Civilisations mésoaméricaines

Civilisations mésoaméricaines

L'ancienne Méso-Amérique (Mexique et Amérique centrale d'aujourd'hui) a été témoin d'un extraordinaire épanouissement de cultures depuis les débuts de la civilisation olmèque vers 1200 avant notre ère, en passant par la civilisation maya et jusqu'à la chute catastrophique de la civilisation aztèque au XVIe siècle de notre ère. De grandes villes ont été construites avec des pyramides imposantes, des empires ont été forgés et des œuvres d'art ont été produites dans tout, de la turquoise aux coquillages exotiques.

Dans cette collection, nous examinons certains de ces grands peuples des Amériques. Nous considérons leurs origines, leur religion, leur guerre, leur culture matérielle et leurs chutes respectives finales dues à la guerre, aux caprices du climat et, finalement, à l'arrivée d'étrangers d'outre-mer. Bien que chaque culture soit unique, de nombreux fils se tissent à travers ces civilisations, tels que leurs mythes de création, leurs dieux, leurs pratiques religieuses, leur art et leur architecture. Ensemble, ces peuples ont laissé derrière eux l'un des héritages culturels les plus riches et les plus originaux de l'histoire du monde.

Mystérieusement, vers 600 de notre ère, les principaux bâtiments de Teotihuacan ont été délibérément détruits par un incendie, et des œuvres d'art et des sculptures religieuses ont été détruites dans ce qui a dû être un changement complet de l'élite dirigeante. Les destructeurs peuvent provenir de la ville naissante de Xochicalco ou de l'intérieur lors d'un soulèvement motivé par une pénurie de ressources, peut-être aggravée par une déforestation extensive, l'érosion des sols et la sécheresse. Quelle qu'en soit la raison, après cet événement climatique, la ville au sens large est restée peuplée pendant encore deux siècles, mais sa domination régionale n'est devenue qu'un souvenir.


Civilisation mésoaméricaine

Le terme Méso-Amérique désigne la partie du Mexique et de l'Amérique centrale qui était civilisée à l'époque pré-espagnole. À bien des égards, les Indiens d'Amérique qui habitaient la Méso-Amérique étaient les peuples autochtones les plus avancés de l'hémisphère occidental. La frontière nord de la Méso-Amérique s'étend vers l'ouest à partir d'un point sur la côte du golfe du Mexique au-dessus du port moderne de Tampico, puis plonge vers le sud pour exclure une grande partie du désert central des hautes terres du Mexique, rencontrant la côte du Pacifique en face de la pointe de la Basse-Californie . Au sud-est, la frontière s'étend du nord-ouest du Honduras dans les Caraïbes jusqu'à la côte du Pacifique au Salvador. Ainsi, environ la moitié du Mexique, l'ensemble du Guatemala et du Belize, et des parties du Honduras et d'El Salvador sont inclus dans la Méso-Amérique.

Géographiquement et culturellement, la Méso-Amérique se compose de deux régions fortement contrastées : les hautes terres et les basses terres. Les hautes terres mexicaines sont formées principalement par les deux chaînes de la Sierra Madre qui s'étendent à l'est et à l'ouest. En travers d'eux se trouve une cordillère volcanique qui s'étend de l'Atlantique au Pacifique. Les hautes vallées et les bassins enclavés du Mexique étaient des centres importants de la civilisation pré-espagnole. Dans la partie sud-est de la Méso-Amérique se trouvent les hautes terres partiellement volcaniques du Chiapas-Guatemala. Les basses terres sont principalement côtières. Particulièrement importante était la plaine littorale s'étendant vers le sud le long du golfe du Mexique, s'étendant pour inclure la péninsule du Petén-Yucatán, patrie des peuples mayas.

L'agriculture en Méso-Amérique était avancée et complexe. Un grand nombre de cultures ont été plantées, dont le maïs, les haricots et les courges étaient les plus importants. Dans les hautes terres, la culture à la houe de champs plus ou moins permanents était la règle, avec des formes d'agriculture intensive comme l'irrigation et les chinampas (les jardins dits flottants récupérés sur les lacs ou les étangs) pratiqués dans certaines régions. En revanche, l'agriculture de plaine était souvent de la variété changeante : une parcelle de jungle était d'abord sélectionnée, abattue et brûlée vers la fin de la saison sèche, puis plantée avec un bâton à creuser à temps pour les premières pluies. Après quelques années de plantation, le champ a été abandonné à la forêt, car la concurrence des mauvaises herbes et la baisse de la fertilité du sol ont entraîné une baisse des rendements. Il existe de bonnes preuves, cependant, que le système de culture sur brûlis était souvent complété par une culture de « champs surélevés » dans les basses terres. hauts plateaux. En outre, des terrasses ont été construites et utilisées pour l'agriculture dans certaines régions de plaine. Néanmoins, le potentiel démographique de l'agriculture a probablement toujours été plus important dans les hautes terres qu'il ne l'était dans les basses terres, et cela a été démontré dans les développements urbains plus étendus de l'ancienne zone.

L'extrême diversité de l'environnement mésoaméricain a produit ce qu'on a appelé une symbiose entre ses sous-régions. L'échange interrégional de produits agricoles, d'articles de luxe et d'autres produits a conduit au développement de grands marchés bien réglementés dans lesquels les fèves de cacao étaient utilisées pour de l'argent. Cela a peut-être également conduit à une unité politique à grande échelle et même à des États et des empires. Une productivité agricole élevée a abouti à une classe d'artisans non agricoles qui étaient responsables d'une architecture de pierre avancée, avec la construction de pyramides à gradins et de styles très évolués de sculpture, de poterie et de peinture.

Le système de pensée mésoaméricain, enregistré dans des livres à paravent en peau de daim ou en papier d'écorce, était peut-être encore plus important pour les distinguer des autres peuples du Nouveau Monde. Ce système était finalement basé sur un calendrier dans lequel un cycle rituel de 260 (13 × 20) jours s'entremêlait avec une « année vague » de 365 jours (18 × 20 jours, plus cinq jours « sans nom »), produisant une période de 52 ans. Calendrier Tour. La vie religieuse s'est adaptée à ce cycle qui leur est propre. Le panthéon mésoaméricain était associé au calendrier et présentait un ancien dieu créateur double, un dieu de la descendance royale et de la guerre, un dieu du soleil et une déesse de la lune, un dieu de la pluie, un héros culturel appelé le serpent à plumes et de nombreuses autres divinités. Un système en couches de 13 cieux et de neuf mondes souterrains, chacun avec son dieu président, était également caractéristique. Une grande partie du système était sous le contrôle d'un sacerdoce qui maintenait également une connaissance avancée de l'astronomie.

Quelque sept familles de langues mésoaméricaines et trois isolats de langues ont été trouvés en Méso-Amérique. Le garifuna, importé plus tard, est une langue arawak. La plupart des langues mésoaméricaines sont regroupées dans l'une des quatre familles suivantes : uto-aztèque, maya, mixe-zoquean et otomangue. Un rôle dominant était joué par l'uto-aztèque, en particulier par les locuteurs des groupes nahua dont le náhuatl, langue officielle de l'empire aztèque, était la plus importante. La famille maya contient un certain nombre de langues mutuellement inintelligibles, dont au moins certaines étaient parlées par les habitants des grands centres cérémoniels mayas. L'état mexicain moderne d'Oaxaca est aujourd'hui le centre du phylum hétérogène otomangue, mais les seuls groupes linguistiques de cette famille qui ont joué un grand rôle dans la civilisation mésoaméricaine étaient les mixtèques et les zapotèques, qui avaient tous deux de grands et puissants royaumes à l'époque de la conquête espagnole. Le tarascan, langue maternelle d'un «empire» de l'ouest du Mexique qui a résisté avec succès aux empiétements aztèques, est maintenant considéré comme un isolat de langue, c'est-à-dire qu'il n'a aucun parent connu. Huave et Cuitlatec sont également des isolats linguistiques.


