiers de vie » pour elle et sa famille. Des centaines de Juifs angoissés guettés dans la chaleur torride, poussant, attendant devant les usines et les ateliers, désespérés pour n'importe quel travail, n'importe quels papiers. Des wagons remplis d'enfants en pleurs pris à leurs parents passaient.

"La peur de ce qui nous attendait a émoussé notre capacité à penser à tout sauf à nous sauver nous-mêmes", a écrit plus tard Vladka.

Sentant la futilité de se tenir debout dans des files interminables, Vladka était ravi de recevoir un message d'un ami clandestin. Elle devait apparaître avec des photos d'elle-même et de sa famille, et recevrait des cartes de travail. Elle a couru à l'adresse. A l'intérieur, épaisse fumée de cigarette et pandémonium. Vladka a repéré les dirigeants du Bund et a appris comment ils avaient obtenu de fausses cartes de travail et tentaient de mettre en place de nouveaux ateliers, le tout pour aider à sauver la jeunesse. Mais les dirigeants pensaient que se cacher était toujours le meilleur pari, même si être retrouvé par les nazis signifiait une mort certaine.

Et puis, panique : le bâtiment a été encerclé. Vladka a couru pour récupérer les papiers de travail falsifiés et a réussi à rester avec un groupe qui a soudoyé un garde – un spectacle courant alors que de plus en plus de Juifs étaient arrachés et résistaient toujours de toutes les manières possibles, a remarqué Vladka. Les déportations s'enchaînent. Les gens attendaient avec terreur que leur rue soit bloquée, puis beaucoup ont essayé de se cacher, rampant sur les toits ou s'enfermant dans des caves et des greniers.

Les Juifs ont été invités à se présenter volontairement à la umschlagplatz — le point de départ à partir duquel les Juifs étaient déportés vers les camps de la mort — pour recevoir trois kilos de pain et un kilo de marmelade. Encore une fois, les gens espéraient et croyaient que c'était pour le mieux. Beaucoup, affamés et désolés, désireux de rester avec les membres de leur famille, y sont allés – et ont été emmenés et tués.

Et puis, sa rue. Vladka a couru pour se cacher, mais un autre cacheur a décidé d'ouvrir la porte verrouillée lorsque les soldats l'ont frappée. Résignée à son sort, cherchant dans la foule sa famille, qui cachait quelques maisons, Vladka a été parquée à la «sélection» et a remis le papier de travail griffonné d'un ami. Pour une raison miraculeuse, il a été accepté. Elle a été envoyée à droite, pour vivre. Sa famille, à gauche.

Cinquante-deux mille Juifs ont été déportés du ghetto de Varsovie au premier Action. Le lendemain, les membres de Freedom, un groupe de jeunes sionistes socialistes qui menaient des activités clandestines, ont rencontré des dirigeants communautaires pour discuter d'une réponse. Ils ont proposé d'attaquer la police juive - qui n'était pas armée - avec des matraques. Ils voulaient aussi inciter à des manifestations de masse. Encore une fois, les dirigeants les ont avertis de ne pas réagir à la hâte ou de contrarier les Allemands, avertissant que les meurtres de milliers de Juifs seraient sur la tête des jeunes camarades.

Aujourd'hui, face à de tels massacres, les mouvements de jeunesse ont le sentiment que les adultes sont scandaleux par leur frilosité.

Qui se souciait s'ils secouaient le bateau? Ils ont fait naufrage et ont coulé rapidement.

À partir d'avril 1942, lorsque les unités SS ont envahi le ghetto pour la première fois et ont rassemblé et assassiné l'intelligentsia, les résidents juifs ont été continuellement rassemblés pour être déportés à Varsovie. Wikicommons

Vladka glisse du côté aryen

Accablé de chagrin et engourdi, Vladka est allé travailler dans l'un des ateliers qui sont restés ouverts. Les conditions étaient brutales : épuisement, coups, inspections et rafles, faim et terreur constante. Toute personne prise au ralenti ou qui semblait trop vieille ou trop jeune pour travailler – la mort.

Pendant ce temps, ses camarades bundistes ont renforcé leurs unités de combat. Vladka a été approché par le leader, Abrasha Blum, et invité à une réunion de résistance. En raison de ses cheveux raides et châtain clair, de son petit nez et de ses yeux gris-vert, on a demandé à Vladka d'aller "sous couverture" et de déménager illégalement du côté aryen où elle prétendrait être chrétienne et aiderait l'effort clandestin. L'idée de quitter l'horrible ghetto la remplissait d'exaltation.

Une nuit du début de décembre 1942, Vladka reçut l'annonce qu'elle devait partir avec une brigade de travail le lendemain matin et apporter avec elle le dernier bulletin souterrain du Bund, qui contenait une carte détaillée de Treblinka. Elle cacha les pages dans sa chaussure, puis trouva un chef de brigade qui accepta ses 500 złotys et l'intégra avec le groupe qui attendait l'inspection à la porte du ghetto dans le froid glacial.

Tout allait bien jusqu'à ce que le nazi qui inspectait Vladka décide qu'il n'aimait pas son visage. Ou, peut-être, l'aimait trop. Elle a été retirée de la formation de la brigade et dirigée vers une petite pièce, ses murs tapissés d'éclaboussures de sang et de photographies de femmes à moitié nues. Le nazi l'a fouillée et l'a obligée à se déshabiller.

Elle n'avait qu'à garder sa chaussure. . .

