Une figure de son temps : Ferdinand de Lesseps

Une figure de son temps : Ferdinand de Lesseps

  • Ferdinand de Lesseps raconte son expédition à Panama.

    MARIE Adrien (1848 - 1891)

  • Ferdinand de Lesseps.

    NADAR (Gaspard Félix TOURNACHON, dit) (1820 - 1910)

  • Le Poireau, F. de Lesseps.

    LE PETIT Alfred (1841 - 1909)

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Titre : Ferdinand de Lesseps raconte son expédition à Panama.

Auteur : MARIE Adrien (1848 - 1891)

Date de création : 1880

Date représentée : 1880

Dimensions : Hauteur 28,7 - Largeur 22

Technique et autres indications : Extrait du Monde illustré avril 1880, dessiné par A. Marie, gravé par GillotTitre complet : M. Ferdinand de Lesseps, entouré de sa famille et de ses compagnons de voyage, raconte son expédition à Panama, dans la salle de la Sorbonne.

Lieu de Conservation : Musée national du château de Versailles (Versailles) site web

Contact copyright : © Photo RMN-Grand Palais - Photographe inconnusite web

Référence de l'image : 80-005755 / invgravures5719

Ferdinand de Lesseps raconte son expédition à Panama.

© Photo RMN-Grand Palais - Photographe inconnu

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Titre : Ferdinand de Lesseps.

Auteur : NADAR (Gaspard Félix TOURNACHON, dit) (1820 - 1910)

Date représentée :

Dimensions : Hauteur 0 - Largeur 0

Technique et autres indications : Album de 500 célébrités contemporaines - collection Félix PotinEpreuve sur papier albuminé. Atelier Nadar.

Lieu de Conservation : Musée d'Orsay site web

Contact copyright : © Photo RMN-Grand Palais - H. Lewandowski

Référence de l'image : 99-023432 / Pho1983-165-546-201

© Photo RMN-Grand Palais - H. Lewandowski

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Titre : Le Poireau, F. de Lesseps.

Auteur : LE PETIT Alfred (1841 - 1909)

Date de création : 1889

Date représentée :

Dimensions : Hauteur 24,2 - Largeur 24,2

Technique et autres indications : Faïence fine, impression par transfert. Manufacture de Creil et Montereau.Série de dix assiettes, Les Hommes d'aujourd'hui, éditées pour l'Exposition Universelle de 1889.

Lieu de Conservation : Musée d'Orsay site web

Contact copyright : © Photo RMN-Grand Palais - P.Schmidt

Référence de l'image : 09-505883 / OAO1527-7

Le Poireau, F. de Lesseps.

© Photo RMN-Grand Palais - P.Schmidt

Date de publication : septembre 2011

Contexte historique

De l’actualité à la postérité

Diplomate et entrepreneur, Ferdinand de Lesseps (1804-1895) s’est rendu célèbre pour avoir dirigé la construction du canal de Suez, inauguré en 1869. Un événement couvert par le magazine mensuel Le Monde Illustré d’avril 1880, où la gravure Ferdinand de Lesseps raconte son expédition à Panama accompagne un article.

Lesseps est alors devenu une sorte de héros national. C’est donc tout naturellement qu’il figure dans la première collection Félix Potin de photos de petit format, parue en 1885 et consacrée à cinq cents « célébrités contemporaines », que le pionnier de la grande distribution offrait à ses clients.

Un passage à la postérité et un ancrage dans l’imaginaire du grand public confirmés par sa présence dans la série de dix assiettes éditée pour l’Exposition universelle de 1889 et intitulée Les Hommes d’aujourd’hui, à laquelle appartient l’assiette imprimée Le Poireau, F. de Lesseps.

Analyse des images

Figures de Lesseps

Réalisée par l’illustrateur Marie en 1880, l’estampe Ferdinand de Lesseps raconte son expédition à Panama présente Lesseps entouré de sa famille (ses trois petites filles et sa femme) qui l’a accompagné dans son voyage (l’une de ses filles a donné le premier coup de pioche). Juché sur une estrade avec l’air solennel et presque sévère du savant, il semble donner une leçon de géographie (baguette de bois pour désigner des points sur la carte qui figure derrière lui). La salle de la Sorbonne est comble : les auditeurs sont tout proches de l’orateur (chaises au premier plan), et les balcons de l’amphithéâtre sont pleins (second plan à gauche).

Produite par l’atelier Nadar, Ferdinand de Lesseps est typique des photographies de la collection Félix Potin. On y retrouve la mention de l’enseigne en haut, le nom du personnage en bas. Dans ce portrait en buste et de face, Lesseps apparaît âgé. Le regard un peu fatigué, la moustache tombante et les cheveux un peu décoiffés tempèrent quelque peu la dignité de la pose et suggèrent plus un grand-père bienveillant qu’un redoutable entrepreneur.

Enfin, l’assiette Le Poireau, F. de Lesseps, exécutée par Alfred Lepetit en 1889, montre un homme encore plus ridé. Transformé de manière comique en légume (selon le principe de la série), Lesseps devient un « poireau » célébré pour sa verdeur (« On voit de cheveux blancs son crâne recouvert, / Mais semblable au poireau, le reste est toujours vert », dit la légende sur le côté) et dont les feuilles portent des enfants (Lesseps a en effet eu dix-sept rejetons de deux mariages).

Interprétation

De l’homme au symbole

Après la défaite de 1870, la France se cherche (et se trouve en la personne de Lesseps) un motif de fierté nationale. On comprend donc que les trois images le présentent favorablement. Paradoxalement pourtant, elles ne figurent pas l’entrepreneur audacieux qui réussit, l’aventurier ou l’ingénieur (preuve du « génie français »), ou encore l’homme de réseaux et de conquêtes, puissant et influent, mais privilégient le thème du « patriarche ». Seule la première mêle à cet aspect le motif du savant (Lesseps est aussi géographe). Peut-être que les « exploits » de Lesseps étant alors connus, les artistes ont choisi de le rendre proche et familier, associant idéologiquement son sens de la famille à sa réussite.

On notera aussi que l’homme représenté en action dans Ferdinand de Lesseps raconte son expédition à Panama devient une sorte d’icône un peu figée dans le cliché de la collection Félix Potin. Déjà proche du symbole (même si la photographie reste étonnamment « humaine »), le héros Lesseps est tout simplement métamorphosé dans Le Poireau, F. de Lesseps, où il accède au rang de signe (signifiant/signifié) d’une fertilité et d’une vitalité qui renvoient à ses nombreuses entreprises, à sa réussite et à sa suractivité légendaire.

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  • Collection Felix Potin
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  • ingénieur
  • expédition

Bibliographie

Ghislain de DIESBACH, Ferdinand de Lesseps, Paris, Perrin, 1998.Benoît HEIMERMANN, Suez et Panama, la fabuleuse épopée de Ferdinand de Lesseps, Paris, Arthaud, 1996.Claude MALECOT, « Célébrités contemporaines de Félix Potin » in Une traversée photographique du XXe siècle, Paris, Créaphis Éditions, 2008.Thierry TESSON, Ferdinand de Lesseps, Paris, Éditions Jean-Claude Lattès, 1992.

Pour citer cet article

Alexandre SUMPF, « Une figure de son temps : Ferdinand de Lesseps »


Video: The Suez Canal 1920