Théories de l'origine des civilisations mésoaméricaines

Depuis la découverte de villes « perdues » dans les jungles et les forêts tropicales d'Amérique centrale, les théories sur les origines des civilisations mésoaméricaines ont proliféré à un rythme effréné et il n'y a pas de fin en vue. Des livres, des articles, des publications sur Internet sur les origines supposées des Olmèques, des Mayas, des Aztèques et d'autres sont devenus une entreprise rentable pour certains et une source de confusion pour d'autres. Quel sens pouvons-nous donner à tout cela ?

Définissons d'abord nos termes. « Amérique centrale » est un terme géo-géologique qui comprend neuf zones culturelles majeures, telles que l'ouest du Mexique, le bassin du Mexique, Oaxaca, les basses terres et les hauts plateaux mayas. Il s'agit de la zone générale occupée par les États-nations modernes du Mexique, du Guatemala, du Honduras, d'El Salvador et du Belize. « La Méso-Amérique » est un terme culturel défini dans un article de 1943 de Kirchoff qui décrit la région caractérisée par une base culturelle commune et des traditions communes. Géographiquement, il s'étend du centre du Mexique au centre du Honduras et à l'ouest du Costa Rica, plus précisément de la rivière Soto La Marina à Tamaulipas et de la rivière Fuerte à Sinaloa vers le sud. Une cinquantaine de traits culturels ont été répertoriés, bien que cette classification ait ses limites. Parmi ces caractéristiques figurent le jeu de vol rituel, certaines formes d'abnégation, les terrains de balle avec anneaux et l'écriture hiéroglyphique, pour n'en nommer que quelques-uns. Cela inclut maintenant l'ouest du Mexique, qui a longtemps été considéré comme en dehors de la sphère d'influence mésoaméricaine.

Les comparaisons entre l'Ancien et le Nouveau Monde étaient inévitables dès le début des contacts européens avec les peuples indigènes de l'Amérique centrale. Bernal Diaz del Castillo, chroniqueur de l'invasion espagnole du Mexique, a décrit en termes élogieux les merveilles de Tenochtitlan. La capitale aztèque était même comparée à la Venise européenne, comme si les Aztèques étaient incapables à eux seuls de telles réalisations civilisées. Les Espagnols étaient beaucoup moins impressionnés par les vestiges de la civilisation maya classique. Mais même ici, l'architecture et les monuments ont été attribués aux Égyptiens, aux Israélites, aux Chaldéens et à tous sauf aux Mayas. La recherche des origines des civilisations mésoaméricaines était en marche.

Pour des raisons historiques, plus d'attention a tendance à être concentrée sur les Aztèques et les Mayas que sur d'autres peuples autochtones tout aussi importants d'Amérique centrale. La civilisation maya classique a pris fin des siècles avant l'arrivée des Espagnols, mais les Mayas ont laissé de splendides rappels architecturaux et monumentaux de leur gloire passée. Malgré la destruction presque totale des codex hiéroglyphiques mayas par les Espagnols fanatiques, les progrès récents dans le déchiffrement de l'écriture maya ont ouvert de nouveaux chapitres dans l'histoire des Mayas. La civilisation aztèque a connu une fin brutale et violente par la conquête espagnole. Mais peu de temps après la destruction de Mexico-Tenochtitlan, le franciscain Sahagun et d'autres chroniqueurs et historiens religieux et séculiers ont enregistré le nahuatl classique, ainsi que de nombreuses traditions et cérémonies aztèques. Bien que le but fondamental des écrivains religieux était de détruire tout vestige de la culture indigène, ils en ont conservé une grande partie malgré eux. Par conséquent, nous avons beaucoup plus de preuves documentaires réelles pour les Aztèques et les Mayas que pour la plupart des autres groupes culturels d'Amérique centrale.

L'histoire de la recherche mésoaméricaine est remplie de personnages hauts en couleur dotés d'une imagination débordante. Les premiers explorateurs n'étaient pas des archéologues de formation et peuvent donc peut-être être excusés pour leur enthousiasme débridé et leurs spéculations sauvages. L'écrivain de la fin du XIXe siècle, Auguste Le Plongeon, s'est convaincu que les anciens Mayas n'avaient pas seulement jailli du continent perdu de l'Atlantide, mais qu'ils avaient ensuite ramené la culture maya dans la région méditerranéenne. Un autre des premiers explorateurs, le comte Frederick Waldeck, a vu des éléphants précolombiens partout dans les anciennes ruines mayas. Il a donc conclu que les Mayas devaient connaître les éléphants de leurs ancêtres, qui, bien sûr, devaient être venus par bateau d'Afrique ou d'Asie avec une connaissance préalable des éléphants. Waldeck était si habile à découvrir les éléphants qu'il les a dessinés là où personne d'autre ne peut voir quoi que ce soit qui ressemble à un éléphant. Selon sa théorie, le nez de pierre en forme de trompe du dieu de la pluie, Chac, sur la façade du célèbre Codz-Pop ou Palais des Masques à Kabah, Yucatan, a été transformé en une trompe d'éléphant. De même, certains historiens récents "alternatifs" voient un homme aux traits "asiatiques" et les têtes de deux éléphants avec des cornacs enturbannés s'appuyant sur eux sur la stèle B, un monument en pierre à Copan, au Honduras, daté de 731 après JC. ce champ d'investigation, l'imagination humaine ne connaît pas de limites.

La théorie de l'éléphant illustre ce qui se passe lorsque les faits et la fantaisie commencent à se croiser. Il n'y a rien d'impossible en soi dans l'idée de voyages transocéaniques précolombiens. Cependant, avant de s'engager dans des spéculations infondées, nous devrions au moins examiner d'abord les preuves disponibles.

Les restes de deux mammouths impériaux, ainsi que les armes en silex et en obsidienne utilisées pour les tuer et les massacrer, ont été trouvés à Santa Isabel Iztapan dans le bassin du Mexique, près du rivage alors marécageux du lac Texcoco. Ces découvertes sont actuellement datées d'environ 7700 à 7300 av. Il ne fait donc aucun doute que l'homme primitif du Mexique avait connu les mammouths. Mais si les historiens révisionnistes peuvent reconnaître l'existence de mammouths et de chasseurs de mammouths en Amérique centrale, ils vont bien au-delà des preuves lorsqu'ils affirment que les Mayas ont dû utiliser des modèles et des représentations d'éléphants qu'ils ont apportés d'Afrique ou d'Asie. S'il est concevable que les Mayas aient conservé une sorte de mémoire tribale de la chasse au mammouth dans des temps plus anciens, il ne s'ensuit pas qu'aucun de leurs ancêtres immédiats ait traversé l'océan en emportant avec eux des connaissances sur les éléphants d'Afrique ou d'Asie. C'est typique des arguments fallacieux utilisés par les pseudo-historiens et les pseudo-archéologues pour « prouver » leurs théories d'origine.