« Enlever vos chaussures ! » aboya-t-il. Mais juste à ce moment-là, un autre Allemand s'est précipité pour informer son bourreau qu'un Juif s'était échappé, et les deux se sont envolés. Vladka s'est habillée rapidement et s'est glissée dehors, disant au gardien à la porte qu'elle avait réussi l'inspection. Elle a ensuite rencontré des camarades du côté aryen et a commencé son travail en établissant des contacts avec des non-Juifs, en trouvant des endroits où vivre et se cacher pour les Juifs et en se procurant des armes.

Le soulèvement du ghetto commence

Lorsque la nouvelle Aktion nazie a soudainement commencé le 18 janvier, les camarades juifs n'ont pas eu le temps de se réunir et de décider d'une réponse. Plusieurs membres ne savaient pas où ils étaient censés être stationnés. La plupart des unités n'avaient pas accès aux armes, à l'exception des bâtons, des couteaux et des barres de fer. Chaque groupe était seul, incapable de se connecter.

Mais il n'y avait pas de temps à perdre. Deux groupes ont improvisé et se sont lancés directement dans l'action. Certains des combattants de la Jeune Garde, hommes et femmes, ont reçu l'ordre de sortir dans les rues, de se laisser attraper et de se faufiler parmi les rangées de Juifs qu'on conduisait vers l'umschlagplatz.

Sur commande, les combattants ont sorti leurs armes dissimulées et ont ouvert le feu sur les Allemands qui marchaient à proximité. Ils leur ont lancé des grenades tout en criant à leurs compatriotes juifs de s'échapper. Quelques-uns l'ont fait. Selon le récit de Vladka, « La masse des déportés est tombée sur les soldats allemands bec et ongles, en utilisant les mains, les pieds, les dents et les coudes.

Inutile de dire que la poignée de pistolets des rebelles n'était pas à la hauteur de la puissance de feu supérieure des Allemands. Les résultats furent tragiques, mais l'influence de ces actions fut immense : des Juifs avaient tué des Allemands.

De 1940 à 1942, Meed a utilisé une fausse carte d'identité qui lui a permis d'accéder au côté aryen de Varsovie, où elle a fait passer des armes aux combattants juifs et a aidé les Juifs à s'échapper du ghetto. Avec l'aimable autorisation du Musée mémorial de l'Holocauste des États-Unis.

À Varsovie, des membres clandestins du côté aryen ont passé des mois à essayer d'obtenir des armes. Se faisant passer pour des Polonais, ils utilisaient des sous-sols ou des restaurants de couvent pour des réunions tranquilles, changeant de sujet chaque fois que la serveuse s'approchait. Vladka Meed a commencé par faire entrer en contrebande des limes métalliques dans le ghetto – celles-ci étaient destinées aux Juifs afin que s'ils étaient poussés dans un train pour Treblinka, ils puissent couper à travers les barreaux des fenêtres et sauter.

Une fois, Vladka a dû reconditionner trois cartons de dynamite dans des emballages plus petits et les faire passer à travers la grille d'une fenêtre d'usine dans la sous-cave d'un bâtiment qui bordait le ghetto. Alors qu'elle et le gardien gentil, qui avait été soudoyé avec 300 zlotys et un flacon de vodka, travaillaient frénétiquement dans l'obscurité, « le gardien tremblait comme une feuille », se souvient-elle. "Je ne prendrai plus jamais une telle chance", a-t-il marmonné quand ils ont terminé, trempés de sueur. Quand Vladka est partie, il lui a demandé ce qu'il y avait dans les paquets.

« De la peinture en poudre », a-t-elle répondu, prenant soin de ramasser de la dynamite renversée sur le sol.

Les enfants étaient souvent tués en premier, il était donc prioritaire de sortir clandestinement

Vladka Meed a commencé à secourir les enfants alors que le ghetto était encore intact. Les nazis étaient particulièrement brutaux avec les enfants, qui représentaient l'avenir juif. Les garçons et les filles, qui n'étaient pas utiles pour le travail des esclaves, ont été parmi les premiers Juifs à être tués.

Avec deux autres coursiers bundistes - Marysia (Bronka Feinmesser), une opératrice téléphonique à l'hôpital juif pour enfants, et Inka (Adina Blady Szwajger), une pédiatre, Vladka a essayé de placer les quelques enfants juifs restants de Varsovie dans des familles polonaises. Ces femmes ont pris les enfants des bras de leurs mères en pleurs – des mères qui avaient déjà sauvé leurs fils et leurs filles maintes et maintes fois, des mères qui savaient que cela pourrait être leur dernier adieu, mais savaient aussi que les chances de survie de leurs enfants étaient probablement meilleures du côté aryen.

Les enfants juifs devaient traverser le mur, garder leur identité secrète, prendre de nouveaux noms et ne jamais mentionner le ghetto. Ils ne pouvaient pas poser de questions ou se livrer à un babillage enfantin. Et les familles d'accueil devaient s'engager et ne pas se retirer à la dernière minute.

Après le soulèvement du ghetto de Varsovie de 1943, une fois le ghetto rasé, les résistants du côté aryen étaient désemparés - le soulèvement avait été leur raison d'être. La puanteur du brûlé persistait et les Allemands étaient partout, recherchant et arrêtant les Polonais, tuant ceux qui aidaient les Juifs.