Selon le point de vue académique orthodoxe, de petites bandes de chasseurs et de cueilleurs ont traversé le détroit de Béring via un pont entre les continents asiatique et nord-américain pendant la période glaciaire du Wisconsin, qui s'est terminée il y a environ 10 000 ans. Cependant, les dates précises ne peuvent pas être données et les estimations diffèrent énormément. Cette théorie largement acceptée a aussi ses limites, soulevant parfois plus de questions qu'elle n'apporte de réponses. Mais pour le moment, cette explication a plus à recommander que des spéculations sauvages et des théories non fondées sur des continents perdus et des civilisations perdues supérieures ou des visiteurs de l'espace extra-atmosphérique. Par conséquent, il existe un profond désaccord entre les archéologues professionnels et certains écrivains populaires sur les premiers mouvements des peuples et les origines des civilisations dans les Amériques. Les historiens alternatifs ou révisionnistes rejettent rapidement ce qu'ils considèrent comme des points de vue académiques «traditionnels» ou intransigeants au motif que les universitaires professionnels ont tout intérêt à cacher la «vérité» au public trompé.

Les livres d'Erich von Daniken, Graham Hancock, Robert Temple, Zecharia Sitchen et d'autres écrivains populaires sur les origines des civilisations et de la race humaine se vendent à des millions d'exemplaires. Pendant ce temps, des études universitaires méticuleusement recherchées sur les mêmes sujets croupissent dans les bibliothèques de recherche, non lues sauf par d'autres spécialistes et complètement inconnues du grand public. Les écrivains à succès sur des sujets mésoaméricains capitalisent sur ce fait. Qui veut parcourir un tome terne sur la séquence céramique d'Uaxactun quand vous pouvez lire comment les extraterrestres ont utilisé le cénote de Chichen Itza comme rampe de lancement pour leurs vaisseaux spatiaux ? Personnellement, je serais fasciné si un vaisseau spatial abandonné était trouvé au sommet d'une montagne au Pérou, mais, jusqu'à ce que ce soit le cas, je préfère essayer de donner un sens aux preuves disponibles.

Pour étayer leurs théories des voyages transocéaniques précolombiens, les historiens révisionnistes soulignent parfois que tous les restes squelettiques des premiers habitants humains des Amériques ne sont pas du type strictement mongoloïde. Ceci est considéré comme la preuve que différents types raciaux de différentes parties du monde ont atteint les Amériques des siècles avant Colomb. Bien sûr, cela remet également en question la théorie du détroit de Béring. Il s'agit bien sûr d'un axe de recherche important impliquant la géologie, la paléontologie, l'anthropologie physique et d'autres domaines de recherche. Cependant, nous nous intéressons ici principalement aux origines des grandes civilisations de l'Amérique centrale.

La recherche mésoaméricaine a pris deux directions principales : le diffusionnisme et l'inventionnisme indépendant. Terme anthropologique légitime, le « diffusionnisme » désigne l'étude des origines des caractéristiques culturelles et de leur diffusion d'une société à une autre. La version extrême soutient que toutes les cultures sont originaires d'un centre principal de haute culture. Une opinion plus raisonnable est qu'il y avait plus d'un centre culturel ou lieu d'origine majeur, mais que des influences interculturelles se sont produites au fil du temps. L'inventionnisme indépendant, d'autre part, est l'opinion selon laquelle la culture ou la civilisation en question, comme celle des Mayas classiques, s'est développée plus ou moins indépendamment de toute influence extérieure majeure. Toute influence externe qui s'est produite aurait eu un effet minime sur le développement de la culture en question.

L'hyper-diffusionisme est une forme extrême de la théorie diffusionniste. C'est l'approche généralement adoptée par ce que nous pouvons appeler les pseudo-archéologues ou les pseudo-historiens, les chercheurs et les écrivains dont les théories sur les origines des civilisations mésoaméricaines sont basées sur un peu plus que de simples spéculations et manipulations douteuses des preuves disponibles. Malheureusement pour le grand public, nombre de ces hyper-diffusionnistes ou historiens alternatifs ne sont pas seulement des écrivains très persuasifs mais ils donnent aussi l'impression d'avoir soigneusement étudié le sujet. Cependant, à y regarder de plus près, la plupart de leurs théories s'effondrent sous leur propre poids ou manquent simplement de preuves concrètes pour les étayer.

Dans la deuxième partie, nous examinerons certaines théories diffusionnistes spécifiques sur les origines des civilisations mésoaméricaines et les écrivains qui soutiennent ces points de vue peu orthodoxes.


15 faits sur la civilisation maya

À travers la Méso-Amérique aujourd'hui, vous pouvez trouver des villes anciennes tentaculaires avec des pyramides imposantes, des terrains de balle, des saunas, des sculptures monumentales et des hiéroglyphes énigmatiques, le tout grâce aux Mayas. Voici 15 choses que vous ignorez peut-être sur cette ancienne civilisation.

1. LEURS PYRAMIDES ET VILLES SONT ENCORE DECOUVERTES.

Il est étonnant de penser que quelque chose d'aussi grand qu'une pyramide puisse échapper aux archéologues d'aujourd'hui. Mais ce n'est qu'il y a quelques années qu'une pyramide maya de plus de 1000 ans a été découverte à Toniná dans l'État mexicain du Chiapas. Il avait été caché sous ce que l'on croyait être une colline naturelle. En 2015, des chercheurs ont déclaré que ce nouveau monument était en fait la plus haute pyramide du Mexique à 246 pieds (75 mètres) de hauteur, dépassant la pyramide du soleil de 213 pieds à Teotihuacan. Les ruines de deux villes mayas cachées par une épaisse végétation ont également été récemment découvertes dans l'État mexicain de Campeche.

2. C'ÉTAIT DES MANGEURS DE CHOCOLAT.

Il y a plus de 3500 ans, les Olmèques de Méso-Amérique sont probablement devenus les premiers à réaliser qu'avec un peu de travail, on pouvait consommer du chocolat, mais les Mayas en ont fait une forme d'art. Des preuves archéologiques suggèrent que les Mayas transformaient le cacao il y a au moins 2600 ans, les signatures chimiques du cacao ont été trouvées dans des récipients en céramique maya au Guatemala qui remontent à 600 avant notre ère. Mais la boisson qu'ils produisaient ne ressemblait en rien au chocolat chaud que nous buvons aujourd'hui. Les Mayas mélangeaient du cacao avec de l'eau, du miel, des piments, de la semoule de maïs et d'autres ingrédients pour faire une boisson mousseuse et épicée. L'art maya et les hiéroglyphes suggèrent que boire du cacao était une partie importante des célébrations et des rituels. Le Codex de Dresde, par exemple, montre une image du dieu de la subsistance K'awil tenant un récipient avec des fèves de cacao.

3. ILS AVAIT UN SYSTÈME COMPLIQUÉ DE HIÉROGLYPHES.

L'écriture maya, qui date de la fin de la période préclassique (300 avant notre ère à 100 après J.-C.), est conservée sur les bâtiments, les monuments en pierre, les livres rares et la poterie. Alors que les mots de la langue anglaise sont formés de combinaisons de 26 lettres, les mots mayas écrits sont formés de diverses combinaisons de plus de 800 hiéroglyphes, chacun représentant une syllabe. Le système est considéré comme le plus sophistiqué de son genre en Méso-Amérique. Ce n'est qu'au cours des dernières décennies que les mayanistes ont acquis la capacité de lire la plupart des glyphes.