Plusieurs organisations de secours juives, basées sur des affiliations partisanes, ont été créées et Zegota (le Conseil d'aide aux Juifs), une organisation polonaise catholique fondée en 1942, était également à pied d'œuvre. Ces organisations ont trouvé des cachettes pour les Juifs, les ont soutenus et ont aidé les enfants. Ils ont tous reçu de l'argent étranger, certains via le gouvernement polonais en exil à Londres. Les fonds provenaient du US Jewish Labour Committee ainsi que du Joint Distribution Committee, qui a fourni plus d'un milliard de dollars en argent d'aujourd'hui aux Juifs européens pendant la guerre, aidant à financer les soupes populaires des ghettos et l'underground juif de Pologne.

Après le soulèvement du ghetto de Varsovie de 1943, le quartier a été rasé, et de nombreux résistants ont été tués ou capturés. D'autres, comme Meed, ont continué à travailler par le biais d'organisations de secours juives.

L'organisation de Vladka a aidé des milliers de Juifs cachés

Les groupes de secours ont utilisé les fonds pour faire passer en contrebande des crucifix et des Nouveaux Testaments dans des camps pour les Juifs qui voulaient se déguiser et s'échapper, et pour soutenir les avortements et les procédures qui ont inversé les circoncisions. Zegota avait une « usine » pour falsifier de faux documents, y compris des certificats de naissance, de baptême, de mariage et de travail, ainsi qu'un service médical avec des médecins juifs et polonais de confiance qui étaient prêts à visiter les melinas (cachettes) et à soigner les Juifs malades.

Vladka a trouvé un photographe auquel on pouvait faire confiance pour venir dans les cachettes juives pour prendre des photos pour de faux documents. Elle est devenue un coursier principal pour sauver son organisation a aidé douze mille Juifs dans la région de Varsovie.

On estime que vingt à trente mille Juifs sont restés cachés dans la région de Varsovie, et l'œuvre de Vladka s'est propagée par le bouche à oreille. Les Juifs l'ont trouvée grâce à un ami commun, s'approchant au hasard dans les rues. Pour recevoir de l'aide, les Juifs devaient soumettre une demande écrite détaillant leur position et leurs « budgets ». Vladka lut ces appels griffonnés.

Vladka a déménagé plusieurs fois. Elle avait caché chez elle le chef de la jeunesse du Bund, et son appartement a été « brûlé », ou démoli, par un informateur. Trois Polonais et un Allemand en uniforme les ont enfermés dans la pièce. Vladka a mis le feu à tous ses papiers, et elle et Abrasha ont essayé de s'échapper par la fenêtre en descendant des draps, mais il a été grièvement blessé. Ils ont tous deux été arrêtés, mais des camarades ont soudoyé les gardiens de prison et Vladka a été libéré pour 10 000 zlotys. Le chef du Bund, cependant, est décédé.

Le mouvement a envoyé Vladka à la campagne pour qu'elle soit oubliée par les autorités. Bien qu'elle se sente libre dans la forêt, où elle n'a pas à faire semblant devant les arbres, elle trouve que la prétention constante - en particulier, passer le dimanche dans une église du village - est particulièrement oppressante.

De retour à Varsovie, Vladka a loué un petit appartement lugubre transmis par un autre courrier juif. Les voisins ont découvert que l'ancien locataire était juif et ont commencé à soupçonner Vladka. Mais si elle partait, cela renforcerait leurs soupçons et nuirait à l'identité aryenne qu'elle avait passé si longtemps à cultiver. Elle est restée et a joué comme catholique : elle s'est arrangée pour qu'une amie polonaise, sa « mère », lui rende souvent visite, elle a obtenu un phonographe et a joué de la musique joyeuse qu'elle a invitée ses voisins pour le thé.

Comme Vladka, environ trente mille Juifs ont survécu en « passant », leur vie étant un acte constant. La plupart étaient des femmes jeunes, célibataires, de la classe moyenne et de la classe moyenne supérieure avec de «bons» accents, documents et apparence polonais. La moitié étaient – ​​ou avaient des pères qui étaient – ​​dans le commerce ou travaillaient comme avocats, médecins et professeurs. Plus de femmes que d'hommes ont essayé de passer en raison de la relative facilité de déguisement. Les femmes ont également demandé de l'aide et ont généralement été traitées avec plus de courtoisie.

Ces femmes vivaient dans une « ville dans la ville, la plus souterraine de toutes les communautés souterraines », a écrit Basia Berman, une chef de file des efforts de sauvetage. "Chaque nom était faux, chaque mot prononcé avait un double sens, et chaque conversation téléphonique était plus cryptée que les documents diplomatiques secrets des ambassades."

Dans ce spectacle constant de tromperie, Vladka et le comité de sauvetage juif étaient devenus une famille. De nombreux Polonais les ont aidés, non pas pour de l'argent mais par morale chrétienne, par sentiment antinazi et par sympathie, offrant aux Juifs des emplois, des cachettes, des lieux de rencontre, des comptes bancaires, de la nourriture et un témoignage de leur « non-juifité ».

Vladka arrive en Amérique

Après la guerre, Vladka et son mari, Benjamin (à gauche et au centre), ont émigré aux États-Unis, où ils ont parlé de leurs expériences et aidé à établir la Commission présidentielle sur l'Holocauste sous Jimmy Carter (à droite). Avec l'aimable autorisation du Musée mémorial de l'Holocauste des États-Unis.

Vladka Meed est arrivée aux États-Unis sur le deuxième navire qui a amené des survivants en Amérique et s'est installée à New York avec son mari, Benjamin, qu'elle avait rencontré dans le métro. Peu de temps après son atterrissage, elle a été envoyée par le Comité juif du travail – qui avait envoyé des fonds à Varsovie – pour donner une conférence sur ses expériences. Vladka et Ben ont tous deux été profondément impliqués dans la création d'organisations de survivants de l'Holocauste, de mémoriaux et de musées, y compris le United States Holocaust Memorial Museum à Washington, DC. Elle était un leader dans l'éducation sur l'Holocauste aux États-Unis.

Vladka a organisé des expositions sur le soulèvement du ghetto de Varsovie ainsi que des séminaires internationaux initiés et dirigés sur la pédagogie de l'Holocauste. Vladka est restée profondément liée à ses racines bundistes et est devenue vice-présidente du JLC, pour lequel elle a été commentatrice hebdomadaire en yiddish sur WEVD, la station yiddish de New York. Leur fille et leur fils étaient tous deux médecins.

Vladka a pris sa retraite en Arizona, où elle est décédée en 2012, quelques semaines avant son quatre-vingt-onzième anniversaire.


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En tant que jeune femme dans le ghetto de Varsovie en 1942, Meed est devenue un coursier pour l'Organisation juive de combat (Zydowska Organizacja Bojowa, ou ZOB), faisant passer clandestinement des enfants et des informations, et des armes, de l'argent et de la dynamite dans le ghetto. Après la Seconde Guerre mondiale, elle est devenue l'une des premières témoins et éducatrices de l'Holocauste.

Elle est née sous le nom de Feigele Peltel de Hanna et Shlomo Peltel, dans le quartier de Varsovie à Praga. Shlomo était un ouvrier du vêtement. Feigele a fait ses études au Folkshul, une école juive laïque dont la langue d'enseignement était le yiddish. Elle a rejoint le Zukunft, le mouvement de jeunesse de l'Organisation juive du travail, ou Bund, et a également appris le polonais couramment, une compétence qui lui serait très utile dans la résistance.

Les Allemands ont établi le ghetto de Varsovie à l'automne 1940. Dans la seconde moitié de 1942, ils ont commencé le processus de déportation d'au moins 254 000 de ses habitants vers le camp d'extermination de Treblinka. Ceux-ci comprenaient la mère, la sœur et le frère de Feigele, qui sont tous morts dans le camp. Shlomo Peltel est mort d'une pneumonie dans le ghetto.

Peu à craindre

Après avoir perdu toute sa famille, Feigele, qui travaillait comme opératrice de machine pour les occupants, était désespérée. Mais selon l'historien de l'Holocauste Michael Berenbaum, un ami proche de Feigele et de son mari, elle a retrouvé ses esprits après avoir entendu Abrasha Blum, membre du Comité de coordination juif (qui cherchait à unir les organisations politiques disparates du ghetto) parler de la nécessité d'une résistance armée. . À ce stade, a-t-elle déclaré à Berenbaum, "il n'y avait plus grand chose à craindre".

Avec sa connaissance du polonais et son apparence « aryenne », Feigele était une bonne candidate pour être coursière, car elle pouvait se déplacer librement hors du ghetto sans attirer beaucoup de soupçons. Adoptant le nom de guerre de Vladka, elle a commencé à transporter des informations sur le ghetto et les déportations - ainsi qu'une carte de Treblinka - vers le monde extérieur, revenant avec de l'argent, des armes et des explosifs. Elle a également aidé à sortir les enfants juifs du ghetto, qui ont été placés dans des familles non juives.

Lorsque la bataille finale de la révolte du ghetto de Varsovie a eu lieu, fin avril 1943, Vladka était dehors, faisant semblant de profiter d'un tour sur un manège de parc d'attractions tout en regardant la fumée s'élever du ghetto.

Après la guerre, Vladka et son mari, Benjamin Meed, qu'elle avait rencontré dans le ghetto et recruté dans le ZOB, ont immigré aux États-Unis. Ils ont atteint New York sur le Marine Flasher, le deuxième navire à amener des survivants juifs en Amérique, en mai 1946. Là, Benjamin Meed a lancé une entreprise d'import-export fructueuse.

En 1948, Vladka publie un mémoire en yiddish. Intitulé « Des deux côtés du mur », il était basé sur une série d'articles qu'elle a écrits en 1946-47 pour The Forward.


Le ghetto

Peu de temps après l'invasion allemande de la Pologne en septembre 1939, les autorités allemandes ont commencé à concentrer la population polonaise de plus de trois millions de Juifs dans plusieurs ghettos extrêmement surpeuplés situés dans les grandes villes polonaises. Le plus grand d'entre eux, le ghetto de Varsovie, a confiné plus de 300 000 personnes dans une zone densément peuplée du centre de Varsovie qui ne faisait qu'un peu plus de 1 mile carré. Beaucoup de gens n'avaient pas de logement du tout et ceux qui en avaient étaient entassés à environ neuf personnes par pièce. En novembre 1940, le ghetto a été bouclé avec des barbelés, des murs de briques et des gardes armés – toute personne surprise à partir serait abattue à vue. Avant même le début des déportations massives du ghetto vers le camp d'extermination de Treblinka, les nazis contrôlaient la quantité de nourriture apportée dans le ghetto, de sorte que la maladie (en particulier le typhus) et la famine sévissaient, tuant des milliers de personnes chaque mois.