4. UN ARCHÉOLOGUE ACCIDENTEL A FISSURÉ L'ÉCRITURE MAYA.

Tatiana Proskouriakoff, une Américaine née en Sibérie, a suivi une formation d'architecte. Lorsqu'elle n'a pas pu trouver d'emploi dans son domaine, elle a commencé à dessiner pour un conservateur au Penn Museum de Philadelphie dans les années 1930, et elle a été invitée à une expédition sur le site Maya de Piedras Negras au Guatemala. Malgré son manque de formation académique formelle, Proskouriakoff est finalement devenue une mayaniste à part entière. Au milieu du 20e siècle, il n'y avait pas eu beaucoup de progrès dans le déchiffrement des glyphes mayas. Il n'a pas le titre le plus sexy, mais l'article de Proskouriakoff de 1960 « Implication historique d'un modèle de dates à Piedras Negras, Guatemala » était une bombe. Elle a été la première à reconnaître que le glyphe « grenouille renversée » des Mayas représentait la naissance et que leur glyphe « mal de dents » représentait la date à laquelle le roi monta sur le trône, ce qui permit d'identifier les annonces de naissance et de décès ainsi que les noms de les dirigeants d'une dynastie maya.

5. LES MAYA ÉCRIVENT DES LIVRES… ET LES EUROPÉENS LES BRLENT.

Les Mayas écrivaient des livres dans leur écriture hiéroglyphique élaborée sur de longues bandes de papier durable fabriquées à partir de l'écorce interne des figuiers. Mais il n'y a que trois codex mayas qui survivent aujourd'hui : le Codex de Dresde, le Codex de Madrid et le Codex de Paris. (Il y a aussi le fragmentaire du Codex Grolier, mais les érudits contestent son authenticité.) De nombreux autres livres mayas ont été victimes des conditions humides de la Méso-Amérique ou de l'arrivée d'Européens qui ont délibérément détruit les textes mayas. Diego de Landa, un frère franciscain d'Espagne arrivé au Yucatan dans les années 1540, a décrit une de ces scènes : nous les avons tous brûlés, ce qu'ils ont regretté à un degré étonnant et qui leur a causé du chagrin.

6. LEUR CALENDRIER, BIEN QUE COMPLEXE, N'A PAS PRÉDIT LA FIN DU MONDE.

On a beaucoup parlé dans certains coins paranoïaques d'Internet que le jour de la fin, tel que prédit par le calendrier maya, arriverait le 21 décembre 2012. vous n'aviez rien à craindre. Le 21 décembre 2012 coïncidait avec la fin d'un cycle complet de 5125 ans dans le soi-disant calendrier Maya à Compte Long. Ce calendrier était impressionnant car il utilisait le zéro comme espace réservé, l'une des premières utilisations du zéro en tant que concept mathématique de l'histoire. Et ce n'était qu'un des calendriers que les Mayas utilisaient. Ils avaient également un calendrier sacré de 260 jours, ou Tzolk'in, qui était utilisé pour planifier les cérémonies religieuses, ainsi qu'un calendrier solaire de 365 jours connu sous le nom de Haab'.

7. ILS ONT EU DES RÉGIMES DE BEAUTÉ ASSEZ INTENSE.

Les Mayas ne se contentaient pas de se vêtir et de se maquiller pour se faire belle. Dans l'enfance, les hommes et les femmes avaient la tête liée pour déformer artificiellement leur crâne en une forme allongée, ce qui signifiait probablement leur statut social. Les Mayas ont également percé des trous dans leurs dents de devant et les ont incrustées de jade, de pyrite, d'hématite ou de turquoise. Ils ont essentiellement inventé le gril.

8. ILS ONT PRIS DES LAMES RITUELS.

Pour les Mayas, la consommation d'hallucinogènes et de substances intoxicantes était le meilleur moyen de parler aux esprits. Ils buvaient des substances comme le balché, qui était fait de miel fermenté (et peut-être psychédélique). Mais pour s'enivrer plus rapidement, et peut-être pour éviter les vomissements, ils peuvent avoir administré de l'alcool et des psychoactifs par voie rectale. Il y a beaucoup de scènes sur la poterie maya représentant des lavements dans un contexte rituel. Des chercheurs enquêtant sur les effets d'un ancien lavement rituel dans les années 1980 ont fait une auto-expérimentation et l'ont essayé par eux-mêmes, et ont rapporté que leurs résultats « soutiennent certainement la suggestion théorique selon laquelle l'alcool est bien absorbé par un lavement ».

9. ILS ONT PEINT LES SACRIFICES HUMAINS EN BLEU.

Le pigment vif connu sous le nom de Maya Blue a longtemps fasciné les archéologues car il est incroyablement résistant, survivant pendant des siècles sur des monuments de pierre, même dans les conditions difficiles des jungles mésoaméricaines. Mais la couleur gaie était également utilisée dans les sacrifices humains. Lorsque les Mayas voulaient plaire au dieu de la pluie, ils peignaient les sacrifices humains en bleu et découpaient leurs cœurs sur des autels de pierre ou les jetaient dans des puits.

10. ILS APPRÉCIENT UNE BONNE SUEUR.

Les Mayas construisaient des structures ressemblant à des saunas en pierre ou en adobe qui étaient utilisées à des fins de santé et de nettoyage rituel. Des maisons de sudation ont été découvertes sur des sites comme Tikal au Guatemala et Joya de Cerén, un village maya enseveli sous les cendres volcaniques au Salvador vers 600 après JC. Le premier bain de sueur connu a été découvert à Cuello, dans le nord du Belize. A 3000 ans, il est antérieur aux célèbres thermes de la civilisation romaine.

11. ILS ONT JOUÉ À DES SPORTS EXTRÊMES.

Les terrains de balle occupent des biens immobiliers de premier plan dans les villes mayas comme Chichen-Itza au Mexique. C'est là que les Mayas ont organisé un jeu connu sous le nom de pitz. Les joueurs essaieraient de passer une balle en caoutchouc lourde (environ la taille d'un ballon de football) sans utiliser leurs mains tout en portant un équipement pour protéger leurs côtes, leurs genoux et leurs bras. Le but ultime était de faire passer le ballon à travers un cerceau en pierre très haut. Pratiquer ce sport n'était pas exactement un passe-temps, mais plutôt un rituel important, et perdre pouvait entraîner des sacrifices humains. Selon l'histoire de la création maya dans leur texte épique connu sous le nom de Popol Vuh, la vie sur terre n'est devenue possible qu'après que deux divinités sœurs aient vaincu les seigneurs surnaturels des enfers dans un jeu de balle.

12. ILS PEUVENT AVOIR DES DINDES DOMESTIQUES.

Désormais symbole de Thanksgiving américain, les dindes ont peut-être d'abord été domestiquées par les Mayas. Les dindes n'étaient pas seulement utilisées pour la nourriture, les Mayas utilisaient également les parties des oiseaux comme les os et les plumes pour créer des éventails, des outils et des instruments de musique. Des os de dinde mexicaine datant de la période maya préclassique ont été découverts sur le site archéologique d'El Mirador au Guatemala. Cet endroit était bien en dehors de l'aire de répartition de l'espèce dans la nature, ce qui a conduit les archéologues à conclure que les Mayas avaient domestiqué les dindes à ce stade.