Transport à Treblinka

Les déportations massives vers Treblinka ont commencé en juillet 1942 sous le secret Grossaktion Warschau opération. Dans le cadre des plans, le major SS allemand Hermann Höfle, le « commissaire à la réinstallation » des nazis, a informé le chef du Conseil juif du ghetto, Adam Czerniaków, qu'il aurait besoin de 7 000 juifs par jour pour la « réinstallation à l'Est » - les habitants du ghetto ont été informés que ils étaient transportés vers des camps de travail, mais en réalité ils étaient « réinstallés » au camp d'extermination de Treblinka. Une fois qu'il a pris conscience du véritable objectif du plan de « réinstallation », Czerniaków s'est suicidé.

Au début, les membres du mouvement de résistance juif ont décidé de ne pas contester les directives SS, croyant que les Juifs étaient envoyés dans des camps de travail. Cependant, au cours de la Grossaktion, Jews began being terrorised via daily round-ups where they were marched through the ghetto and assembled at the Umschlagplatz station for this so-called ‘resettlement’. It soon became apparent that they were actually being sent to their deaths aboard overcrowded Holocaust trains. Once the Ghetto inhabitants became aware that the deportations were part of an extermination process, many of the remaining Jews decided to revolt. In those first two months some 265,000 Jews were deported from the Warsaw Ghetto to Treblinka and more than 20,000 others were sent to forced labour camps or died during the deportation process.

Armed resistance

The first armed resistance in the Ghetto occurred in January 1943. Small groups of survivors had started to form underground self-defence units such as the left wing ŻOB (Żydowska Organizacja Bojowa: Jewish Combat Organisation) and right wing ŻZW (Żydowski Związek Wojskowy: Jewish Military Union). On 9 January 1943 chief of the SS Heinrich Himmler visited the Warsaw Ghetto and ordered the deportation of another 8,000 Jews. The January deportations caught the Jews by surprise, but whilst Jewish families hid in bunkers, fighters of the ŻZW joined by elements of the ŻOB had been making preparations to resist since the autumn. On 18 January 1943 the Nazis entered the Ghetto to begin a second wave of deportation but were ambushed by a ŻOB unit. Fighting lasted several days before the Germans withdrew. Although both the ŻOB and ŻZW suffered heavy losses, the deportation was halted within a few days and suspended for the next few months.

Soulèvement

The two resistance organisations, ŻOB and ŻZW took control of the Ghetto, building fighting posts, executing a number of Nazi collaborators and even establishing a prison to hold traitors. Hundreds of people in the Ghetto prepared themselves to fight, arming themselves (albeit sparsely) with handguns, gasoline bottles and the few other weapons that had been smuggled into the Ghetto by resistance fighters.

On 19 April 1943, on the eve of Passover, Himmler sent in SS forces and their collaborators with tanks and heavy artillery to liquidate the Warsaw Ghetto. Himmler launched the attack as a special operation in honour of Hitler’s birthday on April 20. As they went in the Germans were ambushed by Jewish insurgents firing pistols, handguns and one machine gun and tossing hand grenades and Molotov cocktails from alleyways, windows and sewers. Despite being outnumbered, hundreds of resistance fighters armed with a small cache of weapons managed to fight the Germans for almost a month. The Germans had planned to liquidate the ghetto within three days.

When the German’s ultimatum to surrender was rejected by the resistance fighters, the forces resorted to systemically burning houses in the Ghetto block by block. By 16 May the Ghetto was firmly back under Nazi control and one that day, the Germans blew up Warsaw’s Great Synagogue in a symbolic act. It is estimated that up to 13,000 Jews died during the Warsaw Ghetto Uprising around half of them were burned alive, suffocated or died from smoke inhalation. Of the remaining 50,000 residents, most were captured and shipped to concentration and extermination camps. It is not known how many German casualties there were but it is thought to have been less than 300.


Experiencing History Holocaust Sources in Context

The Warsaw Ghetto Uprising began on April 19, 1943, after German troops and police entered the ghetto to deport its remaining Jewish inhabitants. Less than one thousand ghetto fighters were able to hold out against well-armed German troops for nearly a month, but by mid-May, the SS had managed to crush the resistance. Of the more than 56,000 Jews captured, about 7,000 were shot, and the remainder were deported to camps.

After the uprising was put down, the ghetto itself was razed. It still lay in ruins when African American sociologist, author, and civil rights activist W. E. B. Du Bois 1 visited the site in 1949. The visit had a profound effect on Du Bois's views of the African American fight for racial justice. He described the impact viewing the ghetto ruins had on his thinking in the featured essay. Composed as "a tribute to the Warsaw Ghetto fighters" and published in 1952, Du Bois titled the piece, "The Negro and the Warsaw Ghetto."

Despite being immersed in the problems posed by racism during the Depression years, 2 Du Bois was neither insensitive nor indifferent to the growing threat posed by Adolf Hitler. He used the pages of Til Crisis 3 to express the National Association for the Advancement of Colored People's (NAACP) denunciation of German fascism and Nazi anti-Jewish policies. These sentiments were echoed in a resolution drafted by Du Bois for the organization's 1933 summer convention condemning "the vicious campaign of race prejudice directed against Jews and Negroes by the Hitler Government." 4

It was World War II and the Holocaust, however, that caused Du Bois to rethink his previous admiration for European culture in general and the German traditions in particular. 5 He abandoned his previous belief that antisemitism and white racism differed in their origins, and moved towards a new "unitary theory of prejudice" that understood both as forms of scapegoating and aggression. 6 For Du Bois, the Holocaust was a "slaughter so vast and cruel that we will not be able to realize what happened to six million human beings in Eastern Europe during the Second World War until years have gone by."