13. LES ARCHÉOLOGUES DÉBATENT ENCORE POURQUOI LA CIVILISATION EST EN DÉCLIN.

La civilisation atteignait vraiment son apogée au sommet de la période maya classique (300 à 660 CE). Mais les choses ont commencé à se dégrader aux VIIIe et IXe siècles. Les villes mayas des plaines du sud qui comptaient autrefois jusqu'à 70 000 habitants ont été abandonnées. Les scientifiques et les archéologues ont pointé du doigt une variété de coupables pour expliquer ce qui s'est passé, notamment la sécheresse, les raids effrénés et la guerre entre les cités-États mayas, la migration vers la plage et la surpopulation, ou peut-être une combinaison fatale de ces choses.

14. ILS N'ONT PAS DISPARU.

Bien sûr, de nombreuses grandes villes mayas étaient mystérieusement désertes, mais les habitants n'ont pas disparu [PDF]. Les descendants des Mayas sont toujours là aujourd'hui, beaucoup d'entre eux vivant dans leurs terres ancestrales, comme le Guatemala, où les Mayas constituent en fait la majorité de la population. "Maya" est en fait un terme générique pour de nombreux groupes ethniques indigènes différents qui peuvent parler différentes langues mayas telles que le yucatec, la quiche, le kekchi ou le mopan.

15. LEURS ARTEFACTS ET MONUMENTS SONT EN DANGER.

Au Guatemala et au Belize, les habitants utilisent apparemment le mot huecheros- dérivé du mot maya pour tatou, ou huech— pour parler des gens qui pillent les sites archéologiques. Des vases, des statues et d'autres objets provenant de sites mayas provenant de fouilles illégales se sont retrouvés sur le marché illicite des antiquités, et les tunnels des pillards détruisent les sites archéologiques dans le processus. Dans un exemple frappant, une pyramide a été coupée en deux par des pillards dans la ville maya de Xultún au Guatemala. Dans certains cas, les antiquités mayas ont été renvoyées dans leur pays d'origine. Le Denver Art Museum a rendu un linteau de porte en bois sculpté au Guatemala en 1998 lorsqu'il a été découvert que l'artefact provenait d'El Zotz, une colonie maya située juste à l'ouest de la grande ville de Tikal.


Les Zapotèques

La civilisation zapotèque s'est développée dans le Mexique d'aujourd'hui et a duré environ du 6ème siècle avant notre ère au 16ème siècle de notre ère.

Objectifs d'apprentissage

Expliquer la culture, la religion, l'expansion et la disparition de la civilisation zapotèque

Points clés à retenir

Points clés

  • La civilisation zapotèque est née dans les trois vallées centrales d'Oaxaca à la fin du 6ème siècle avant notre ère.
  • Il existe cinq périodes zapotèques distinctes, notées Monte Albán 1-5 (après le lieu d'origine).
  • Les Zapotèques étaient des polythéistes qui ont développé un système d'écriture calendaire et logosyllabique.

Mots clés

  • Mitla: La principale cité religieuse de la culture zapotèque. Des bâtiments élaborés et des œuvres d'art témoignent de la richesse de la vie religieuse de l'élite zapotèque.
  • Monte Alban: Le lieu d'origine de la civilisation zapotèque.
  • Cocijo: Le dieu de la foudre et de la pluie de la civilisation zapotèque. Il était le plus important des personnages religieux et aurait créé l'univers avec son souffle.

La civilisation zapotèque est née dans les trois vallées centrales d'Oaxaca à la fin du 6ème siècle avant notre ère. Les vallées étaient divisées entre trois sociétés de tailles différentes, séparées par un no man’s-land au milieu, aujourd'hui occupé par la ville d'Oaxaca. Des preuves archéologiques de l'époque, telles que des temples incendiés et des captifs sacrifiés, suggèrent que bien que les trois sociétés partagent des traditions linguistiques, culturelles et religieuses, elles se font également concurrence.

Panorama depuis Monte Albán : La vue depuis le site d'origine des dirigeants zapotèques qui ont étendu leur pouvoir au-delà des vallées centrales d'Oaxaca.

Cinq phases

L'État zapotèque s'est formé à Monte Albán. Cette consolidation du pouvoir a commencé l'expansion politique vers l'extérieur à la fin de la phase de Monte Albán 1 (400-100 avant notre ère) et tout au long de la phase de Monte Albán 2 (100 avant notre ère-200 CE). Les dirigeants zapotèques de Monte Albán ont pris le contrôle des provinces en dehors de la vallée d'Oaxaca avec leur influence militaire et politique supérieure, qui a rapidement dépassé les entités locales moins développées. En 200 CE, la fin de la phase Monte Albán 2, les Zapotèques avaient étendu leur influence, de Quiotepec au nord à Ocelotepec et Chiltepec au sud. La ville religieuse et culturelle de Monte Albán était devenue la plus grande ville de ce qui est aujourd'hui les hautes terres du sud du Mexique. Cette ville puissante a conservé ce statut jusqu'à environ 700 de notre ère.

Phases de Monte Albán : Phases historiques de Monte Albán et durée de chaque phase.

Expansion et déclin

Entre les phases 1 et 2 de Monte Albán, il y a eu une expansion considérable de la population de la vallée d'Oaxaca. À mesure que la population augmentait, le degré de différenciation sociale, la centralisation du pouvoir politique et l'activité cérémonielle augmentaient également. Un autre effet de ce boom démographique et de l'expansion politique de l'armée pendant Monte Albán 1-2 a été le développement d'États fragmentés et indépendants. These areas developed regional centers of power with distinct leaders and linguistic dialects. However, the Zapotec rulers retained control over vast swaths of the region. Some archeologists argue that the building centered on the main plaza of Monte Albán contains depictions of elaborate heads, which represent the rulers of conquered provinces.

Jade warrior mask from Monte Albán: This jade replica illustrates the fierce military presence that initially expanded the Zapotec holdings during Monte Albán phase 2.

The Zapotecs were ultimately destroyed by Spanish invaders. Having lost militarily to the Aztecs in battles from 1497–1502, the Zapotecs tried to avoid confrontation with the Spaniards, and hopefully the tragic fate of the Aztecs. The Spaniards took advantage of this pacifist stance and ultimately defeated the Zapotecs after five years of campaigns ending in 1527. The arrival of new diseases and steel weapons also weakened any attempts at a revolt from the Zapotec population. There were some subsequent uprisings against the new rulers, but for all intents and purposes, the Zapotecs were conquered. However, the seven Zapotec languages, and hundreds of Zapotec dialects, still survive with populations that have spread throughout Mexico and also Los Angeles, California.

Zapotec Writing and Religion

The Zapotecs developed a calendar and a logosyllabic system of writing that used a separate glyph to represent each of the syllables of the language. This writing system is thought to be one of the first writing systems of Mesoamerica and a predecessor of those developed by the Maya, Mixtec, and Aztec civilizations.

Like most Mesoamerican religious systems, the Zapotec religion was polytheistic. Two principal deities included Cocijo, the rain god (similar to the Aztec god Tlaloc), and Coquihani, the god of light. These deities, along with many others, centered around concepts of fertility and agriculture. It is likely that the Zapotec practiced human sacrifices to these gods of fertility, and also played elaborate and ritualistic ball games in the court at Monte Albán. They also practiced dedication rituals, which cleansed a new space. Fine pieces of rare jade, pearl, and obsidian were found in a cache in Oaxaca, and were probably used to cleanse religious sites or temples upon the completion of construction.

The ball court at Monte Albán: A religious ball game utilizing a rubber ball was practiced throughout Mesoamerica by young men playing for sacred, and often sacrificial, purposes.

According to historic, as well as contemporary, Zapotec legends, their ancestors emerged from the earth or from caves, or turned into people from trees or jaguars. Their governing elite apparently believed that they descended from supernatural beings that lived among the clouds, and that upon death they would return to the same status. In fact, the name by which Zapotecs are known today results from this belief. The Zapotecs of the Central Valleys call themselves “Be’ena’ Za’a”—the Cloud People.

A funerary urn in the shape of a “bat god” or a jaguar: c. 300–650 CE. Height: 9.5 in (23 cm).

Mitla

Evidence of the central role of religion in the Zapotec cultural hierarchy is pronounced at the religious city of Mitla. It is the second most important archeological site in the state of Oaxaca, and the most important of the Zapotec culture. The site is located 44 kilometers from the city of Oaxaca. While Monte Albán was most important as the political center, Mitla was the main religious center, as evidenced by the elaborate buildings and artwork throughout the city. The name “Mitla” is derived from the Nahuatl name “Mictlán,” which was the place of the dead or underworld. Its Zapotec name is Lyobaa, which means “place of rest.” The name “Mictlán” was Hispanicized to “Mitla” by the Spanish.

Fretwork on a building in the religious capital of Mitla: This complex fretwork illustrates the religious importance of this ancient city in the Zapotec culture.

What makes Mitla unique among Mesoamerican sites is the elaborate and intricate mosaic fretwork and geometric designs that cover tombs, panels, friezes, and even entire walls. These mosaics are made with small, finely cut and polished stone pieces, which have been fitted together without the use of mortar. No other site in Mexico has this.


Postclassic

The Postclassic Period is that period roughly between the fall of the Classic period cultures and the Spanish conquest. The Classic period saw larger states and empires replaced by small polities of a central town or city and its hinterland, ruled by kings and a small hereditary elite based at palaces, a marketplace, and one or more temples.

Early Postclassic (900/1000–1250): The Early Postclassic saw an intensification of trade and strong cultural connections between the northern Maya area and Central Mexico. There was also a flourishing of a constellation of small competing kingdoms, that competition expressed by warfare-related themes in arts. Some scholars refer to the Early Postclassic as the Toltec period, because one likely dominant kingdom was based at Tula. Sites are located in Central Mexico (Tula, Cholula), Maya area (Tulum, Chichen Itzá, Mayapan, Ek Balam), Oaxaca (Tilantongo, Tututepec, Zaachila), and the Gulf Coast (El Tajin).

Late Postclassic (1250–1521): The Late Postclassic period is traditionally bracketed by the emergence of the Aztec/Mexica empire and its destruction by the Spanish conquest. The period saw increased militarization of competing empires across Mesoamerica, most of which fell to and became tributary states of the Aztecs, with the exception of the Tarascans/Purépecha of Western Mexico. Sites in Central Mexico are (Mexico-Tenochtitlan, Cholula, Tepoztlan), in the Gulf Coast (Cempoala), in Oaxaca (Yagul, Mitla), in the Maya region (Mayapan, Tayasal, Utatlan, Mixco Viejo), and in West Mexico (Tzintzuntzan).


Episode 52: The Precolumbian Civilizations of Mesoamerica

It’s become more and more widely known that, before first contact with Europe, the Americas were populated by advanced civilizations with complex systems of writing, government, and technological innovation. A number of these civilizations were clustered in the area known as Mesoamerica, which presented geographic difficulties for its inhabitants due to its harsh climate and environment, and yielding few natural resources. So, how did Mesoamerican civilizations thrive?

Guest Ann Twinam from UT’s Department of History discusses three of the major Mesoamerican civilizations: the Olmec, Maya, and Aztec (Mexica), and their once-forgotten contributions to human civilization.

Invités

  • />Ann Twinam Professor of History, University of Texas at Austin

Hosts

  • />Joan Neuberger Professor of History, University of Texas at Austin

Let’s just start with a definition: what is Mesoamerica?

I think, broadly, we can define Mesoamerica as an area that includes Mexico and Central America. In that area, when we talk about pre-contact civilizations, we’re talking about the Olmec, the Maya, and the Aztec (as three of the major civilizations there are many others).

And when you say pre-contact, you mean before the Europeans arrived to the new world.

That’s right. I like to say that better than conquest.

Good. Let’s start with the lay of the land. What are some of the key characteristics of geography, what kind of natural resources, and how did they shape Mesoamerica for the centuries before Europeans arrived?

I think that’s a great question. I think the first thing that you need to do is imagine the topography. One way is to think of Mexico and Mesoamerica is to imagine it as a 3D pyramid and then chop it off horizontally, about halfway down, and then look at it from the side. That’s kind of what Mexico looks like. In the center, we have this high plateau, with mountains that are running north and south, and then the sides of Mexico and Central America sort of slope downward to the sea level areas, including the ports of Veracruz on the Caribbean and Acapulco in the Pacific.

And why is the topography important? Has it had a historical impact?

The topography is critical because it meant that there were different resources in the highlands than on the coast. There were areas for trade and it brought about conquest as well. The central area, the high area, produced obsidian, which is really critical. It’s a black volcanic stone and it’s as sharp as surgical steel—so it was clearly an important trade artifact. And the lowlands produced seashells and feathers from tropical birds, and these were considered to be very valuable for rituals. Also, the topography is important because the mountains on that central plateau are running north and south. What that meant was that there was an easy corridor for tribes migrating southward. And the history of Mesoamerica is really the history of people on the move, as people are moving from north to south.

Another key characteristic, unlike what we’re familiar with in North America or the US, is the absence of navigable rivers. So it’s very difficult to move goods from one place to another. And this was made even harder because there were really no animal resources in Mesoamerica. There were no large domesticated animals. There were no beasts of burden. If you moved something in Mesoamerica, it moved either on the backs of men or in canoes if you were situated on a lake.

Colossal Olmec Head #1, Museo Antropológico de Xalapa, Veracruz

Let’s turn to talk about the people. What are the key groups of people or key civilizations of Mesoamerica?

There are many, but the three that I thought I’d talk about were the Olmec, the Maya, and the Aztecs. We can look at those in chronological order. One of the earliest Mesoamerican people were the Olmecs who arose during what we call the formative period, from about 1500 BCE to 400 BCE, and they established settlements both in the Mexican highlands and along the coast. And they’re really important — they’re called the Mother Culture of the Americas. They’re associated with a number of characteristics that then later passed on to other Mesoamerican civilizations such as the Maya and the Aztec. These included a lot of things: one was monumental sculpture. The Olmecs are known for their huge carved heads. These were six to fifteen feet high, they weighed tons, and they were very characteristic. They had slanted eyes, sort of squished noses, and flattened lips. If you see one, you know it’s Olmec.

They’re also known for their ceremonial complexes. The Olmecs were the first to build central places for worship with defined avenues. Another thing the Olmecs were known for was constructing some of the first pyramids. Later civilizations also had pyramids, although they looked somewhat different from the Olmec, who were the first.