Recalling his trip to the ruins of the Warsaw Ghetto, he wrote that the "complete, planned and utter destruction" he saw there, the utter void to which "nothing in my wildest imagination was equal," led him to take a more global view of racial oppression and what measures would be required for "civilization. to triumph and broaden in this world."

William Edward Burghardt Du Bois [1868&ndash1963], born and raised in Massachusetts. As a young man, he studied at the University of Berlin and then became the first African American to earn a PhD from Harvard University. Du Bois spent much of his academic career as a professor at Atlanta University. In 1909, he became one of the co-founders of the National Association for the Advancement of Colored People (NAACP) and edited its journal, Les Crisis. A critic of capitalism, Du Bois supported socialist causes for much of his career. He was also a supporter of African anti-colonialism and helped to organize several meetings of the Pan-African Congress. While living and working in Africa in 1963, the US government refused to renew his passport, so he became a citizen of Ghana, where he died in 1963 at the age of 95, the day before the March on Washington. For more on Du Bois life and work, see The Oxford W. E. B. DU Bois, ed., Henry Louis Gates, Jr., vol. 1&ndash19 (New York: Oxford University Press, 2007).

In his classic work of African American literature, Les âmes du folk noir, Du Bois had declared, "The problem of the twentieth century is the problem of the color-line." Du Bois used this phrase to describe the life experience under the conditions of systemic and legally institutionalized white racism that produced in African Americans a "double consciousness, this sense of always looking at one's sense through the eyes of others." W. E. B. Du Bois, The Souls of Black Folk: Essays and Sketches (New York: New American Library, 1903), 19.

La crise is the official magazine of the NAACP, founded by Du Bois in 1910.

Harold Brackman, "'A Calamity Almost Beyond Comprehension': Nazi Anti-Semitism and the Holocaust in the Thought of W. E. B. Du Bois," American Jewish History, vol. 88, no. 1 (March 2000): 53-93: 61.

This shift reflected Du Bois's turn toward a variety of black nationalism which emphasized the importance of a distinctly "black culture." See: Tommy L. Lott, "Du Bois on the Invention of Race" in Modern Critical Views: W. E. B. Dubois, edited by Harold Bloom (New York: Chelsea House, 2001).


This Day In History: Jews Battle the SS In Warsaw Ghetto (1943)

On this day, in 1943, the deportation of Jews to the concentration camp at Treblinka starts again. It was the first one in almost four months. However, unlike previous transportations of Jews, this one met with resistance.

In July 1942 Himmler ordered that the Warsaw Ghetto was to be sealed off from the rest of the city. The SS leader ordered a wall to be built that enclosed the Jews of Warsaw. Once this was accomplished then the enclosed area would be systematically emptied of Jews. The inhabitants of the ghetto were then to be transported in stages to Treblinka where they would be sent to the gas chambers and a minority would be retained as slave laborers where they would be worked to death. Treblinka was located some sixty miles to the North of Warsaw.

The Germans sealed off the ghetto in record time. Then the deportations to Treblinka began and some a quarter of a million Jews were transported by rail to the concentration camp at Treblinka. The deportation of the Jews from Warsaw to Treblinka is according to many historians the greatest single act of mass murder of the war. Even in the bloody chronicles of WWII, the killing of the Warsaw Jews was particularly cold-blooded and brutal. When the Jews arrived at Treblinka they were segregated by sex and stripped of their clothes and valuables. Many of the guards were Ukrainians. The victims were then told that they were being taken to shower-rooms, in reality, they were gas chambers and here they were poisoned and killed. Their bodies were later burned or buried in mass graves.

Jews being deported from the Warsaw Ghetto

In January 1943, the deportations to Treblinka started up again after a hiatus of some weeks. A German SS unit entered the ghetto to round up some more victims and this time to their amazement they were met with fierce resistance. The remaining Jews in the ghetto were determined that they would not go meekly to their death. The Jews had formed a small resistance group and had been able to smuggle guns into the ghetto. These were mostly pistols. The Jews were also able to make Molotov cocktails. When the SS unit entered the ghetto they were met with bullets and firebombs. There were not that many Jewish fighters but the managed to force the SS to retreat. The Nazis later returned to the ghetto in great numbers and equipped with flamethrowers. The Jews used the narrow streets to ambush the Germans and threw Molotov cocktails at them from windows. Battles raged in the ghetto for several days.

The Germans were able to regain control of the situation and they eventually killed all of the Jews rebels. The uprising was one of the most significant acts of resistance by Jews in WWII. It did not stop the deportations and soon another several thousand Jewish men, women and children were sent to their death in Treblinka.


April 19, 1943: Warsaw Ghetto Uprising Began

These women were members of the Jewish resistance. On right is Malka Zdrojewicz who survived the Majdanek extermination camp. In center is Bluma Wyszogrodzka who was shot and killed and on left is Rachela Wyszogrodzka (gassed in Auschwitz) or Rukhele Lauschvits. Source: Meczenstwo Walka, National Archives

On April 19, 1943, the Warsaw Ghetto Uprising began when Nazi forces attempted to clear out the Jewish ghetto in Warsaw, Poland, to send them to concentration camps.