They were also the first in sports. The Olmecs were the ones who started, or are associated with starting, the complex ball game that Mesoamerican peoples played. You would try to put a rubber ball through high hoops. These civilizations created ball courts for people to sit and watch these games. The first of these ceremonial complexes appears in the Olmecs.

The other thing the Olmecs did was count really well. We used to think it was the Maya, who lived centuries later, who invented the calendar, but now we know it originated with the Olmecs. They invented two calendars, the solar calendar of 365 days and the lunar one of 260 days. And every 52 years, the first day of a lunar and solar calendar coincided. This is critical because Mesoamerican peoples think in 52-year chunks, just as we think in decades or centuries, they think in fifty-two year chunks. So it was, we think, the Olmecs who begin to think about the fifty-two year chunk thinking, which also becomes very important later on for the Maya and even as important for the Aztecs. So this was another thing that they pioneered.

We used to think—the poor Maya are getting dissed here a bit—that the Maya developed writing, but now we know that it began with the Olmec too. These are important reasons, given their architecture, and their ball courts, and the calendar, why they are the Mother Culture of the Americas.

So did the Olmec civilization simply disappear? Did it merge into later cultures? Que s'est-il passé?

Well, when we don’t know. Weknow a series of things that might of happened: peoples revolting, environmental reasons, in this case there might have been a volcanic eruption, there could have been climate change. It’s one of those mysteries we still haven’t solved.

Let’s turn then to talk about the second great group, the Maya. When did they become important, or when did they appear in Mesoamerica?

The Maya appeared around 0 BCE, and they were a pre-contact civilization, which is important, through 800, but unlike the Olmecs, the Maya continue to exist today. In modern Guatemala, in Mexico, in Yucatan, in Belize, and Honduras there are still people who descended from the Maya and who still speak Maya dialects.

Although picturesque, the Mayan site of Tulum, in the state of Quintana Roo, is actually small in comparison to major Maya sites such as Chichen Itzá or Uxmal.

And were they similar to the Olmecs? You talked about things that we thought were originated by the Maya, but were in fact older.

Oui. As I said, the Olmecs are the Mother Culture, but then later civilizations, like the Maya, also picked up some of these characteristic things. For example, just like the Olmec (perhaps even more impressive than the Olmec), the Maya built ceremonial centers. These are now, of course, important tourist sites like Uxmal and Chichen Itza and Tikal. However, the Maya pyramids are very distinctive from other Mesoamerican pyramids because they’re really steep and really narrow. But the Maya also had the same ball courts or had ball courts like the Olmec and they also used the same version of the Mesoamerican calendar. They too had this view of time and divided their chronology into these fifty-two year cycles. They innovated though in that they developed a way of counting back. So they counted each individual fifty-two year cycle as it went back. This is something called the long count, which made it possible for them to count back thousands of years in their history. And, of course it was these kinds of cycles and counting that we associated a few years ago with false worry that the Maya calendar predicted that the world was going to end in 2012. It was part of these cyclical counts that that idea arose.

So what happened was, after the classic Maya civilization collapsed around 900, although the Maya themselves didn’t disappear, they largely abandoned many of their ceremonial centers. And so when the Spanish arrived in the early 16c, although many of these centers still existed, the Maya themselves couldn’t read the writings on their codices, or the inscriptions that were carved throughout the temples or on their obelisks. Their history was effectively lost. As time went on, many of their centers were covered with jungle and trees. They were only discovered by explorers such as John Stevens in the early 19c. Or, more recently, infrared satellites have been used to try to locate Maya ruins. The first interpretations were essentially that they were the intellectuals of the Americas — and remember we gave them all these accomplishments, like writing and the calendar and all these things, which we now know they didn’t pioneer. But it was clear that they had a sophisticated form of writing. The theory developed that they were this peaceful, intellectual civilization with a particular interest in mathematics and astronomy. So one of the great challenges of the 20c, and actually still ongoing, was to try to decipher the Maya script and to find more about this civilization in their own words.

How has learning to read their texts changed what we know about them? What do we know about them now that we didn’t know before?

Well their lists told us everything. They told us their histories. We now know who their leaders were, we know about their wars, we know more about their religion. We know that, far from being the peaceful stargazers we thought, we now know they engaged in constant combat. Nor was their religion non-bloody or ethereal. They forwarded and continued this Mesoamerican propensity for offering blood as a gift for the gods—especially the Mayan nobles, both men and women. We have pictures of these we see them now in paintings of them doing this. They were expected to offer blood to the gods. The women often put spines through their tongues and blood would come and they would sacrifice the blood. Men had some instruments that allowed them to prick even more sensitive reproductive parts. You could look at those pictures as well. The Maya were not as peaceful or otherworldly as we previously thought. But they really pale compared to the more current understandings of the Mexica, or as we call them more commonly, the Aztecs.

So then when did the Aztecs appear, and how did they fit into this picture of civilizations in Mesoamerica?

The Aztecs are really part of this whole Mesoamerican theme—the theme of migration that I talked about, of migrating peoples, moving from north to south. We have in the Aztec codices, their history as they engaged in this migration. We know they moved down into the central valley and what was a lake system, which is now around Mexico City, around the 1320s. And this area was already settled by numerous other city-states. In the early years, the Aztecs were subordinate to these other city-states. Eventually they founded their capitol, Tenochtitlan, which was located on an island in the lake system. The center of Tenochtitlan is now modern Mexico City. Like the Olmecs and the Maya, the Aztecs built pyramids, ball courts, they had ceremonial centers, and they also used the fifty-two year calendar.

Circular calendar of the Mexica (Aztec), Museo Nacional de Antropologia, Mexico City.

How were they different from the earlier peoples?

The Aztecs really were the most successful expansionists in the pre-contact period. They conquered from the Pacific coast to the Caribbean. They were demanding tribute from conquered populations. This of course is related to this idea that, as populations grew, and this was an environment where it was resource-scarce, the conquered civilizations would try to get food and other kinds of tribute flowing into the center to get their own population to grow. Conquest became an important part of Aztec history.

Of course what’s most well known about the Aztecs is that conquest went along with their practice of bloodletting. They carried it to the Mesoamerican extreme, transferring this to tens of thousands of people who were killed through human sacrifice. To understand why this happened: it’s a pretty gory thing to think the Aztecs were so involved in human sacrifice that sometimes tens of thousands of people could be killed as in one case, at the dedication of the great temple at Tenochtitlan. But you have to understand it from the Aztec perspective, from the Aztec religion or their view of where they were in the world. And sort of critical to this was their creation myth. The Aztecs believed the world had been created and destroyed four times before they had lived. They believed they lived in the fifth world that had been created they called it a sun. At the start of the fifth sun, according to their legends, the world was in darkness so the gods met to create the world. They asked one god to throw himself in the fire and let the world begin, but the god chickened out. So then they asked another god, and he was a lesser god, and so he finally threw himself into the fire so that the world might be created. Then the first god was ashamed so il jumped into the fire as well. Then the story goes that the gods waited around the fire for the sun and the moon to rise, and when they didn’t, they asked why the two gods hadn’t turned themselves into the sun and the moon and created the new world. The gods said they were waiting for sacrifice. So as the legend goes, one by one the gods threw themselves into the fire and as they did so the sun and the moon began to rise and the world was created again. And this established the fundamental idea that sacrifice to the gods was essential to keep the world going first sacrifice of gods themselves and then later human sacrifice.

These were quite large-scale sacrifices. Who were the victims? What did they think of this? Where do they come from?

The victims came from various different groups. Many of them were warriors. When the Aztecs fought other city-states to demand tribute, they would fight to capture, not to kill. They would bring the victim back and he would be sacrificed on the pyramid. His body would then be thrown down the pyramid and his captor would engage in ritual cannibalism. This was a mutual kind of thing because if soldiers from Tenochtitlan were captured, they would also find themselves led up the pyramid of another city-state to be sacrificed. This was a very common practice in the Aztec areas of conquest.

And there were many who really believed in this. For example there was a famous warrior who taken captive and he was such a good soldier they agreed not to sacrifice him if he would fight for them. He agreed to do that for many years, but then he returned and asked to be sacrificed. There were other people sacrificed as well. Women were not taken up to the top of the pyramid. The Aztec sacrifice was particularly gory. They would use obsidian knives to cut out the living hearts of their victims and then offer the blood to gods. Women were not led up the pyramid that way. They usually did a dance at the bottom of the pyramid and then they would be beheaded. There were some particularly gory ceremonies where crying children were sacrificed to Tlaloc, who was the rain-god. When children cried it was assumed that was good.

Is there any sense in which the mass sacrifice of the population was connected with some kind of population control?

There have been a number of theories about that, but when you think about it, it doesn’t really make sense. If you really want to control population, you want to control the women who are producing young children. What you’re doing is sacrificing the warriors, who when they come back, are agriculturalists. So actually no, it didn’t make a demographic sense to sacrifice mostly men. You’re also sacrificing not your own people. You’re sacrificing people from the periphery.

So then what happens to the Aztecs? Do they die out before the Europeans come? Are they there?

Oh no, the Aztecs are fully there when the Europeans arrive. Tenochtitlan is a wonder. It is described in amazing detail by the conquistadors. Cortez was very lucky to be able to conquer Tenochtitlan. Some Spaniard would have done it eventually, given the technology that the Europeans had: the ability to move a lot of people across the Atlantic, the use of steel, horses. There were many advantages Europeans had, but that first band of conquistadors had to win every single battle. This again goes back to the human sacrifice. They had a lot Indian allies, allies on the coast, because what Cortez did was pick up many Indian groups who rejected the Aztecs, because they didn’t want to send people for human sacrifice. They saw the Spaniards as someone to ally with. So by the time Cortez arrives at Tenochtitlan, he has an army of thousands and thousands of Indian warriors as well as Spaniards.

OK, I have one final question. Is Quidditch the modern day version of the basketball game of Mesoamerica?


ANCIENT MAYA CIVILIZATION

The ancestral Maya dates back 4,000 years, around 2000 BCE. Major change all over Mesoamerica began after 2000 BCE in the Preclassic or Formative period. The Maya began as nomadic farmers and eventually transitioned to more settled life villages are known to have spread throughout the Maya lowlands by 1000BCE . By the Late Preclassic period (

300 BCE), regional centers had formed in the southern Maya lowlands.

For more on the Maya, check out some of these resources !

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The Lost Zapotec: Vibrant Mesoamerican Civilization of The Cloud People

In the Valley of Oaxaca, located in the Southern highlands of Mesoamerica, an indigenous, pre-Columbian civilization, known as the Zapotec civilization or the “Cloud People”, flourished around 2,500 years ago. They left behind impressive ruins and provided a lasting influence to the many cultures that superseded them.

During the Monte Alban 1 phase (400–100 B.C.), the Zapotec civilization began to form in the Oaxaca Valley. They were the largest indigenous group in Oaxaca, with populations reaching approximately 350,000 at their height. Members of the Zapotec civilization created and developed a powerful state system that went through periods of development and decline. The Zapotecs can be divided into three distinct groups - the Valley Zapotec (in the Valley of Oaxaca), the Sierra Zapotec (to the north), and the Southern Zapotec (in the south and east, near the Isthmus of Tehuantepec). The peoples were primarily peasant farmers, living in communities of approximately 5,000.

A funerary urn depicting a seated figure from the Zapotec culture – 100 -700 A.D. Wikimedia, CC

Altogether, the Zapotecs lived in farming villages, mountain settlements, scattered ranches, rural areas, and two urban centers, Juchitán and Tehuantepec. A typical Zapotec community contained government buildings, a place of worship, school buildings, dry-goods stores, and possibly a health building or clinic. Their houses were made of stone and mortar. The Zapotec were hunters, and were believed to have hunted antelope, deer, jackrabbits, squirrels, fox, rats, and quail. They did their hunting with darts and spears. They strategized hunting by disturbing bushes to drive squirrels and rabbits to a central location.

Detail of an ancient Zapotec mosaic. Domaine public

The languages of the Zapotec civilization belong to an ancient family of Mesoamerican languages known as the Oto-manguean language family. Around 1,500 B.C., the Oto-manguean languages began to split off, creating differing languages across the regions. The Zapotec language is a tone language, which means that the meaning of a word may vary based upon the tone with which the word is spoken. Today, the Zapotec language is still heard in parts of the Northern Sierra, the Central Valleys, the Southern Sierra, the Isthmus of Tehuantepec, along parts of the Pacific Coast, and in parts of Mexico.

The Zapotecs developed their own logosyllabic system of writing, which assigned a symbol to each syllable of their language. This is believed to be one of the first writing systems created in Mesoamerica, and a predecessor of the Mayas, Mixtec, and Aztec writing systems. Their writings were to be read in columns, from top to bottom. The Zapotec used their writing system to record important events in their civilization’s history. Archaeologists have found many Zapotec writings, but a number of them still remain to be deciphered.

The religion of the Zapotecs was polytheistic, with two primary deities. The deities included rain god Cocijo, and Coquihani, the god of light. Their lower-level deities were both male and female, often focusing on agriculture and fertility. The males wore breechclouts and capes, and the females wore skirts. There is some variation as to what the Zapotecs believed of their origins. Archaeological evidence suggests that they believed their ancestors emerged from the earth or caves, or that they formed from jaguars or trees. Alternatively, there is some indication that they believed to have descended from supernatural beings living among the clouds, a status they would return to upon death.

Mesoamerican sculpture, said to be a Bat God of the Zapotec religion. Domaine public

The Zapotecs are an example of an ancient civilization that experienced periods of both thriving and struggling. There is no trace of a violent destruction, and the reason for their decline is unknown, although it occurred during a time of much conflict in the area. Their location was later adopted by the Mixtec as a sacred site, and royal burial location, and can still be visited to this day.


Relationship with Other American Civilizations

The Aztecs incorporé many elements from the cultures around them into their traditions. Their calendar was in use by others in the area before they arrived, but they refined and recorded it on huge, carved stones. Their calendar was based on a 365 day solar cycle they had learned about from earlier cultures. They also developed a second, 260 day calendar for their religious rituals which became widely used by neighboring people.

© Justin Ennis - Aztec Relief

Before the Aztecs civilization, the Toltec people had lived in the area and built pyramids, temples, and small cities. When the Aztecs took over, they continued using the pyramids and temples built by the Toltec culture, and they began worshiping some of the Toltec gods.

The Aztecs had a complex relationship with other groups of people in central Mexico. They adopted some of the ways of the older cultures who had been there before them. They also transformed traditions, religious beliefs, and technologies over time, creating a unique culture of their own.


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