The Germans were met by gunfire from Jewish resistance fighters who held off the Nazis for 28 days before Warsaw was demolished and they were sent to concentration camps.

How might history have changed if other countries had come to their aid?

Learn more from the song I Remember Warsaw by David Rovics. It begins:

First they occupied our country
Then they spread their vicious lies
Evil propaganda
Filled our ranks with double-dealing spies
They cordoned off a reservation
Built a wall all around it
Packed us all into this ghetto
And our city’d never be as the Nazis found it. Continue reading and listen.

On this anniversary, we share an excerpt from the suicide note left by Szmul Zygielbojm, a Jewish-Polish socialist leader of the Jewish Labor Movement, the Bund, and a member of the National Council of the Polish government in exile during WWII.

He had alerted the Allies to the Nazi’s crimes against humanity and Jewish resistance in Warsaw, yet there was no action:

London, memorial plaque. Photo courtesy of Gordon Kenward.

The responsibility for the crime of the murder of the whole Jewish nationality in Poland rests first of all on those who are carrying it out, but indirectly it falls also upon the whole of humanity, on the peoples of the Allied nations and on their governments, who up to this day have not taken any real steps to halt this crime.

By looking on passively upon this murder of defenseless millions tortured children, women and men they have become partners to the responsibility. Continue reading.

Learn more about the Warsaw Uprising at the United States Holocaust Memorial Museum. Find teaching resources at Facing History and Ourselves.

Related Resources

Never to Forget: The Jews of the Holocaust

Book – Nonfiction. By Milton Meltzer. 1991.
A document-based historical account of Jewish experiences in Nazi Germany during World War II, for ages 12 and up.

Tropical Secrets: Holocaust Refugees in Cuba

Book – Fiction. By Margarita Engle. 2009. 208 pages.
Daniel has escaped Nazi Germany and must make his way in Cuba once New York turns away his ship full of refugees.

Nov. 9, 1938: Pogromnacht in Germany and Austria

Violent anti-Jewish demonstrations in Europe in which hundreds of synagogues were destroyed, 7,500 Jewish-owned businesses, homes, and schools were plundered 91 Jews were murdered and 30,000 Jewish men were arrested and sent to concentration camps.

Feb. 25, 1941: General Strike in Amsterdam

A general strike was called in Amsterdam to protest Nazi persecution of Jews under the German Nazi occupation.

March 15, 1942: Norwegian Teachers Resist Nazi Curriculum

More than 1,300 Norwegian teachers were arrested by the German Nazi-installed government.

Feb. 22, 1943: White Rose Members Executed

Student activists Sophie Scholl, Hans Scholl, and Christoph Probst were executed for urging students to rise up and overthrow the Nazi government.


Warsaw Ghetto uprising

The Warsaw Ghetto uprising was a significant attempt to resist Nazi brutality in Poland. It was carried out by a small but well organised and determined group of Jewish partisans, using weapons stolen or purchased on the black market.

Anti-Nazi resistance

Resisting or rebelling against Nazi occupation forces anyway in Europe was both very difficult and incredibly dangerous. Les Schutzstaffel (SS) was a pervasive and brutal force that did not uphold or abide by the rules of war.

SS commanders had access to extensive information gathered by the Sicherheitsdienst, an intelligence-gathering division, as well as the Gestapo (secret police). SS interrogators would use any means possible to extract information, including torture and threats against the victim’s family.

Significantly, attacks against Nazi forces were usually met with vicious and disproportionate reprisals. The murder of an SS officer in a Polish village, for example, might lead to the execution of 50 civilians in that village.

Despite the risks of danger and reprisals, resistance groups continued to operate and assassinations and uprisings against the Nazis continued to occur.

The Warsaw Ghetto

The most successful Jewish-led insurrection against the Nazis occurred in Jewish ghetto located in the Polish capital, Warsaw.

In October 1940, all Jews in the city – numbering around 400,000 people, or 30 per cent of the city’s entire population – were ordered from their homes. They were forced into a walled ghetto covering barely two per cent of the city’s entire area. Inside, Jewish families were compelled to live in overcrowded apartments and tenements, with inadequate accommodation, sewage and other facilities.

Between July and September 1942, about 265,000 of the Jews living in the ghetto were deported. Most were eventually murdered in the gas chambers of Treblinka, north-east of Warsaw. A further 12,000 Jews were relocated to forced labour camps while another 10,000 were killed by SS soldiers during the process of deportation.

Approximately 35,000 Jews were permitted to remain in the ghetto, along with another 20,000 who remained behind in hiding.

Seeds of resistance

News filtered back to the ghetto about Treblinka and the grim fate of Jews who were sent there. As those in the ghetto faced eventual deportation and extermination, they began to form resistance groups.

The largest of these resistance movements was called the ZOB (Zydowska Organizacja Bojowa, or Jewish Fighting Organisation).

In the autumn of 1942, the ZOB began acquiring rifles, pistols, grenades and explosives, mostly from members of the Polish resistance or through the black market. These weapons were smuggled into the walled ghetto and stockpiled in underground niches.

In January 1943, with another round of Nazi deportations imminent, the ZOB issued this challenge to Jews in the ghetto:

“We are rising up for war! We are of those who have set themselves that aim of awakening the people. Our wish is to take this watchword to our people: Awake and fight! Know that escape is not to be found by walking to your death passively, like sheep to the slaughter. It is to be found in something much greater: in war! Whoever defends himself has a chance of being saved! Whoever gives up the self-defence from the outset – he has lost already! Nothing awaits him except only a hideous death in the suffocation-machine of Treblinka. Let the people awaken to war! Find the courage in your soul for desperate action! Put an end to our terrible acceptance of such phrases as: We are all under sentence of death!”

The battle begins

When removals to Treblinka resumed on January 18th 1943, a small group of Jewish resistance fighters broke formation and attacked soldiers of the Waffen-SS overseeing the deportation. The Jewish militia suffered heavy losses in the battle but German casualties were also substantial. The SS was forced to suspend its operation in the ghetto with only 5,000 of the scheduled 8,000 deportations completed.

Somewhat surprised at their success, the Jewish ghetto resistance began to believe they could hold off the SS for a longer period. Resolving to take up the fight again, they stockpiled more weapons, drew up battle plans, organised underground supply lines, dug bunkers and constructed fighting posts.

The SS returned on April 19th 1943 with orders to completely liquidate the ghetto within three days. Finding the ghetto seemingly deserted, SS troopers entered cautiously but were ambushed by Jewish resistance fighters led by Mordechai Anielewicz. Stunned by both the ferocity and the coordinated nature of this attack, the SS retreated and took cover behind the ghetto walls.

The outraged commander of the German forces, SS-Brigadefuhrer Jurgen Stroop, ordered the complete demolition of the ghetto, building by building. Flame-throwers, smoke grenades and tear gas were brought in to flush out Jewish partisans hiding in sewers and basements.

During this action, many Jews were suffocated to death or burned alive as the ghetto was gradually reduced to rubble, torched or dynamited. One Jewish resistance fighter later said, “It was the flames that defeated us, not the Germans”. Later, sniffer dogs were brought in to locate Jewish partisans, as well as women and children, still hiding in the rubble.

ZOB resistance continues

For the next fortnight, into early May 1943, the ZOB launched sporadic attacks against the Germans. The SS’s superior armaments, intelligence, supplies and reinforcements allowed it to gradually gain the upper hand over the shrinking Jewish resistance.

On May 8th 1943, the ZOB headquarters on Mila Street was captured. Several of its leaders, including Anielewicz, committed suicide by taking cyanide. A small band of 43 resistance fighters avoided capture and escaped through the sewers of Warsaw to a nearby forest.

According to Stroop’s records, his forces killed 7,000 Jews in just under a month of fighting. On May 16th 1943, Stroop ordered the Jewish synagogue outside the ghetto to be dynamited as a symbol of his victory. His internal SS daily report, written that very day, stated:

“180 Jews, bandits and sub-humans, were destroyed. The former Jewish quarter of Warsaw is no longer in existence. 7,000 remaining Jews in the ghetto were rounded up and deported immediately to Treblinka where their death in the gas chambers was carried out swiftly.”

Other Jewish resistance

It took the German Wehrmacht just one week to conquer Poland in September 1939 – but it took 28 days for the elite SS to capture the Warsaw ghetto. The ZOB’s courageous defiance inspired Jews elsewhere to resist and fight, rather than march to their death in the gas chambers.

In August 1943, several hundred Jews in the Bialystok Ghetto in northern Poland followed the lead of their compatriots in Warsaw. Armed with a stolen machine gun, a few pistols and other makeshift weapons, the Bialystok Jews fought for several days before being overrun by the SS.

In a Jewish ghetto in Nazi-occupied Minsk (Russia), around 10,000 inmates were able to escape the camp and link up with Soviet partisans. August 1943 also produced uprising within the Treblinka death camp itself. Guards were killed, buildings set alight and several hundred inmates escaped.

The most successful Jewish uprising occurred at the Sobibor extermination camp in October 1943. Inmates there secretly killed several SS officers and guards then launched an escape attempt, allowing around 600 Jews to flee the camp. This uprising has been depicted in two films, Escape from Sobibor (UK, 1987) and Sobibor (Russia, 2018).

“What we have experienced cannot be described in words. We are aware of one thing only: what has happened has exceeded our dreams. The Germans ran twice from the ghetto… Jewish self-defence in the Warsaw ghetto has become a fact. Jewish armed resistance and the retaliation have become a reality. I have witnessed the magnificent heroic struggle of the Jewish fighters.”
Mordecai Anielewicz

1. Thousands of Jews were relocated to a tiny ghetto in the Polish capital, Warsaw, then in mid-1942 began to be shipped to the nearby Treblinka death camp.

2. Hearing stories of what was occurring at Treblinka, Jews in the Warsaw ghetto began to prepare for armed resistance to future deportations.

3. Beginning in April 1943, the Warsaw ghetto uprising successfully kept the SS at bay for almost a month, led by the ZOB and individuals like Mordecai Anielwicz.

4. Superior firepower and supplies saw the SS prevail, however, and most resistance leaders either fled, committed suicide or were killed.

5. The events in Warsaw inspired other Jewish uprisings in Bialystok, Minsk, Treblinka and Sobibor, the last of which was the most successful.

Citation information
Title: “Warsaw Ghetto uprising”
Authors: Jennifer Llewellyn, Steve Thompson
Publisher: Alpha History
URL: https://alphahistory.com/holocaust/warsaw-ghetto-uprising/
Date published: August 7, 2020
Date accessed: June 26, 2021
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